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MANIOC.org Bibliothèque Alexandre Franconie Conseil général de la Guyane


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L E S JÉSUITES AU BAGNE.


OUVRAGES DU MÊME AUTEUR.

N O T I C E

S U R

M .

D E S G E N E T T E S ,

curé de Notre-

Dame des Victoires. — Brochure in-18. LES S E R V I T E U R S D E D I E U . — Deuxième édition revue et augmentée. — 2 volumes in-18. L e c u r é d ' A r s . — L a s œ u r R o s a l i e . — L e s p e t i t e s s œ u r s des p a u v r e s . — Le P . d e R a v i g n a n . — L e P. M a r i e C a m p e r . — Le c o m t e Schouvaloff. — La marquise le Bouteiller. — Le capitaine M a r c e a u . — S a i n t e - M a r i e - d e s - B o i s . — M a r i e E u s t e l l e . — L e P. L i b e r m a n n . — La M è r e É m i l i e . — M. d e V i d a u d . — L e P . V a r i a c l le P. S e l l i e r . — M G e n y e r . — M . R a u z a n . — Mme .Molé d e C h a m p l â t r e u x — L e J o u r n a l d ' u n c o n f e s s e u r de l a f o i . — Mme L o u i s e d e F r a n c e . — L e s p r e m i è r e s m è r e s d e la V i s i t a t i o n . m

N O T I C E S

D U

XVII

e

L I T T É R A I R E S E

ET

H I S T O R I Q U E S

S I È C L E . — 1 volume in-8°.

Balza-. — Marguerite du S a i n t - S a c r e m e n t . — Michel l e N o b l e t z . — P a s c a l . — L e s P r é c i e u s e s . — Mme d e M a u r e . — L e M a r i a g e du r o i . — L e s N i è c e s d e M a z a r i n e t la j e u n e s s e d e L o u i s X I V . — Daniel d e f.osnae. — Le P . d e Ribadeneira et l e s fleurs d e s s a i n t s . — L e s B é n é d i c t i n s . — Mme d e S é v i g n é . — B e n o î t e H e n c u r e l . — D u b o i s d e L e s t o u r n i è r e s . — Mme d e S t a a l . — S a n t e u l . — F l é c h i e r . — La Mère A g n è s A r n a u l d . — L a R o c h e f o u c a u l d . — Mme d e M a i n tenon. V I E

D E

LA

R É V É R E N D E

M È R E

É M I L I E ,

fon

datrice des Sœurs de la Sainte - Famille de Villefraurhede-Rouergue. — 1 volume in-18. Sous presse

:

M É M O I R E S D U P . R A P I N , de la Compagnie de Jésus, sur l'Église et la société au XVII siècle : la cour, la ville et le jansénisme (1644-1669); publiés, pour la première fois, d'après les manuscrits autographes, par M. Léon Aubineau, — 3 gr. volumes in-8°. e


LES

JÉSUITES AU

BAGNE

Toulon. — Brest. — Rochefort. — Cayenne.

PAR L É O N

A U B I N E A U .

SIXIÈME

ÉDITION.

revue et .augmentée.

PARIS CHARLES

DOUNIOL, LIBRAIRE-ÉDITEUR, Rue de Tournon , 29.

( D r o i t . de r e p r o d u c t i o n et de t r a d u c t i o n réservés.)

1863


PRÉFACE.

Il y a onze

ans que

les récits,

dont

j'offre

aujourd'hui une nouvelle édition au lecteur, ont été imprimés pour la première fois. Depuis onze ans, le régime politique a bien changé en France,

ainsi

que l'état

ont à peu prés seront

disparu

bientôt

plus

cru cependant

devoir

tions

qui ont eu

fois,

et

encore

prise

qu'un

pas rela-

la, mémoire seulement

n'est

peut-être

En les publiant essayé

L'œuvre que les Jésuites les

Je n'ai

autre-

fait perdue.

dans

bagnes

et ils ne

ces petites

dont j'ai

souvenir.

modifier

les sol,

quelque retentissement

tout à

nouveau, pléter.

des esprits; de notre

de les avaient

bagnes de Toulon,

de

pas

de comentre-

Brest et

de Rochefort s'est développée en effet et se continue depuis plusieurs années à la Guyane. J ai tenté de Suivre les missionnaires jusque-là:


VI

PRÉFACE.

mais je ne me suis pas proposé de décrire le pays, ni de faire l'histoire de la colonie J'ai seulement voulu réunir quelques exemples des fruits que le dévouement des missionnaires recueille dans ces pays lointains parmi les âmes des f o r ç a t s ; les rapports officiels et surtout les correspondances des missionnaires ont fourni tous les éléments de ce nouveau travail. Nous reproduisons les préfaces des deux petits volumes imprimés en 1 8 5 0 ; elles exposent le bal que nous cherchions alors : c'est encore celai que nous nous proposons aujourd'hui. La Pelonnière, 29 octobre 1861.

! La m i s s i o n prêchée au bagne de T o u l o n p a r les Pères de l a Compagnie de Jésus a eu u n tel retentissement, q u e n o u s a v o n s c r u d e v o i r en

faire u n récit détaillé ; p e u t - ê t r e e n r e t r a ç a n t les merveilles que Dieu a opérées p a r l e m i -

nistère d e s e s s e r v i t e u r s , n e r é p o n d r o n s - n o u s pas à toute l'attente des â m e s pieuses? Nous leur a v o n s laissé à elles s e u l e s l e soin d e c é l é b r e r d i g n e m e n t l e s a d m i r a b l e s s u c c è s d e la P r o v i dence,

et n o u s n o u s s o m m e s c o n t e n t é d ' e n être


PRÉFACE.

VII

l'historien. Nous n'avions pas besoin du reste de multiplier les réflexions ; les faits parlent assez haut d'eux-mêmes : il suffisait de les mettre en lumière dans toute leur simplicité, et chaque t'ois que nous l'avons p u , nous avons cédé la parole aux condamnés. Les longs et nombreux extraits, q u e nous insérons dans notre récit, des épanchements des galériens avec les P è r e s , ont une éloquence à laquelle nous ne saurions atteindre. Nous en avons parfois corrigé l ' o r t h o graphe, il est v r a i . et quelque peu rétabli l'ordonnance des phrases ; le sens et les paroles ont été rigoureusement respectés, et tous les fragments q u e nous avons cités ont. été collationnés avec soin sur les lettres originales. En racontant ces belles histoires de la Providence de Dieu, nous avouons q u e nous avons eu quelque peine à nous maintenir dans le rôle d'historien q u e nous nous étions imposé. Bien des fois des larmes sont montées à nos p a u pières, la p l u m e nous est tombée des m a i n s , et nous nous serions volontiers répandus en d'inépuisables actions de grâces. Nous avons refoulé ces sentiments, qu'il nous eût été si doux d'exp r i m e r ; nous avons craint q u e notre e n t h o u siasme et notre émotion pussent faire suspecter I exactitude de nos paroles et détruire dans cer-


VIII

PRÉFACE.

tains esprits les graves enseignements que de tels faits proclament. Tous peuvent en profiter. Les catholiques, à la vue de cette action si évidente et si merveilleuse de la Providence, doivent ranimer l'énergie de leurs prières et la confiance de leurs espérances. Le Dieu de misécorde est toujours prêt à pardonner : un regard d'amour jeté sur le Seigneur, un peu de zèle mis a son service, un peu d'abnégation et de dévouement employé pour sa cause suffisent à faire descendre les bénédictions célestes, à éclairer et à dompter les âmes les plus aveuglées et les plus rebelles : par ce qui s'est passé à Toulon, Dieu semble, dirait-on, nous assurer que le salut de la France et du monde est remis entre nos mains et confié à l'ardeur de nos prières et de notre charité. Ceux au contraire qui n'ont pas un souci trèsgrand de la vérité, ceux qui oublient le Seigneur Jésus, croyant pouvoir se passer de ses m i séricordes , et qui s'épouvantent néanmoins à la vue de l'abîme où ils sentent enfoncer la société entière, ceux-là pourront comprendre quelle est la puissance de renseignement catholique ; la régénération du bagne de Toulon doit les instruire de ce que la libre communication de la


PRÉFACE.

IX

vérité, dont Dieu a remis le dépôt à son Église, pourrait faire pour le salut de la société. Puissent-ils trouver dans ces faits quelques raisons pour rejeter les tristes préjugés que l'ignorance et les passions ont laissés dans tant d'esprits ! Puissent-ils surtout cesser de puiser des arguments contre la miséricorde de Dieu dans tes mensonges et la haine des cœurs pervers! Nous nous sommes appliqués à laisser à cet enseignement merveilleux de la Providence sa force et sa douceur. Nous n'avons pas cherché à irriter les préjugés, nous ne demandons qu'à les voir se dissiper et se fondre. Nous nous sommes abstenus avec grand soin de toute réflexion qui aurait pu les heurter trop vivement. Mais nos condescendances ne pouvaient aller jusqu'à arrêter le tressaillement de tout cœur chrétien en présence d'une si éclatante manifestation de la miséricorde de Dieu. Elles ne pouvaient non plus faire taire l'expression de notre respect et de notre vénération pour la sainte et illustre Compagnie de Jésus; nous avouerons ingénument à ce dernier sujet, qu'il nous serait tout à fait impossible d'en parler sans laisser voir le fond de notre cœur; aussi n'avons-nous pas cherché à dissimuler. Nous n'avions pas d'ailleurs à combattre les absurdes calomnies dont cette sainte


X

PRÉFACE.

Compagnie a été si souvent le but : la Providence se charge elle-même de les réfuter, en l'employant à de pareilles œuvres ; et le simple rôle d'historien, en une pareille circonstance, suffit abondamment à contenter toute notre ambition. Décembre 1849.

II

Les faits dont nous sommes de nouveau l'historien sont, identiques à ceux que nous avons déjà racontés. C'est la même action de la grâce sur des âmes à peu près semblables, e t , jusqu'à un certain point, c'est bien la même histoire. Mais c'est cette merveilleuse histoire, dont on ne se lasse jamais, de la miséricorde travaillant le cœur humain et retirant le pécheur des immondices où la nature cherche sa joie, pour lui faire connaître, partager et goûter les éternelles saveurs de la vérité ! Chacun de nous possède dans le fond de son âme tous les éléments qui agissent dans cette histoire ; et il ne faut pas s'étonner

si de pareilles annales, ouvertes depuis si longtemps, sont toujours pleines d'intérêt. Les missions des bagnes de Brest et de Boche-


PRÉFACE.

XI

fort confirment tous les enseignements qu'on a déjà pu t i r e r d e la mission d e T o u l o n ; et c e s ex-

périences devraient faire réfléchir ceux d o n t les p a s s i o n s o u l e s préjugés repoussent l'intervention d e L'Église d e toutes les c h o s e s d e ce m o n d e . Si la pensée d e s o u m e t t r e à sa puissance l e u r vie entière a quelque c h o s e qui p u i s s e effrayer les s a g e s d u j o u r , l'utilité qu'un État t i r e d e la

propagation d e d o c t r i n e s aussi efficaces, d e vraient bien l'aire i m p r e s s i o n s u r l e u r s e s p r i t s ; cette r é g é n é r a t i o n d e s b a g n e s doit aussi r a p p e l e r c o m b i e n s o n t s é r i e u s e s et

graves l e s o b l i g a t i o n s

envers l e s â m e s d o n t , p a r u n e r a i s o n o u p a r u n e a u t r e , le s o u c i e s ! d é v o l u à l ' a u t o r i t é p u b l i q u e . L'état d e m i s è r e et d e vices o ù e l l e s s o n t p l o n gées n e délie pas e n

effet d e s d e v o i r s qu'on a

c o n t r a c t é s e n v e r s e l l e s ; et les i n t é r ê t s d e la s o ciété t o u t e n t i è r e s o n t t e l l e m e n t u n i s à ses o b l i g a t i o n s e n pareil c a s , qu'il f a u t b i e n c r o i r e à d e s

artifices particuliers du démon p o u r v o i l e r a u x yeux d e s h o m m e s d e s c h o s e s aussi é v i d e n t e s . N o u s n e cherchons p a s à d i s c u t e r ici les a p h o rismes de la légalité ; n o u s respectons l'hypothèse

de la jurisprudence : Res judicata si m ê m e

; mais

e n a d m e t t a n t q u e t o u s les h o m m e s

lieux d e r é p r e s s i o n s o i e n t véritablement c r i m i n e l s , o n est f o r c é d e c o n renfermes dans nos


XII

PRÉFACE.

venir qu'à leur égard la société ne fait pas tout ce qu'elle doit pour laisser à la religion le libre exercice de sa puissance sur ces malheureuses â m e s , combien ne sera-t-on pas affecté d o u l o u reusement en songeant que, parmi ces âmes, il en est peut-être quelques-unes dont le châtiment est une erreur. On n'a pas besoin d'insister sur une pensée aussi désolante, et en la présentant, nous ne voulons en rien attaquer la justice et la considération due à ses a r r ê t s ; seulement l'incertitude des j u g e m e n t s h u m a i n s doit rappeler la modération dont il faut user même envers les êtres les plus dégradés. Si la loi ne peut ni ne doit s'arrêter à une considération pareille, si elle doit étendre un inflexible niveau sur tous ceux qui sont réputés c r i m i n e l s , aurait-on quelque chose à craindre quand, sous ce niveau terrible, on laisserait la religion convertir librement les criminels et consoler les innocents? La charité doit toujours trouver sa place à côté de la justice. Peut-être n'aurions-nous pas cherché à faire valoir u n pareil a r g u m e n t , si depuis notre récit de la mission de T o u l o n , u n fait éclatant n'était venu faire soupçonner une de ces fatales erreurs de la justice h u m a i n e . Nous voulons parler de la m o r t du Frère Léotade , dont les dernières déclarations ont causé une impres-


PRÉFACE.

XIII

sion profonde. Bien des questions nous ont été adressées à ce sujet, en ces derniers t e m p s ; on nous a demandé compte de notre silence. S'i1 nous avait p a r u , lors de notre premier récit, qu'il ne nous appartenait pas de toucher à ce point, et si nous ne voulions pas pénétrer dans les bagnes pour rechercher les erreurs i n volontaires et toujours possibles de la justice humaine ; aujourd'hui que l'attention a été si vivement éveillée par les circonstances de la mort du malheureux F r è r e , nous pouvons dire que ses déclarations énergiques au seuil de l ' é ternité, en présence du Dieu qu'il allait recevoir, sont conformes à l'impression qu'avaient emportée de sa conduite tous ceux qui ont eu quelque commerce avec lui dans l'intérieur du bague; le témoignage des forçats n'est pas reçu en j u s tice, nous ajouterons cependant que la voix des galériens était à peu près unanime sur le compte de Léotade. Ils ne dissimulaient pas qu'ils le regardaient comme innocent, et ils parlaient toujours du pauvre Frère avec respect et compassion. Nous ne pensons pas sortir de notre sujet en reproduisant la lettre par laquelle M. l'abbé Marin, aumônier du bagne de Toulon, a r e n d u publics les détails de cette mort et les protestations d'innocence du condamné.


XIV

PRÉFACE.

« Le frère Léotade a rendu son âme à Dieu, hier 2 6 janvier (1850), à sept heures et demie du soir, à la suite d'une violente maladie de poitrine qui n'a duré que cinq jours. « Dès la première atteinte du m a l , Léotade comprit qu'il était frappé à m o r t , et aux espérances qu'on cherchait à lui donner, il répondait d'une voix calme : « Non, je sens que c'est « ma fin. » Souvent il ajoutait . « L'est aussi « mon désir; m a i s , avant tout, que la sainte « volonté de Dieu soit faite. » « C'est le 21 que le pauvre condamné était entré à l'hôpital du bagne, et le 23 le mal avait fait de si rapides progrès que le docteur de service s'attendait à le voir finir dans les vingtquatre h e u r e s ; il fallut donc s'occuper de d o n ner les derniers sacrements au m a l a d e ; il les demanda l u i - m ê m e ; il lit sa confession, et comme il éprouva le soir un peu de soulagement, le saint Viatique et l'Extrême-Onction furent réservés pour le lendemain. «Cette amélioration dura peu; la nuit fut mauvaise; le matin, de bonne heure, au m o ment où j'allais monter à l'autel, on venait m'appeler de la part du malade ; j ' a c c o u r u s vers lui ; je me rencontrai à son chevet avec le commissaire de la République près les tribu-


PRÉFACE.

XV

bunaux maritimes, qui avait été demandé en m ê m e temps que m o i . « Après nous être informés de son état, M. le commissaire de la République lui demanda dans quel b u t il l'avait appelé. — « Sur le point de paraître devant Dieu, j ' a i « voulu déclarer u n e dernière fois devant vous « ce que j ' a i déjà déclaré devant mes juges : « que j e suis innocent et q u e j ' i g n o r e compléte« ment c o m m e n t et par qui a été commis le « double crime pour lequel je suis condamné. » « Telle fut la réponse du m o u r a n t ! « M. le commissaire de la République trouva d'énergiques paroles pour effrayer le moribond, s'il osait mentir aux h o m m e s , en face du t r i b u nal de Dieu. « J'appuyai de toutes mes forces l'autorité de l'honorable magistrat ; je renchéris sur l'énergie de son langage. L ' h o m m e à qui j e m'adressais était dans une position exceptionnelle ; je crus devoir lui parler c o m m e jamais prêtre ne parle à un m o u r a n t . Je lui dis : « Le médecin a « affirmé ce matin que demain vous auriez cessé « de vivre ; prenez garde de mentir sur le seuil « de l'éternité. » — « Je sais que j e vais m o u r i r , et voilà pour« quoi je m e plais à répéter que je suis i n n o -


XVI

PRÉFACE.

« cent. A la mort, on dit la vérité. Je vais à Ce« lui qui récompense l'épreuve et répare l'inj u s t i c e ; si j ' a i tenu à proclamer u n e dernière « fois m o n innocence, ce n'est pas pour moi ; « c'est pour la consolation de ma famille et pour « l'honneur de m o n institut. » « Après ces paroles, M. le commissaire de la République s'éloigna du malade et je restai pour le préparer à recevoir Je saint Viatique. Dans le m o m e n t où il allait s'unir à son Dieu, je lui dis à haute voix : « En présence de Celui « qui se donne à vous et qui bientôt va devenir « votre j u g e , persistez-vous dans la déclaration « que vous avez faite devant le commissaire de

« la République? » « — Oui, j ' y persiste ; je n'ai dit que la v é « rité. » « MM. le commissaire du bagne et le procureur de la République près le tribunal de p r e mière instance ont, le m ê m e j o u r , interrogé le malade et en ont obtenu la m ê m e réponse. « L ' h o m m e qui a solennellement protesté de son innocence et devant ses juges et sur son lit de m o r t , n'avait pas été élevé à l'école de l'incrédulité; il avait, de bonne h e u r e , connu et pratiqué la loi divine. Avant sa condamnation, il se montra successivement bon chrétien et bon


PRÉFACE.

XVII

religieux. Sa conduite a été sans reproche depuis l'arrêt qui l'avait frappé. Ses camarades d'infortune n'ont reçu de lui que de sages conseils et de vertueux exemples. Soumis à ses chefs, plein de résignation dans son m a l h e u r , fidèle à ses devoirs envers Dieu , il était encore rempli de reconnaissance pour ses bienfaiteurs ; et jamais il n'eut une parole de haine contre ceux qui avaient contribué à sa condamnation. « En présence de tels faits, n'est-il pas permis de se demander si le condamné Léotade n'aurait pas été victime d'une de ces erreurs judiciaires que la justice divine peut seule se promettre d'éviter toujours? » Mars 1850.


LES JÉSUITES AU BAGNE.


LES

JÉSUITES

AU

BAGNE.

TOULON.

I Le B a g n e .

Rien n'est gracieux

et s p l e n d i d e c o m m e

les

c ô t e s d e la F r a n c e a u b o r d d e la M é d i t e r r a n é e . Une m e r t r a n s p a r e n t e et b l e u e , i n o n d é e d e l u mières, baigne des rives e n c h a n t é e s où tout ce qui fait le p l a i s i r d e s y e u x se t r o u v e c o m m e r é u n i à souhait. Dans des

flots

d e soleil d e s p a r f u m s d é -

licieux s ' e x h a l e n t et m o n t e n t d u sein d e s v a l l é e s et d e s c o l l i n e s q u i t o u r à t o u r a t t i r e n t et r e p o s e n t le r e g a r d . A u m i l i e u d e c e s b e a u t é s cl d e c e s g r â c e s , q u e n o u s n e p o u v o n s d é c r i r e et q u e c e u x qui les o n t u n e fois c o n n u e s n e s a u r o n t j a m a i s oublier, à q u e l q u e s lieues d'Hières, n o n loin d e C a n n e s , e n t r e t o u t e s les b e a u t é s d e la n a t u r e , 1


2

TOULON.

d o n t c e s s e u l s n o m s é v e i l l e n t le s o u v e n i r , c l t o u t e s les richesses des h o m m e s q u e Marseille recèle, à

quelques

m è t r e s d u r i v a g e , e n face d e c e t a r s e n a l

d e T o u l o n , o ù la F r a n c e e n t a s s e les m e r v e i l l e s d e sa force et d e sa p u i s s a n c e , se t r o u v e u n î l o t , q u ' u n p o n t d e b a t e a u x u n i t à la t e r r e . De l o n g u e s salles tristes et n u e s sont construites s u r ce r o c h e r , t r o i s v i e u x n a v i r e s s a n s m â t s et s a n s c o r d a g e s s o n t a m a r r é s à ses flancs, u n q u a t r i è m e e s t a u m i l i e u d e la r a d e , f l o t t a n t s u r s e s a n c r e s . Ces s a l l e s et c e s v i e u x n a v i r e s d é m â t é s o n t u n n o m l u g u b r e et o d i e u x ; à p r o p r e m e n t p a r l e r , c ' e s t là le b a g n e

1

!

Le j o u r ,

les c o n d a m n é s s o n t r é p a n d u s

l'arsenal, sur

le

port,

dans

dans

la ville m ê m e

de

T o u l o n ; le s o i r , ils se r a s s e m b l e n t s u r c e t îlot et v i e n n e n t c h e r c h e r d a n s c e s salles e t s u r c e s p o n tons infects un s o m m e i l sans r e p o s , passer u n e nuit sans douceur,

sentir l'horreur qu'ils inspi-

r e n t à la société e n c o r e m i e u x p e u t - ê t r e qu'ils n ' a v a i e n t fait d a n s le j o u r , pleinement,

enfin,

dans

goûter et savourer

toute

son

amertume,

l e u r c a p t i v i t é , l e u r h u m i l i a t i o n et l e u r i n f a m i e . On s a i t d e q u e l l e l i v r é e s o n t r e v ê t u e s c e s t r i s t e s victimes

q u e la s o c i é t é r e p o u s s e d e s o n s e i n :

Los quatre navires destinés aux condamnés portent spécialement le nom de Bagnes et sont distingués entre eux par les numéros 1, 2, 3 et 4. Les salles sont aussi désignées par des numéros. Il y en a six. 1


TOULON.

3

un p a n t a l o n j a u n e et u n e c a s a q u e r o u g e , p o i n t d e b a s , d e g r o s s o u l i e r s et u n b o n n e t d e l a i n e c o m p o s e n t le c o s t u m e d u f o r ç a t . L a c o u l e u r d u b o n net varie s e l o n le t e r m e d e la c o n d a m n a t i o n . L e s bonnets verts sont réservés p o u r les c o n d a m n é s à vie, les a u t r e s e n p o r t e n t d e r o u g e s . Q u e l q u e s uns ont à leur casaque rouge une m a n c h e j a u n e : ce s o n t les r é c i d i v i s t e s , c e u x q u e , d a n s l ' a r g o t d u b a g n e , o n a p p e l l e les c h e v a u x d e r e t o u r . Aussitôt q u ' u n e voiture cellulaire a a m e n é du c e n t r e d e la F r a n c e u n d e c e s m a l h e u r e u x r é prouvés, avant de l'introduire au milieu de ses q u a t r e m i l l e c o m p a g n o n s d ' i n f o r t u n e , o n le r e v ê t tout d ' a b o r d d e ce c o s t u m e b i z a r r e et h o n t e u x : il p o r t a i t d é j à p e n d a n t s o n v o y a g e la m a r q u e d i s tinctive d e sa c o n d i t i o n . Il n e la q u i t t e r a p a s d u rant tout son temps. U n a n n e a u d e fer e s t rivé à s o n pied; u n e chaîne assez longue

s'y a t t a c h e ;

le

forçat la p e u t r e l e v e r e t l a s u s p e n d à s a c e i n ture d e

c u i r . Cette c h a î n e est r e n d u e p l u s

ou

moins p e s a n t e , s e l o n le d e g r é d e d o c i l i t é o u d ' i n discipline d e c e l u i q u i la p o r t e . A i n s i é q u i p é , le c o n d a m n é e s t e n t i è r e m e n t l i v r é à la v o l o n t é d u c o m m i s s a i r e d u b a g n e , q u i lui a s s i g n e le l i e u d e son s é j o u r . E n g é n é r a l , les séparés d e s

autres

et

Bonnets

habitent

verts

ensemble

sont les

m ê m e s l o c a l i t é s . H o r s d e là, o n n e fait a u c u n e différence e n t r e l e s c o n d a m n a t i o n s p l u s o u m o i n s longues. Mais il y a u n e salle d e s i n d o c i l e s et u n e


4

TOULON.

a u t r e q u ' o n a p p e l l e c e l l e d e s éprouvés. On n ' a d m e t d a n s c e t t e d e r n i è r e q u e c e u x d o n t la b o n n e

c o n d u i t e m é r i t e u n p e u plus d ' é g a r d s . Ils o n t u n e o m b r e d e liberté en comparaison d u régime où s o n t a s t r e i n t s l e u r s c o m p a g n o n s . Ils se l i v r e n t à d e s travaux moins pénibles et qui

vantage.

leur rapportent da-

Car a u b a g n e , c o m m e d a n s l e s p r i s o n s ,

le produit d u t r a v a i l a p p a r t i e n t a u x c o n d a m n é s ; ils p e u v e n t e n d i s p o s e r à l e u r g r é , soit e n faveur

d e l e u r s f a m i l l e s , soit p o u r a p p o r t e r u n p e u d ' a d o u c i s s e m e n t à leur position, et se p r o c u r e r quelque

n o u r r i t u r e . Celle q u e l ' a d m i n i s t r a t i o n

dis-

t r i b u e e s t g r o s s i è r e e t p e u a b o n d a n t e . D u pain n o i r , d e la s o u p e a u x lèves et u n e t r è s - p e t i t e r a t i o n d e vin, p o u r c e u x s e u l e m e n t q u i v o n t a u x t r a v a u x , c o m p o s e n t leurs vivres d e t o u t le j o u r . Le pain

e s t d i s t r i b u é le m a t i n , la s o u p e s e d o n n e a u r e t o u r d u t r a v a i l . C'est l ' a d m i n i s t r a t i o n elle-même q u i fixe la t â c h e e t l e s a l a i r e , a b s o l u m e n t c o m m e d a n s l ' a t e l i e r social ; m a i s

elle a t t r i b u e

d i v e r s prix

aux différents travaux. L e s m e i l l e u r s , l e s p l u s r é t r i b u é s e t les p l u s honorables

s o n t c e u x d e s écrivains : c e s o n t les

b u r e a u c r a t e s : ils t i e n n e n t l e s r e g i s t r e s e t font t o u t e s les é c r i t u r e s ; c ' e s t u n p o s t e d e qui exige sans d o u t e u n e certaine

confiance

instruction;

mais hélas ! l'instruction n'est pas rare au bagne: l e s l u m i è r e s d e l ' e n s e i g n e m e n t , l e s c u l t u r e s de l ' e s p r i t s'y r e n c o n t r e n t f r é q u e m m e n t ; p l u s d'un


5

TOULON.

bel e s p r i t y t r a î n e la c h a î n e , e n r ê v a n t les g l o i r e s d e la l i t t é r a t u r e , s a n s q u ' o n p u i s s e r e c o n n a î t r e e n lui les a d o u c i s s e m e n t s q u ' e l l e a p p o r t e , d i t - o n , d a n s les m œ u r s ,

ni le frein q u e

l'instruction,

assure-t-on, impose toujours aux passions. P o u r ê t r e m o i n s i n t e l l e c t u e l l e , la t â c h e d e s c a notiers

est

néanmoins

assez

d o u c e ; ils

c h a r g é s d e c o n d u i r e les c a n o t s d u

sont

commissaire

et d e s a u t r e s a d m i n i s t r a t e u r s . Ils r a m e n t , et c ' e s t p r é s e n t e m e n t t o u t c e q u i r a p p e l l e a u b a g n e le s o u v e n i r d e s a n c i e n n e s g a l è r e s q u ' é v a n g é l i s a saint Vincent de Paul : nous exceptons toutefois

les

vices, q u i e n f l a m m è r e n t s o n z è l e , et q u i s o n t d e n o t r e t e m p s a b s o l u m e n t les m ê m e s q u ' a u x v i i s i è e

cle. L e s c a n o t i e r s o n t d u l o i s i r e t u n b o n s a l a i r e , l e u r p o s i t i o n e s t a s s e z e n v i é e . L e s t a i l l e u r s e t les c o r d o n n i e r s o n t e n c o r e u n s a l a i r e a s s e z fort ; ils p e u v e n t g a g n e r j u s q u ' à 40 o u 5 0 c e n t i m e s

par

j o u r . L e s c u i s i n i e r s enfin e n t r e n t a u s s i d a n s c e t t e a r i s t o c r a t i e d u b a g n e . On voit p a r c e d é n o m b r e ment, q u e nous p o u r r i o n s p o u s s e r plus loin, q u e t o u t a u b a g n e se fait p a r l ' e n t r e m i s e d e s f o r ç a t s . On les e m p l o i e m ê m e à q u e l q u e s - u n e s d e c e s œuvres d e c h a r i t é q u e la r e l i g i o n a u t r e f o i s faisait 'aire p a r d e s m a i n s b é n i e s , e t q u e les p r o g r è s d e notre c i v i l i s a t i o n et l ' a f f r a n c h i s s e m e n t d e t o u s les esprits ont, à l'aide des a d m i n i s t r a t i o n s laïques, remises p r e s q u e u n i q u e m e n t entre des m a i n s salariées, q u e l q u e f o i s i m p u r e s et j u s t e m e n t m é p r i -


6

TOULON.

s é e s . L e s forçats d e T o u l o n r e m p l i s s e n t d o n c l e s f o n c t i o n s d ' i n f i r m i e r s à l ' h ô p i t a l d u b a g n e : ils d e s s e r v e n t a u m ê m e t i t r e c e l u i d e la m a r i n e , s i t u é d a n s l ' i n t é r i e u r d e la ville, et le m a g n i f i q u e h o s pice de Saint-Mandrier, construit de l'autre côté d e la r a d e s u r d e s p r o p o r t i o n s g r a n d i o s e s q u i r a p p e l l e n t le c h â t e a u d e V e r s a i l l e s . Les travaux habituels des c o n d a m n é s sont cep e n d a n t les t r a v a u x e x t é r i e u r s d e s c o n s t r u c t i o n s m a r i t i m e s ; là, e n c o r e , il y a d e s d i f f é r e n c e s d a n s les f a t i g u e s q u ' i l s s u p p o r t e n t e t les s a l a i r e s q u ' i l s m é r i t e n t N o u s n ' a v o n s p a s à d é t a i l l e r ici t o u t e s l e u r s o c c u p a t i o n s ; l e s f o r g e r o n s , les m a ç o n s , les t a i l l e u r s d e p i e r r e , l e s m e n u i s i e r s , t o u s les é t a t s enfin

trouvent

à

occuper leurs

industries.

r é p a r a t i o n des navires e m p l o i e aussi un

La

grand

n o m b r e de c o n d a m n é s . Douze cents v o n t j o u r n e l l e m e n t s u r l e s c h a n t i e r s d u M o r i l l o n ; ils y r e m plissent tous les travaux des h o m m e s de peine, t r a n s p o r t e n t , m o n t e n t et d e s c e n d e n t les i m m e n s e s pièces de bois nécessaires aux constructions nav a l e s . Ces t r a v a u x s o n t les p l u s p é n i b l e s ; c e u x d e s étoupiers

s o n t les p l u s t r i s t e s e t les m o i n s r é -

t r i b u é s ; ils p r é p a r e n t les é t o u p e s p o u r le calfatage d e s n a v i r e s et g a g n e n t à p e i n e i c e n t i m e s par jour. Le m a t i n , à six heures o u six h e u r e s et d e m i e , s e l o n la s a i s o n , u n c o u p d e c a n o n d o n n e le signal d u travail : t o u s les c o n d a m n é s se r e n d e n t à l e u r s


TOULON.

7

d i v e r s e s b e s o g n e s . I l s l e s i n t e r r o m p e n t au m i l i e u d e la j o u r n é e p o u r p r e n d r e u n e d e m i - h e u r e d e r e p o s , q u ' i l s e m p l o i e n t à l e u r v o l o n t é s u r le c h a n tier m é m o , d o r m a n t , m a n g e a n t , se p r o m e n a n t o u s' e n t r e t e n a n t à l e u r f a n t a i s i e . A t r o i s h e u r e s , e n hiver, les travaux obligatoires d u bagne o n t cessé; les c o n d a m n é s r e n t r e n t d a n s l e s s a l l e s , r e ç o i v e n t l e u r s o u p e e t e m p l o i e n t l e r e s t e d e la j o u r n é e à leur volonté. J e n e v e u x p a s i n s u l t e r ici à d e s d o c t r i n e s a b surdes et j u s t e m e n t d é c r i é e s , m a i s j e n e puis m' empêcher de retrouver dans ces m œ u r s d u b a g n e t o u t l'idéal par M. C a b e t ,

d e l' I c a r i e chantée n a g u è r e

comme j ' y remarquais

tout à

l ' h e u r e l ' o r g a n i s a t i o n d e l ' a t e l i e r s o c i a l . C'est la force s e u l e q u e n o s r é f o r m a t e u r s i n v o q u e n t , c ' e s t la m a t i è r e s e u l e q u ' i l s

veulent discipliner;

il

était n a t u r e l q u ' i l s a l l a s s e n t c h e r c h e r a u b a g n e leurs inspirations et leurs m o d è l e s . Le forçat d u b a g n e d o n c , t o u t c o m m e l ' a i m a b l e et c a n d i d e I c a r i e n d e la c i t é d e M. C a b e t , a p r è s a v o i r p a s s é la m a t i n é e a u x r u d e s l a b e u r s d u c h a n t i e r , se délasse l ' a p r è s - m i d i a u x t r a v a u x e t a u x p l a i s i r s d e s b e a u x - a r t s . C'est a p r è s t r o i s h e u r e s , e n effet, q u ' i l s'applique à toutes c e s petites i n d u s t r i e s ,

dont

les p r o d u i t s s o n t q u e l q u e f o i s e x é c u t é s a v e c u n e é t o n n a n t e d é l i c a t e s s e . T o u t le m o n d e e n a v u des é c h a n t i l l o n s ; s o u s c e s r u d e s m a i n s c h a r g é e s de fer, l e c o c o , l ' i v o i r e , l' a l o è s , la p a i l l e m ê m e ,


8

TOULON.

p r e n n e n t les f o r m e s les p l u s d i v e r s e s . Q u e l q u e s u n s de ces travaux a c q u i è r e n t u n e valeur artistiq u e q u i p r o u v e d e r e c h e f q u e le t a l e n t n ' e s t en a u c u n e s o r t e u n p r é s e r v a t i f p o u r les m œ u r s , ni u n e g a r a n t i e p o u r la s o c i é t é . On a s s u r e Christ

en

ivoire,

sculpté

au

bagne

qu'un

de

Tou-

l o n , s'est v e n d u vingt mille francs à P a r i s . Les divers o b j e t s , produits de l'industrie des c o n d a m n é s , s o n t e x p o s é s d a n s un b a z a r , o ù les c u r i e u x , e n les a c h e t a n t , font u n e b o n n e œ u v r e e n faveur d e s g a l é r i e n s . L ' a r g e n t q u ' i l s e n r e t i r e n t s'ajoute

à celui de leur salaire et est

souvent

bien nécessaire à ces m a l h e u r e u x . Nous en avons indiqué l'emploi : beaucoup

ne pourraient

s o u t e n i r a v e c la n o u r r i t u r e q u i l e u r e s t

se

attri-

b u é e , si l e u r travail e t l e u r i n d u s t r i e n e l e u r d o n n a i e n t la facilité d ' y a j o u t e r q u e l q u e c h o s e . D ' a p r è s c e q u e n o u s v e n o n s d e d i r e , les t r a vaux du b a g n e n e sont d o n c pas t r o p pénibles e n e u x - m ê m e s . Ils s o n t l o i n d ' ê t r e a u - d e s s u s d e s forces h u m a i n e s , o n s e r a i t p l u t ô t t e n t é d e

les

c r o i r e t r o p d o u x e t t r o p p e u c o n s i d é r a b l e s ; les longs loisirs

laissés à des h o m m e s

épouvantent toujours l'imagination.

criminels Beaucoup,

s a n s d o u t e , les e m p l o i e n t d e l e u r m i e u x ; m a i s les n a t u r e s les p l u s r e b e l l e s et les p l u s c o r r o m pues doivent passer dans d'étranges

méditations

et d e s i n g u l i e r s c o l l o q u e s les l o n g s i n s t a n t s où le r e p o s l e s r é u n i t d a n s l e u r s s a l l e s . N o u s n e


9

TOULON.

c h e r c h o n s p a s à faire a g g r a v e r l e u r t r i s t e p o s i t i o n en d i s a n t q u e l ' o i s i v e t é , c ' e s t - à - d i r e la l i b e r t é , est s u r t o u t à c r a i n d r e p o u r ces n a t u r e s p e r v e r t i e s . On s a i t d ' a i l l e u r s q u e l e u r s t r a v a u x o b l i g a t o i r e s , si p é n i b l e s q u ' o n p u i s s e les s u p p o s e r , s o n t loin d ' ê t r e a u s s i l o u r d s et a u s s i f a t i g a n t s q u e c e u x d e la p l u p a r t d e s o u v r i e r s l i b r e s ; il faut faire j o u r n e l l e m e n t d e s c o n c e s s i o n s à la

mau-

vaise v o l o n t é d e s g a l é r i e n s ; e n d é p i t d e t o u s les efforts,

d e s d u r e t é s et d e s e x i g e n c e s d e l ' a d m i -

n i s t r a t i o n , u n o u v r i e r l i b r e fera t o u j o u r s à l u i seul plus de b e s o g n e q u e q u a t r e de ces m a l h e u reux. Leur supplice n'est donc pas dans

leurs

t r a v a u x , il e s t t o u t e n t i e r d a n s l e m é p r i s q u i l e s t i e n t , et d o n t , m a l g r é t o u t , ils o n t la c o n s c i e n c e . Ils v e u l e n t e n v a i n la b r a v e r . L e r e s p e c t h u m a i n du b a g n e , tout s e m b l a b l e à celui du m o n d e , leur fait e n v a i n u n e loi d e m é c o n n a î t r e t o u t e

mo-

r a l e , et d e b r i s e r t o u t f r e i n ; u n e voix i n t é r i e u r e c r i e a u fond d e c e s c o n s c i e n c e s ; e l l e s d i s s e n t et s'enivrent;

s'étour-

elles s ' a g i t e n t et font les

e m p o r t é e s ; la voix i n t é r i e u r e s u b s i s t e et c r i e t o u j o u r s . Ce q u e n o u s a v o n s à r a c o n t e r le p r o u v e r a d ' a b o n d a n t . L e c o n d a m n é se s a i t l ' o b j e t d u m é p r i s e t d e l ' h o r r e u r d e la s o c i é t é ; il e n r i t p e u t ê t r e , il e n souffre n é a n m o i n s . E n t o u t e o c c a s i o n , sa b l e s s u r e se r o u v r e ; t o u t l ' i r r i t e , la ravive et l ' e n s a n g l a n t e . D a n s ses t r a v a u x , il e s t s o u v e n t m ê l é à des ouvriers libres. Une telle

1.

compa-


10

TOULON.

g n i e , s a n s d o u t e , r é p u g n e à c e s d e r n i e r s , et ils m o n t r e n t leurs r é p u g n a n c e s sans m é n a g e m e n t . L'homme

est sans p i t i é , sans charité

surtout.

Les forçats, de leur côté, a p p o r t e n t d a n s ces r e l a t i o n s t o u t e la s e n s i b i l i t é e t t o u t e la c o l è r e d ' u n o r g u e i l r é v o l t é , b l e s s é et o u t r a g é . L e s m é c o n t e n tements réciproques naissent facilement; un rien conduit aux injures. Les injures,

pensera-t-on,

s o n t p e u d e c h o s e p o u r d e s f o r ç a t s , et e n t r e e u x ce s o n t l e u r s t i t r e s d e c o n s i d é r a t i o n ; ils le d i sent;

beaucoup peut-être

le c r o i e n t m ê m e

et

s o n t d i s p o s e s à se faire u n m a n t e a u d e g l o i r e d e leur infamie; c e p e n d a n t ces m o t s d'assassins et de voleurs

qu'on

leur

prodigue

déconcertent

l e u r p h i l o s o p h i e e t le c y n i s m e d e l e u r s p r é t e n tions. Leur

colère

s'enflamme ; des rixes

ont

s o u v e n t l i e u , et d e s p u n i t i o n s e n s o n t la s u i t e , s a n s q u e la m o i n d r e c o m p a s s i o n s'élève d a n s le c œ u r de ceux qui les ont p r o v o q u é e s quelquefois bien gratuitement. Il y a p a r t o u t d e s s i n g u l a r i t é s d a n s la n a t u r e h u m a i n e , et n o t r e i m a g i n a t i o n fait e n g é n é r a l e l l e - m ê m e toute l'injure q u e nous avons à subir. A u f o n d , l ' i n j u r e q u i n o u s r é v o l t e le p l u s n ' e s t s o u v e n t q u ' u n m o t v i d e d e s e n s . Il y a v a i t d e s s o l d a t s a u t r e f o i s q u i , en d e h o r s d e t o u t e s l e s s i gnifications q u e l e s p a r t i s p o l i t i q u e s o n t s u t r o u v e r d a n s les d i v e r s e s d é s i g n a t i o n s d e c o u l e u r , r e g a r d a i e n t c o m m e l ' i n j u r e la p l u s o u t r a g e a n t e


11

TOULON.

et la p l u s irrémédiable d ' ê t r e t r a i t é s d e bleus; a u bagne, u n e expression aussi d é p o u r v u e de s e n s , d a n s l ' a p p l i c a t i o n q u ' o n e n l'ait, m a i s t i r é e d u vocabulaire habituel d e s h a b i t a n t s , est réputée c o m m e l'outrage le p l u s s a n g l a n t ; e t a u c u n g a lérien n e p e u t , sans b o n d i r d e r a g e , s'entendre a p p e l e r potence

ou

guillotine.

Ce m é p r i s q u i e n v e l o p p e l e c o n d a m n é e t q u e toutes ses relations avec les h o m m e s lui p r o c l a m e n t à c h a q u e i n s t a n t , il le r e t r o u v e d a n s q u e l q u e s - u n e s d e s p r e s c r i p t i o n s d e la d i s c i p l i n e à l a q u e l l e il e s t s o u m i s : c e s o n t l à l e s p l u s d u r e s q u ' i l a i t à s u b i r . E n b i e n d e s c i r c o n s t a n c e s il s e s e n t a s s i m i l é à la b ê t e f a u v e . L e s t e r r i b l e s i n s tincts d e s o n

cœur

dépravé lui font r e c o n n a î t r e

qu'il y a à c e l a q u e l q u e j u s t i c e e t q u e l q u e r a i s o n ; sa h o n t e e n e s t p l u s vive e t p l u s

douloureuse.

La n u i t a u x g a l è r e s e s t m i l l e fois p l u s p é n i b l e q u e le j o u r , e t t o u t e s s o r t e s d e s u p p l i c e s se j o i g n e n t au sentiment de l'humiliation qu'elle a m è n e . Le j o u r t o m b e ,

un coup de canon part d u

v a i s s e a u a m i r a l , l e s g r i l l e s d e fer s e f e r m e n t et des sentinelles vont veiller toute la nuit à l'intérieur c o m m e à l'extérieur. De mauvaises l a m p e s jettent d a n s les salles e t sous les p o n t o n s avec d e s flots d e f u m é e u n e l u e u r d o u t e u s e . S u r l e s p l a n c h e s , q u i l e u r s e r v e n t d e l i t , u n e l o n g u e file d ' h o m m e s se s e r r e n t l e s u n s c o n t r e les a u t r e s . L e u r e s p a c e e s t c a l c u l é r i g o u r e u s e m e n t : ils o n t


TOULON.

12

chacun

de

cinquante

à

soixante

centimètres.

L e u r s t ê t e s s o n t à la m ê m e h a u t e u r , l e u r s p i e d s se t o u c h e n t . Un g a r d i e n p a s s e ; il p r e n d le d e r n i e r a n n e a u d e la c h a î n e d e c h a c u n d e s f o r ç a t s p o u r l'enfiler d a n s u n e g r o s s e b a r r e d e fer q u i t r a v e r s e la s a l l e d a n s t o u t e sa l o n g u e u r . C e t t e b a r r e e s t fixée a u p a v é p a r d e s c r a m p o n s e t d e s c a d e n a s . La

salle contient

cent,

deux

cents,

quelquefois deux cent cinquante h o m m e s attac h é s a i n s i p a r le p i e d a u t o u r d ' u n e b a r r e d e fer i m m o b i l e . D a n s le l a n g a g e é n e r g i q u e d u b a g n e , o n a p p e l l e c e t t e t r i s t e c é r é m o n i e le ramas.

Au

b o u t d e q u e l q u e s i n s t a n t s , l'air e s t v i c i é , u n e o d e u r infecte r e m p l i t la s a l l e ; l ' i n c o m m o d i t é d e la v e r m i n e , d o n t il e s t i m p o s s i b l e d e se p r é s e r ver, ajoute à l'insomnie. Le c o n d a m n é n'a qu'un v ê t e m e n t , il n e s a u r a i t e n c h a n g e r ; s o n h a b i t d o i t d u r e r d e u x a n s . P e n d a n t c e s n u i t s si l o n g u e s et si d o u l o u r e u s e s , q u e l l e s l o u r d e s p e n s é e s d o i vent s'agiter

d a n s le c e r v e a u d e s

malheureux

enchaînés? Au milieu du silence, sur ces planc h e s o ù il s ' a g i t e e t o ù u n s o m m e i l p é n i b l e v i e n t à p e i n e r é p a r e r ses f o r c e s , les s o u v e n i r s a s s i è g e n t le g a l é r i e n ; sa j e u n e s s e , sa f a m i l l e , se r e p r é s e n t e n t à s o n i m a g i n a t i o n ; la r a g e

s'amasse

e n m ê m e t e m p s d a n s s o n c œ u r ; les d é s i r s d e ses p a s s i o n s r u g i s s e n t ; m i l l e p r o j e t s c h i m é r i q u e s t r a v e r s e n t s o n c e r v e a u e n f l a m m é ; il a t a n t d ' i n j u r e s à venger, tant de haines à assouvir ! La so-


TOULON.

ciété

et,

le r e p o u s s e ,

dans des projets insensés,

furieux e t s a u v a g e s , il p r é t e n d son

13

marquer

tout

ressentiment.

L o r s q u e le j o u r p a r a î t , r e t i r é e , le ramas

la t r i n g l e d e fer

est

cesse : c h a c u n est libre de ses

m o u v e m e n t s . L ' h e u r e d u travail arrive. Les c o n d a m n é s q u i t t e n t leurs salles, deux p a r d e u x , p o u r se r e n d r e à l e u r s

diverses occupations.

Deux

g a r d e s c h i o u r m e s s o n t a s s i s à la p o r t e d e c h a q u e s a l l e , u n b i l l o t d e fer est d e v a n t e u x .

Chaque

c o n d a m n é m e t le p i e d s u r c e b i l l o t p o u r faire e x a m i n e r ses c h a î n e s . Le g a r d e les e x a m i n e , et à d i v e r s e s r e p r i s e s les f r a p p e a v e c u n m a r t e a u : q u a n d il s ' e s t a s s u r é d e l e u r é t a t : V a - t - e n , dit-il a u m a l h e u r e u x ; et c e l u i - c i p a s s e et ôte s o n b o n n e t e n s i g n e d e s a l u t et d e r e m e r c i e m e n t . C'est la r è g l e , a u b a g n e , q u e t o u t f o r ç a t d o i t être ainsi tutoyé. Les o r d r e s y sont toujours i n timés avec u n e d u r e t é e x t é r i e u r e ,

dont aucun

e m p l o y é n e d o i t se d é p a r t i r , e t q u i e s t c o m m a n d é e p a r la c o n s i g n e . C e t t e s é v é r i t é i m p é r i e u s e e t hautaine de toute parole qui leur est

adressée,

cette h o r r e u r p o u r eux q u e toute relation h u m a i n e l e u r signifie e s t u n d e s s u p p l i c e s d e s f o r ç a t s . Le b e s o i n

de s ' é p a n c h e r et de r e n c o n t r e r

d e la c o m p a s s i o n a u m i l i e u d e ses p e i n e s , c e b e soin si n a t u r e l à l ' h o m m e , s a n s c e s s e r e b u t é e t r e f o u l é , s'agite e n c o r e d a n s c e s c œ u r s , s'y a i g r i t , et a j o u t e à t o u t e c e t t e affreuse p o s i t i o n q u e n o t r e


14

TOULON.

plume

est

impuissante

à d é c r i r e , et à l ' a s p e c t d e

laquelle l'imagination m ê m e s'arrête épouvantée. C'est l ' a b î m e d e la m i s è r e , d e t o u t e s l e s m i s è r e s possibles. Encore n'avons-nous parlé jusqu'à présent que d u r é g i m e o r d i n a i r e , de celui q u e subissent les c o n d a m n é s d o c i l e s et é p r o u v é s . Si affreux

que

cet état puisse nous paraître, l'industrie du bag n e sait e n c o r e y a j o u t e r d e n o u v e l l e s

rigueurs;

et n o u s v o u l o n s d i r e q u e l q u e s m o t s d e s p u n i t i o n s e n u s a g e p a r m i les c o n d a m n é s . N o u s n e b l â m o n s p a s les s é v é r i t é s q u e n o u s r a c o n t o n s i c i . On c o m p r e n d q u e la t e r r e u r d e s c h â t i m e n t s soit n é c e s s a i r e p o u r m a i n t e n i r q u a t r e m i l l e f o r ç a t s s o u s le j o u g d e c e t t e affreuse d i s c i p l i n e q u e n o u s c h e r c h o n s à faire c o n n a î t r e . Le p l u s l é g e r d e c e s c h â t i m e n t s e s t la p r i v a tion d e vin p e n d a n t q u e l q u e s j o u r s . C e t t e p r i v a t i o n e s t n é a n m o i n s t r è s — redoutée. Avec la n o u r riture d u bagne, telle q u e n o u s l'avons d é p e i n t e , si p e u a b o n d a n t e e t si p e u s u b s t a n t i e l l e , u n p e u d e vin e s t , p o u r a i n s i d i r e , n é c e s s a i r e , à c e r t a i n s estomacs du moins. L ' a c c o u p l e m e n t c o n s i s t e à u n i r les c h a î n e s d e d e u x d e c e s m a l h e u r e u x . Un c l o u suffit à l e s r i v e r . D é s o r m a i s voici d e u x ê t r e s i n s é p a r a b l e s , le j o u r c o m m e la n u i t , et d o n t il faut q u e les v o l o n t é s s ' a c c o m m o d e n t . H é l a s ! la v e r t u , la p r i è r e , l e s s a c r e m e n t s , t o u t ce q u i a s s e m b l e , u n i t et lie les


TOULON.

15

h o m m e s entre eux, ne triomphent jamais entièrement

de

l'indépendance

d e la v o l o n t é h u -

m a i n e . S o u s c e s l i e n s m y s t i q u e s d o n t la r e l i g i o n les e n l a c e a v e c u n e d o u c e u r , u n e force e t u n e o n c t i o n q u e r i e n n e p e u t faire c o m p r e n d r e , le r e s s o r t h u m a i n e t p e r s o n n e l s e fait s e n t i r e n c o r e q u e l q u e f o i s ; e t la vie c o m m u n e e n t r e les ê t r e s les p l u s p r i v i l é g i é s , les p l u s d o u x e t les m e i l l e u r s e s t t o u j o u r s u n t r i o m p h e e t u n m y s t è r e d e la g r â c e . Mais e n t r e c e s d e u x m i s é r a b l e s q u i s e font h o r r e u r l ' u n à l ' a u t r e , q u e l a c c o r d p o u r r a faire n a î t r e le c l o u q u i u n i t l e u r s c h a î n e s ? L a d i s c i p l i n e d u bagne est bien d u r e ; encore laisse-t-elle, avonsn o u s v u , q u e l q u e i n s t a n t d e r é p i t o ù le c o n d a m n é c r o i t s ' a p p a r t e n i r ; d a n s l ' e n c e i n t e q u i lui est abandonnée, il j o u i t d e la l i b e r t é d e la b ê l e fauve d a n s la c a g e

d e la m é n a g e r i e . Il p e u t se

lever, s ' a s s e o i r , s e p r o m e n e r à sa g u i s e . L e c o u ple affreux e s t p r i v é d e c e t t e l i b e r t é . P o u r m a r c h e r , se r e p o s e r , a b o r d e r o u éviter il faut

quelqu'un,

q u e chacun de ces infortunés

compte

avec la v o l o n t é d e s o n c o m p a g n o n d e c h a î n e s . Il n ' e s t p a s n é c e s s a i r e d ' e n t r e r d a n s d e l o n g s d é tails p o u r

comprendre

l'horreur

d'une pareille

vie, e t il e s t i m p o s s i b l e d e c o n c e v o i r c e q u e l e s passions surexcitées d e c e s d e u x misérables d o i vent a v o i r à s u p p o r t e r les u n e s d e s a u t r e s . Le s u p p l i c e d e la b a s t o n n a d e d o i t ê t r e infligé en p r é s e n c e d e t o u s l e s c a m a r a d e s d e salle d u


16

TOULON.

m a l h e u r e u x q u i l'a e n c o u r u . On l ' é t e n d m a t e l a s , et le c o r r e c t e u r f r a p p e s u r les é p a u l e s d u

sur un

avec u n e c o r d e

p a t i e n t le n o m b r e d e c o u p s

a u q u e l il a é t é c o n d a m n é . C h a q u e c o u p e n t a m e la c h a i r e t fait b i e n t ô t j a i l l i r le s a n g . L a d o u l e u r a r r a c h e d e s c r i s à l ' h o m m e le p l u s r o b u s t e et le p l u s o r g u e i l l e u x . L o r s q u e le s u p p l i c e c e s s e , s o u v e n t o n t r a n s p o r t e le p a t i e n t à l ' h ô p i t a l p o u r le faire g u é r i r . A la s u i t e d e b a s t o n n a d e s r é i t é r é e s , certains

de ces m a l h e u r e u x ne sauraient plus

s ' é t e n d r e s u r le d o s s a n s souffrir d e

cuisantes

douleurs. Les incorrigibles, ceux que des peines

aussi

terribles ne p e u v e n t vaincre, sont mis dans u n e salle à p a r t . L e ramas

est leur état habituel

du

j o u r e t d e la n u i t ; ils r e s t e n t e n c h a î n é s à l e u r s b a n c s ; u n e d e m i - h e u r e p a r j o u r l e u r est s e u l e m e n t a c c o r d é e p o u r se p r o m e n e r d a n s l ' i n t é r i e u r d e la salle : t o u t e f o i s , p o u r j o u i r d e c e t t e d o u c e u r , p l u s i e u r s d e s p l u s r e b e l l e s sont-ils a c c o u p l é s . L e t e m p s d e ce s u p p l i c e est p l u s o u m o i n s

long,

s e l o n la g r a v i t é d u r e p r o c h e q u ' o n a à faire a u

condamné. Il y a

dans

ce m o m e n t a u b a g n e d e

T o u l o n u n h o m m e e n c h a î n é a i n s i a u ramas

de-

puis plus de dix-sept ans. E n f i n le c a c h o t e s t u n e c e l l u l e é t r o i t e , q u i n e reçoit pas assez de j o u r p o u r q u ' o n y puisse lire, qui n'a pas assez d'espace p o u r q u ' o n y puisse marcher. Nous n'avons jamais été grand

par-


TOULON.

17

tisan du système cellulaire, et toutes les prisons construites selon cette nouvelle mode nous font éprouver une impression d'horreur et de dégoût que rien ne peut surpasser. Sans doute la c o m pagnie des criminels est odieuse : elle est un supplice et elle crée une propagande du crime qu'il est bon de chercher à restreindre; mais la solitude n ' e s t - e l l e pas aussi dangereuse à l'homme corrompu? Livré à l u i - m ê m e , il ne tire de son cœur que des pensées coupables , des haines, des colères, des désespoirs qui s'exhalent dans des projets et des convoitises de toutes sortes. Quelles pensées habitent donc cette triste cellule du bagne, où le criminel, livré tout entier à ses désirs, doit passer des semaines, quelquefois des mois entiers sans distraction, sans occupation et presque sans mouvement ? Après que la série de ces punitions est épuisée, reste encore la peine de mort : lorsqu'elle a été prononcée, l'échafaud se dresse dans l'enceinte même du bagne. Tous les forçats sont réunis à l'entour; à genoux et la tête découverte, ils assistent à l'exécution de leur camarade : autour d'eux veillent les g a r d e s - c h i o u r m e s , les fusils sont chargés et l'ordre est donné de tirer sur celui des galériens qu'on verrait faire le moindre mouvement. Nous ne dirons rien de la peine de mort qui n'est prononcée que pour des crimes réels et


18

TOULON.

dans des cas réservés; mais toutes les autres p u nitions, que nous venons d'analyser, sont infligées pour la plus légère infraction à la discipline : avoir fumé, lu un journal, acheté un peu de vin, s'être oublié en répondant à l'ordre d'un chef, voilà les peccadilles qui suffisent à motiver des punitions aussi graves. Certainement, nous le r é pétons, nous ne blâmons pas cette sévérité, et en la signalant, nous n'entendons pas l'attaquer. La rigueur est nécessaire, elle est indispensable : elle doit tenir les condamnés sans cesse en h a leine; il ne suffit pas qu'ils sachent spéculativement, il faut qu'il chaque instant ils sentent, dans la pratique habituelle de leur vie, combien il est impossible de dire un m o l ou de faire un geste en dehors de ce que la règle permet. Mais après en avoir reconnu ainsi toute la nécessité, si on veut, observer les résultats de ces traitements terribles, on ne trouve que des cœurs ulcérés, des âmes aigries, des hommes courbés forcément sous le joug, obéissant à la crainte seule, et perdant peu à peu jusqu'à la dernière apparence du sentiment de la dignité humaine qu'ils auraient pu conserver encore. Il faut se persuader qu'il ne peut y avoir au bagne ni excuse, ni rémission ; si le châtiment a été imposé mal à propos, il n'en sera pas moins exécuté, et malheur à celui qui se révolterait contre une pareille injustice. L'orgueil rugit sour-


19

TOULON.

dement,

toute

l'amertume

des mauvais

senti-

m e n t s est r e m u é e ; m a i s il faut p l i e r et s ' i n c l i n e r . Le d e r n i e r d e s g a r d e s c h i o u r m e s a le d r o i t d ' i n t i m e r d e s o r d r e s . Il p e u t ê t r e s o u s de la c o l è r e , d ' u n e crète,

qui

sait?

l'impression

antipathie, d'une haine se-

échauffé

p a r le vin p e u t - ê t r e , e t

d ' a u t a n t p l u s i n j u s t e d a n s ses p r é t e n t i o n s q u e s o n a u t o r i t é e s t p l u s l i m i t é e : n ' i m p o r t e , il faut obéir. La rage c e p e n d a n t

pénètre encore

plus

avant d a n s le c œ u r ; la h a i n e d e l ' a u t o r i t é , d e t o u t

frein,

de toute règle, s'enfonce de plus en plus

d a n s les r e p l i s d e la v o l o n t é

comprimée.

A toutes ces d o u l e u r s q u e n o u s ne p o u v o n s d é tailler, et q u e l ' i m a g i n a t i o n n e p e u t

comprendre,

il faut a j o u t e r la p i r e d e t o u t e s p e u t - ê t r e , la d o u leur suprême, qui

rappelle

celle

d e t o u t e s les m i n u t e s , celle

à t o u t i n s t a n t a u c o n d a m n é la p l a c e

q u ' i l o c c u p e d é s o r m a i s d a n s le m o n d e et le m é p r i s a u q u e l il e s t v o u é : j e v e u x p a r l e r d e la s o ciété m ê m e q u i e n t o u r e le f o r ç a t , de c e t t e s o c i é t é h i d e u s e q u i lui fait v o i r d a n s c h a c u n d e ses c a m a r a d e s u n d e s vices d e s o n p r o p r e c œ u r , et qui les lui m o n t r e g r o s s i s , m u l t i p l i é s e t r é p é t é s ainsi j u s q u ' à l'infini. T o u t c e q u i s ' a g i t e d a n s le fond d e s o n â m e , c e q u ' i l a c a c h é à t o u s les h o m m e s , ce q u ' i l n e s'est j a m a i s a v o u é à l u i - m ê m e p e u t ê t r e , il le t r o u v e d é s o r m a i s a u p r è s d e lui o d i e u x , i n f â m e , affiché et c y n i q u e . Ce q u ' i l n ' a v a i t j a m a i s rêvé, ce q u ' i l n ' a u r a i t m ê m e p u c o n c e v o i r , n e fait


20

TOULON.

non plus défaut,

et l e s d e r n i e r s m y s t è r e s d e s

c r i m e s et d e s v i c e s l u i s o n t r é v é l é s . U n inflexible niveau

plane

au-dessus

de t o u s ;

m a l g r é les

p r o t e s t a t i o n s d e son orgueil, m a l g r é les illusions d e s o n a m o u r - p r o p r e , il e s t r a v a l é au m ê m e d e g r é q u e c e s ê t r e s r e p o u s s a n t s . Il r e n d c e p e n d a n t à ses camarades d'infortune

le m é p r i s q u e s e s

chefs lui t é m o i g n e n t e t d o n t ils l ' a c c a b l e n t . I m p i t o y a b l e a l o r s à s o n t o u r , il e s t h a u t a i n , d é d a i g n e u x , p l e i n d ' h o r r e u r p o u r l e u r s v i c e s ; il t r o u v e toujours d a n s les secrets c h a t o u i l l e m e n t s de sa vanité

quelque

raison

de s'estimer

au-dessus

d'eux. Son â m e , cette â m e naturellement

chré-

tienne, q u e Dieu avait cependant c r é é e p o u r le bonheur,

que Jésus-Christ

a rachetée de son

sang, cette m a l h e u r e u s e â m e n'éprouve plus rien d e d o u x ni de c o n s o l a n t . E l l e s e p l o n g e a u m i l i e u d e s v i c e s q u i l ' e n t o u r e n t ; elle c h e r c h e à s ' a brutir dans les derniers excès; quelque chose de la c r é a t i o n d i v i n e s u b s i s t e n é a n m o i n s , et à m e s u r e p e u t - ê t r e q u e le c o n d a m n é se p e r v e r t i t , il sent s ' a u g m e n t e r son h o r r e u r p o u r ses c o m p a g n o n s d e m a l h e u r ; il r é p a n d d e p l u s e n p l u s s u r eux l'aigreur q u e les mauvais traitements amass e n t a u fond d e s o n c œ u r . L e u r s s u p p l i c e s e t l e u r s p u n i t i o n s e x c i t e n t ses r a i l l e r i e s et s e s r i r e s p l u t ô t q u e sa c o m p a s s i o n . C'est l à le d e r n i e r a b î m e d e m i s è r e , et p e r s o n n e n ' e n p o u r r a j a m a i s

sonder

le f o n d . P a s d ' a m i t i é d o n c au b a g n e : l a h a i n e


TOULON.

21

seule et tout son affreux cortége, la jalousie, l'orgueil et la rage ; les blasphèmes, les récriminations, les injures retentissent à chaque instant; c'est une véritable image de l'enfer, et c'est un des supplices des damnés que cette association de tous les vices et de toutes les hontes, se servant mutuellement de supplices l'un à l'autre. Il y a des h o m m e s qui nient, ou plutôt qui oublient l'enfer, et qui n'osent regarder en face cet article de notre foi. Ce dogme leur répugne particulièment à cause des conséquences majeures que sa vérité impose à la conduite de tout être raisonnable, et aussi parce que leur imagination se refuse à concevoir ce lieu de supplices. Qu'ils examinent le bagne ! non pas en curieux et en touristes qui visitent l'intérieur des bâtiments et se complaisent à admirer la bizarrerie des cost u m e s , qu'ils l'examinent scrupuleusement e t attentivement ! qu'ils pénètrent, s'il leur est possible, les mystères des tortures du forçat! qu'ils le suivent portant sa chaîne derrière ces grilles inébranlables, sous l'œil de ces sentinelles, sentant p a r t o u t , au-dessus de l u i , la main d'une autorité inflexible ! qu'ils songent à ces insomnies sur ces planches si dures, au milieu d'une atmosphère épaisse, où, rompu par la fatigue, l'âme flétrie par la dureté de ses chefs, le souvenir de son père, de sa m è r e , de sa femme et de ses e n fants qu'il a déshonorés, ce souvenir de la famille.


22

TOULON.

si p o i g n a n t p o u r t o u s les c o n d a m n é s , le v i e n t a s s i é g e r s a n s r é p a n d r e p o u r cela d e c o n s o l a t i o n d a n s s o n â m e , lui fait v e r s e r d e s l a r m e s s a n s d o u c e u r et s a n s s o u l a g e m e n t , e t a n i m e t o u t e sa r a g e e n lui r a p p e l a n t q u e t o u s c e s b i e n s sont p e r d u s , p e r d u s p o u r t o u j o u r s , p e r d u s p a r sa faute : le b a g n e n e le r e n d r a p l u s d é s o r m a i s q u e

marqué

a u front, c o m m e Caïn, d ' u n s i g n e q u i le fera r é p r o u v e r e t m a u d i r e à t o u j o u r s ! Qu'ils

songent

c e p e n d a n t q u e t o u t ce d é s e s p o i r et t o u t e s

ces

d o u l e u r s n e s o n t q u e la v e n g e a n c e d e la j u s t i c e h u m a i n e ! Qu'ils se d e m a n d e n t e n s u i t e si les v e n g e a n c e s d e la j u s t i c e d i v i n e n e s e r o n t p a s p l u s t e r r i b l e s , et s u r t o u t q u ' i l s d i s e n t q u e l l e e s t la folie d e c e u x q u i o s e n t l e s i n s u l t e r e t les b r a v e r ?

II

Le Culte a u b a g n e . — P r é l i m i n a i r e s d e la M i s s i o n .

La réforme pénitentiaire est a u j o u r d ' h u i p r o b l è m e social et p o l i t i q u e . Dans n o t r e

un

siècle

d e p r o g r è s , d e l u m i è r e s et d e p h i l o s o p h i e , t o u t d e v i e n t a i n s i social , p o l i t i q u e e t p r o b l é m a t i q u e . Des q u e s t i o n s q u e L o u i s XIV n ' a p a s a p e r ç u e s , q u e R i c h e l i e u a i g n o r é e s , d o n t le c a r d i n a l d ' A m -


23

TOULON.

boise n'a j a m a i s

soupçonné l ' e x i s t e n c e , s o n t d e s

d a n g e r s p o u r l'État, et les c e r v e a u x

adminis-

tratifs s ' e m p l o i e n t à y r ê v e r d e l e u r m i e u x . Ce n'est pas leur perspicacité

q u ' i l faut

l o u e r le

p l u s p e u t - ê t r e ; m a i s o n n e p e u t n i e r les b o n n e s intentions qui président à leurs méditations

et

d i r i g e n t l e u r s efforts. N é a n m o i n s , l e r é s u l t a t le p l u s c l a i r , q u i en s o i t s o r t i j u s q u ' à c e j o u r , e s t l'application

d e t o u t e s les f o r c e s d u g o u v e r n e -

ment à des questions insolubles, et une i m p o r tance e x a g é r é e e t p é r i l l e u s e d o n n é e a u x

moin-

dres choses. La m e r v e i l l e d e s e s p r i t s d e n o s j o u r s est d e savoir c r é e r les q u e s t i o n s , m a i s ils n e s e c h a r g e n t point volontiers

de

les

résoudre.

Pour

faire

a v a n c e r la c i v i l i s a t i o n et p o u s s e r t o u t e s c h o s e s d a n s la voie d u p r o g r è s , o n se p e r s u a d e e n effet qu'il suffit

de grossir les p r o b l è m e s

et de les

enfler d e telle s o r t e q u ' i l s c o n t i e n n e n t d e s t e m p ê t e s . Du r e s t e , les e m p r e s s e m e n t s , l e s s o l l i c i t u d e s et les e s s a i s n ' a v a n c e n t à r i e n e t s ' a c c o r d e n t p r e s q u e t o u j o u r s à é l o i g n e r le s e u l r e m è d e

effi-

cace, celui qui autrefois s'appliquait tout n a t u r e l l e m e n t s u r la p l a i e d e v a n t l a q u e l l e on g é m i t , et d o n t t o u t e la s a g e s s e h u m a i n e n e p e u t a u j o u r d ' h u i q u e s o n d e r la p r o f o n d e u r . Pour nous en tenir à notre système de répress i o n , il e s t é v i d e n t q u ' o n p e u t y d é s i r e r d e s r é f o r m e s ; et l ' i n t é r i e u r d e s p r i s o n s et d e s m a i s o n s


24

TOULON.

centrales n'est pas non plus p o u r consoler beauc o u p d e c e q u e le b a g n e p e u t a v o i r

d'affligeant.

Si o n v o u l a i t c e p e n d a n t c o n s i d é r e r les c a p i t a u x é n o r m e s q u ' o n y verse c h a q u e a n n é e en d é p e n s e s d ' a m é l i o r a t i o n , d e c o n s t r u c t i o n et d ' a d m i n i s t r a t i o n , o n p o u r r a i t se d e m a n d e r q u e l l e s o r t e

de

justice préside aux choses de ce m o n d e ? quelle loi m y s t é r i e u s e o b l i g e les h o n n ê t e s g e n s à p o u r v o i r à si g r a n d s frais a u x b e s o i n s d e s c r i m i n e l s ? Si s e u l e m e n t l e s m i l l i o n s é t a i e n t e m p l o y é s d ' u n e m a n i è r e f r u c t u e u s e , s'ils p r o d u i s a i e n t u n e a p p a r e n c e d e b i e n q u e l c o n q u e , on p o u r r a i t p e u t - ê t r e le t r o u v e r c h è r e m e n t a c q u i s , a u m o i n s a u r a i t - o n u n p r é t e x t e d e se c o n s o l e r et d ' a t t e n d r e . Mais q u o i ! d e p u i s le t e m p s q u ' o n é t u d i e la

question

d e la r é f o r m e p é n i t e n t i a i r e , d e p u i s q u ' o n e s s a i e les d i v e r s s y s t è m e s ,

qu'on

crée des

maisons,

qu'on organise des inspections, des directions, des commissions de toutes s o r t e s , quel résultat p r a t i q u e et c e r t a i n a - t - o n o b t e n u ? T o u t e s les t h é o r i e s o n t le m ê m e b u t et s o n t le j o u e t d e la m ê m e i l l u s i o n . T o u t e s e s s a i e n t à r e m p l a c e r p a r u n e c o m b i n a i s o n m a t é r i e l l e et a d m i n i s t r a t i v e l ' i n f l u e n c e c h a r i t a b l e et s p i r i t u e l l e d e la r e l i g i o n : t o u t e s s ' i m a g i n e n t p o u v o i r t r i o m p h e r d e la v o l o n t é d e l ' h o m m e et c r o i e n t le p o s s é d e r en entier

lorsqu'elles

enchaînent

et

tourmen-

t e n t s o n c o r p s . Q u ' e l l e s s'en v a n t e n t o u q u ' e l l e s s'en scandalisent, elles sont t o u t e s

l'expression


25

TOULON.

é v i d e n t e et p r a t i q u e d u m a t é r i a l i s m e c o n t e m p o rain. E n r e t r a ç a n t le t r i s t e t a b l e a u d e h o n t e et d e misère q u e p r é s e n t e un b a g n e , j e n'ai pas eu l'intention de m ' a p i t o y e r

n i a i s e m e n t et

poétique-

m e n t s u r le s o r t d e s c o n d a m n é s . Ce s o n t d e s c r i m i n e l s : la loi a r a i s o n d e les t r a i t e r c o m m e t e l s ; ce s o n t d e s s u p p l i c i é s , il n e faut p a s d e m a n d e r que l e u r s s u p p l i c e s se t r a n s f o r m e n t en vie h a r m o n i e n n e o u i c a r i e n n e . Au m i l i e u d e l'affaiblissement c o n t e m p o r a i n

d e la m o r a l e , à Dieu n e

plaise q u e j e c h e r c h e à d i m i n u e r c e t t e h o r r e u r n a t u r e l l e p o u r le c r i m i n e l , q u i n e s'efface e n t i è r e m e n t q u ' a v e c l ' h o r r e u r d u c r i m e ; et j e laisse en e n t i e r a u x u t o p i e s m o d e r n e s le p r i v i l é g e d e leurs s y m p a t h i e s . Mais à c ô t é d e la s é v é r i t é i n flexible

d e la j u s t i c e h u m a i n e , il f a u d r a i t q u ' i l y

eût t o u j o u r s p l a c e p o u r l ' i n é p u i s a b l e m i s é r i c o r d e de Dieu. T o u t e la r é f o r m e p é n i t e n t i a i r e est là ; et le m e i l l e u r s y s t è m e s e r a c e l u i q u i l a i s s e r a le p l u s facile a c c è s à c e t t e m i s é r i c o r d e d i v i n e . J e n e d i rai r i e n d u r é g i m e d e n o s m a i s o n s c e n t r a l e s , j e ne p a r l e r a i p a s d a v a n t a g e d e n o s m a i s o n s c e l l u laires, q u e l ' a b r u t i s s e m e n t , la folie o u le s u i c i d e visitent t r o p s o u v e n t : j e m ' e n t i e n d r a i a u b a g n e , et p o u r p r é c i s e r

davantage au

T o u l o n . Quel s o u c i d e l ' â m e discipline

seul b a g n e

y m o n t r e - t - e l l e ? et e n

malheureux toute espérance

de

d u c o n d a m n é la fermant

s u r la t e r r e , 2

au que


26

TOULON.

fait-elle

p o u r lui l a i s s e r e n t r e v o i r les e s p é r a n c e s

célestes? Il y a, il e s t v r a i , à T o u l o n u n a u m ô n i e r , e t si la t â c h e q u i lui e s t i m p o s é e n ' e s t p a s a u - d e s s u s d e s o n zèle ni a u - d e s s u s d e sa c h a r i t é , n ' e s t - e l l e p a s a u - d e s s u s d e ses f o r c e s ? L e b a g n e c o n t i e n t e n v i ron trois mille neuf cents c o n d a m n é s : c o m m e n t u n s e u l p r ê t r e p o u r r a i t - i l s u b v e n i r à t o u s les b e soins spirituels d'une pareille p o p u l a t i o n ? Des difficultés d e t o u t e s s o r t e s d ' a i l l e u r s a j o u t e n t à l'insuffisance d e s f o r c e s h u m a i n e s . L e b a gne de Toulon ne possède pas de chapelle : pour r a p p e l e r a u x c o n d a m n é s la p e n s é e d e D i e u , q u ' i l s n e s o n t s a n s d o u t e p a s h a b i t u é s à t r o u v e r a u fond de l e u r

cœur,

il n'y a

pas

d'autre signe extérieur

que cette robe noire du prêtre qu'ils sont expos é s à r e n c o n t r e r d e t e m p s e n t e m p s a u m i l i e u de l e u r s t r a v a u x . M ê m e les e x i g e n c e s d e l a d i s c i p l i n e forcent parfois celui-ci à s'interdire l'entrée du

bagne

q u a n d les c o n d a m n é s s o n t e n s a l l e . Le di-

m a n c h e s e u l e m e n t ses c o m m u n i c a t i o n s s o n t tout à fait l i b r e s ; c e j o u r - l à , le p a u v r e a u m ô n i e r fait d r e s s e r u n a u t e l d a n s u n e d e s s a l l e s , y d i t la m e s s e et adresse une instruction aux galériens. C h a q u e salle le r e ç o i t a i n s i à s o n t o u r , et il faut s e p t s e m a i n e s p o u r q u e le c e r c l e soit a c c o m p l i . E n s i g n a l a n t u n p a r e i l é t a l d e c h o s e s , n o u s avons lieu d ' e s p é r e r q u ' i l s e r a b i e n t ô t c h a n g é . M o n s i e u r le m i n i s t r e d e la m a r i n e a d é j à p r o m i s s o n a p p u i


27

TOULON.

p o u r a s s u r e r à l'aumônier d u b a g n e d e T o u l o n le concours de d e u x vicaires ; n o u s p e n s o n s sentira aussi

la

nécessité

de

faire

qu'il

prompte-

m e n t c o n s t r u i r e u n e c h a p e l l e , et t o u t le m o n d e

comprendra q u e le p l u s i m p é r i e u x d e v o i r d e l'administration

est d'assurer

la p o s s i b i l i t é d ' o b s e r v e r

aux

condamnés

les l o i s i m p o s é e s

par

l'Église. Nous nous étendons nous

nous étendrions

sur ces

préliminaires,

b i e n d a v a n t a g e si

nous

voulions r a c o n t e r ici t o u t l e d é t a i l d e s o b s t a c l e s qui s ' o p p o s è r e n t à l ' e n t r é e a u b a g n e d e q u e l q u e s uns d e s P è r e s a p p a r t e n a n t à la C o m p a g n i e

de

J é s u s . Ces o b s t a c l e s , d i s o n s - l e t o u t d e s u i t e , n e v i n r e n t p a s d u fait d e s a d m i n i s t r a t e u r s . L e s P è r e s n ' o n t e u q u ' à se l o u e r a u c o n t r a i r e d e

toutes

leurs r e l a t i o n s a v e c les d i v e r s e s a u t o r i t é s . Ils o n t trouvé p a r t o u t ,

durant leur mission, une

aide

sincère, u n c o n c o u r s e m p r e s s é , u n e s y m p a t h i e et u n e r e c o n n a i s s a n c e p o u r l e u r s

efforts, à q u o i

ils é t a i e n t p e u t - ê t r e loin d e s ' a t t e n d r e . Mais il y a en F r a n c e u n ê t r e s u p é r i e u r à t o u t e s les v o l o n t é s et à t o u t e s les b i e n v e i l l a n c e s : c ' e s t u n ê t r e d e raison e t t o u t à fait f a n t a s t i q u e , q u e p e r s o n n e n'a vu, q u e t o u t le m o n d e r e s p e c t e , et q u ' o n n o m m e l ' a d m i n i s t r a t i o n . C'est à ce q u ' i l p a r a î t u n e s o r t e de g r a n d e d a m e q u i n ' a g i t q u ' à s o n c a p r i c e , n e rend a u c u n e r a i s o n d e ses m o t i f s e t o p p o s e s o u vent à t o u t e t e n t a t i v e d e b i e n u n e force d ' i n e r t i e


28

TOULON.

i n v i n c i b l e et i n é b r a n l a b l e . Si les a d m i n i s t r a t e u r s ne trouvèrent j a m a i s qu'à louer et qu'à r e m e r c i e r les Jésuites, l'administration était bien

capable

d e t r o u v e r fort à d i r e e t s u r l e s J é s u i t e s et s u r l e u r m i s s i o n . Ce q u ' e l l e d i t , c e q u ' e l l e p e n s e , il est vrai, p e r s o n n e n ' e n sait j a m a i s rien : mais on s e n t l ' o b s t a c l e et s o u v e n t o n n e s a i t p a r q u e l l e voie le t o u r n e r . H e u r e u s e m e n t le zèle d e s P è r e s n e s'y a r r ê t a p o i n t . Il y a, a u x y e u x d e la foi, q u e l q u e c h o s e d e m i l l e fois p l u s h o r r i b l e et p l u s l a m e n t a b l e q u e le s u p p l i c e d e s f o r ç a t s , si affreux q u ' i l soit d a n s la r é a l i t é , si t e r r i b l e q u e l ' i m a g i n a t i o n le p u i s s e c o n c e v o i r ; c ' e s t la s i t u a t i o n d e s â m e s c h a r g é e s d e c r i m e s et p r i v é e s d e s m o y e n s de salut. Cette p e n s é e d u s a n g de

Jésus-Christ

c o u l a n t i n u t i l e m e n t et p r o f a n é i m p u n é m e n t p a r les d é m o n s , c o n d u i t les m i s s i o n n a i r e s a u b o u t d u m o n d e . Elle conduisit autrefois saint V i n c e n t de P a u l a u x g a l è r e s , elle y p o u s s a i t a u j o u r d ' h u i les J é s u i t e s . Un d e l e u r s P è r e s , q u i , d e p u i s q u e l q u e t e m p s , r ô d a i t , p o u r a i n s i d i r e , d a n s sa

pensée

a u t o u r d u b a g n e , p a s s a à T o u l o n d a n s u n e d e ses c o u r s e s a p o s t o l i q u e s . Il s ' e n q u i t d e t o u t ce q u i pouvait intéresser

son dessein et s'informa

de

l'aumônier c o m m e n t u n e mission serait accueill i e . L e b o n p r ê t r e s ' a t t e n d r i t à la p e n s é e d u bien qui pourrait

e n r é s u l t e r p o u r les t r i s t e s

âmes

c o n f i é e s à ses s o i n s , et à la p e n s é e s u r t o u t de l ' i m p o s s i b i l i t é d e v o i r j a m a i s se r é a l i s e r u n si b e a u


29

TOULON.

p r o j e t . Il y v o y a i t d e s difficultés d e d i v e r s e n a t u r e : p o u r é v a n g é l i s e r le b a g n e d e T o u l o n , il n e suffisait

p a s d ' u n s e u l p r ê t r e e t il fallait

plus

d'une semaine : u n mois entier ne devait p a s être t r o p l o n g e t l e s efforts d e d i x p r ê t r e s p o u v a i e n t t r o u v e r a s ' e m p l o y e r u t i l e m e n t . Où l o g e r et c o m m e n t d é f r a y e r p e n d a n t u n si l o n g t e m p s u n si g r a n d n o m b r e d e p e r s o n n e s ? M a l g r é sa b o n n e v o l o n t é , le p a u v r e a u m ô n i e r savait t r o p b i e n q u e cela l u i é t a i t i m p o s s i b l e ; e n o u t r e l e s g r i l l e s d u bagne ne pouvaient s'ouvrir q u e devant un o r d r e d u m i n i s t r e d e la m a r i n e . C o m m e n t l ' o b t e n i r ? Il n ' y avait d o n c r i e n à f a i r e . On p r i a . L a p r i è r e est t o u j o u r s leur a p p u i là, le P .

la r e s s o u r c e d e s c h r é t i e n s

: c'est

et l e u r f o r c e . A q u e l q u e t e m p s

Brumault

de

se r e n d a i t d ' A l g e r à P a r i s

1

p o u r l e s b e s o i n s d e l ' o r p h e l i n a t confié à s e s s o i n s . A L y o n o n l u i p a r l a d u b a g n e et d u d é s i r d ' y p é n é t r e r . L e P è r e p r o m i t de s'y e m p l o y e r ; m a i s il n'avait d e r e l a t i o n s

qu'avec

le m i n i s t r e d e l a

g u e r r e , e t le b a g n e e s t d a n s l e s a t t r i b u t i o n s d e Le bon et excellent maréchal Bugeaud aimait les Jésuites et savait apprécier l'utilité de leur zèle pour les besoins de l'Algérie. Il avait été d'abord un peu surpris en apprenant que ces prêtres, dont il connaissait la charité et qu'il trouvait prêts pour toutes sortes de bonnes œuvres, étaient de la Compagnie de .Jésus. Toutefois ce nom ne l'effraya pas longtemps, et interrogé un jour par un des princes de la maison d'Orléans sur la présence de ces Pères en Algérie, il répondit : « Je suis ici pour le bien de la colonisation et je l'accepterais de toutes mains, quand ce serait de celles du diable. » 1


30

TOULON.

c e l u i d e la m a r i n e . T o u t e f o i s à P a r i s le P è r e s o n g e a à la c o m m i s s i o n q u ' o n lui avait r e c o m m a n d é e et m u l t i p l i a les d é m a r c h e s à c e t effet. J e n e p u i s c i t e r ici t o u t e s les p e r s o n n e s q u i a c c u e i l l i r e n t f a v o r a b l e m e n t ses s o l l i c i t a t i o n s ; m a i s j e c r o i r a i s m a n q u e r à u n d e v o i r si j e n e n o m m a i s p a s M. C o l l a s , r e p r é s e n t a n t d e la G i r o n d e . D a n s n o t r e s i è c l e d e p r é j u g é s , il faut p r o c l a m e r

hau-

t e m e n t le n o m d e c e u x q u i v e u l e n t le b i e n , q u i n e c r a i g n e n t p a s d e p a r a î t r e le v o u l o i r , et q u i y e m p l o i e n t r é s o l u m e n t t o u s l e u r s efforts. Si

la

m i s s i o n d u b a g n e d e T o u l o n a e u l i e u , s'il e n e s t résulté quelque bien,

si a u x y e u x d e t o u s les

h o m m e s c o m p é t e n t s elle s e m b l e faire e s p é r e r u n m o u v e m e n t de régénération véritable dans ces r e p a i r e s d u c r i m e , il faut d i r e q u e c ' e s t à M. Collas s u r t o u t q u ' o n e n e s t r e d e v a b l e , à la c h a l e u r a v e c l a q u e l l e il a c c u e i l l i t la p r e m i è r e p a r o l e q u i lui fût p o r t é e a c e s u j e t , e t à la p e r s é v é r a n c e

avec

l a q u e l l e il p o u r s u i v i t la r é a l i s a t i o n d e s v œ u x d e s Pères.

Ceux-ci d e m a n d a i e n t

au

gouvernement

l ' e n t r é e a u x g a l è r e s , e t , à c a u s e d e s difficultés e t d e s frais où ils a u r a i e n t p u ê t r e e n t r a î n é s ,

dans

l ' i n t é r ê t a u s s i d e l e u r m i s s i o n , ils s o l l i c i t a i e n t la faveur d'être logés et n o u r r i s au b a g n e , ne d e m a n d a n t pas, ne voulant pas d'autre r é g i m e q u e c e l u i d e s f o r ç a t s : le lit d e p l a n c h e s , le p a i n n o i r et la s o u p e a u x fèves. M. d e T r a c y , a l o r s m i n i s t r e d e la m a r i n e , a c c e p t a a v e c r e c o n n a i s s a n c e l'offre


TOULON.

31

d e s J é s u i t e s ; m a i s , p a r u n s e n t i m e n t q u e t o u t le m o n d e c o m p r e n d , il r e p o u s s a la s e c o n d e p a r t i e de l e u r s p r é t e n t i o n s , se r e f u s a n t a b s o l u m e n t à l a i s s e r a j o u t e r u n p a r e i l s u r c r o î t a u x fatigues d é m i s s i o n n a i r e s . Dirais-je q u e c e u x - c i s'affligèrent d e c e t t e a t t e n t i o n , et q u e p l u s i e u r s d ' e n t r e e u x se faisaient u n e fête d e se s o u m e t t r e , p o u r la gloire d e Dieu et le s a l u t d e s â m e s , a u r é g i m e d e vie d e s f o r ç a t s ! L ' a u t o r i s a t i o n d u m i n i s t r e u n e fois o b t e n u e , on e s p é r a q u e la c h a r i t é d e s fidèles v i e n d r a i t e n a i d e p o u r s u b v e n i r a u x d i v e r s frais d e la m i s s i o n . La f e r v e u r d e s c a t h o l i q u e s a g é n é r e u s e m e n t

ré-

p o n d u à c e t t e a t t e n t e ; ils ont. v o u l u a c q u é r i r u n e p a r t d a n s t o u t le b i e n q u i allait s ' o p é r e r . E n c e t t e c i r c o n s t a n c e c o m m e e n b i e n d ' a u t r e s , la ville d e Lyon a m o n t r é q u e , m a l g r é les a g i t a t i o n s e t les t u m u l t e s , elle r e s t a i t la ville c h a r i t a b l e e t g é n é r e u s e p a r e x c e l l e n c e ; c e s o n t s u r t o u t ses a u m ô n e s q u i o n t s o u t e n u la m i s s i o n . N o u s n e r a p p o r t e r o n s p a s les d i v e r s o b s t a c l e s qui s u r g i r e n t e n c o r e e n t r e l ' a u t o r i s a t i o n

donnée

p a r le m i n i s t r e e t la m i s e à e x é c u t i o n d u p r o j e t des P è r e s . L e s â m e s p i e u s e s y p o u r r a i e n t

admi-

r e r c e s v o i e s é t o n n a n t e s d e la P r o v i d e n c e

qui

é p r o u v e t o u j o u r s ses e n f a n t s , l e u r d e m a n d e le sacrifice d e l e u r s p r o j e t s les p l u s c h e r s , r u i n e leurs e s p é r a n c e s les p l u s d o u c e s a u m o m e n t o ù ils s e m b l e n t e n p o s s é d e r l ' a c c o m p l i s s e m e n t , et


32

TOULON.

e n s u i t e les r e m p l i t e t les c o m b l e a u d e l à m ê m e de toute possibilité et de toute imagination. L e 2 3 o c t o b r e 1 8 4 9 , le R . P . L a v i g n e ,

auquel

la m i s s i o n d u b a g n e é t a i t c o n f i é e , a r r i v a à T o u l o n , a c c o m p a g n é d e h u i t d e ses c o n f r è r e s . L e c h o l é r a e x e r ç a i t a l o r s ses r a v a g e s à T o u l o n et à M a r s e i l l e ; l'effroi é t a i t p a r t o u t ; u n e p a r t i e d e la p o p u l a t i o n a v a i t fui

la v i l l e ;

beaucoup

d'avis

avaient été adressés aux Pères p o u r leur r e p r é s e n t e r le d a n g e r a u q u e l

ils a l l a i e n t

s'exposer,

l ' é t a t d e s e s p r i t s e t la p r é o c c u p a t i o n o ù l ' é p i d é m i e , qui sévissait alors dans l'intérieur du b a g n e , j e t a i t t o u t e s les â m e s , et q u i , d i s a i t - o n , l e u r ô t e r le l o i s i r d e s ' a p p l i q u e r d e la m i s s i o n . L e s P è r e s

devait

aux

exercices

pensèrent

différem-

m e n t . Cet effroi, c e t t e p r é o c c u p a t i o n , c e t t e é p i démie elle-même étaient

les m i s s i o n n a i r e s

du

D i e u q u i n e d e m a n d e p a s la m o r t d u p é c h e u r , m a i s q u ' i l se c o n v e r t i s s e . E n a r r i v a n t à T o u l o n , ils d é c l a r è r e n t a u p r è s d e s a u t o r i t é s l e u r g l o r i e u x t i t r e d e m e m b r e s d e la S o c i é t é d e J é s u s , et p u r e n t s ' a s s u r e r u n e fois d e p l u s q u e la m a r i n e et l ' a r m é e n e p a r t a g e n t p a s les p r é j u g é s d e la m a g i s t r a t u r e et d e l ' a d m i n i s t r a t i o n .


33

TOULON.

III P r e m i e r s e x e r c i c e s d e la M i s s i o n .

Le jeudi

2 5 o c t o b r e , fête d e s a i n t e U r s u l e , les

e x e r c i c e s d e la m i s s i o n c o m m e n c è r e n t a u b a g n e d e T o u l o n . A six h e u r e s d u m a t i n , canon

qui

l'arsenal,

annonce l'ouverture

au c o u p d e

des

portes

de

les m i s s i o n n a i r e s y p é n é t r a i e n t e t se

r e n d a i e n t i m m é d i a t e m e n t a u b a g n e . Ils s ' é t a i e n t p a r t a g é s les six s a l l e s e t les q u a t r e n a v i r e s q u ' h a b i t e n t les c o n d a m n é s . L e s Bonnets

verts,

qui oc-

cupent deux salles, étaient réunis en u n

seul

a u d i t o i r e . C h a c u n e des a u t r e s divisions avait son missionnaire particulier. L'instruction du matin ne p o u v a i t d u r e r q u ' u n e d e m i - h e u r e . A s e p t h e u r e s , les c o n d a m n é s é t a i e n t a p p e l é s a u x c h a n t i e r s ; le s o i r , à l ' i s s u e d e l e u r s t r a v a u x , a p r è s l e u r r e p a s , ils e n t e n d a i e n t u n e s e c o n d e i n s t r u c t i o n q u i n e p o u v a i t n o n p l u s d u r e r d a v a n t a g e , et se t e r m i n a i t r é g u l i è r e m e n t à six h e u r e s , a u

moment

o ù les c o n d a m n é s s o n t s o u m i s à la t r i s t e c é r é monie

d u ramas.

L e s P è r e s q u i t t a i e n t a l o r s le

b a g n e et l ' a r s e n a l , t r o u v a n t p a r t o u t les g r i l l e s f e r m é e s , é c h a n g e a n t le m o t d ' o r d r e a v e c les s e n t i n e l l e s , e t r é p o n d a n t à l e u r s n o m b r e u x qui p a r le c r i d e : Missionnaires

du

bagne!

vire?


TOULON.

34

L'expérience des Jésuites et leur connaissance d e s â m e s l e u r a v a i e n t fait r e c o n n a î t r e t o u t d ' a b o r d q u ' a u m i l i e u d e c e t a u d i t o i r e ils d e v a i e n t user d'une réserve extrême. Plus que

partout

a i l l e u r s ils a v a i e n t à se t e n i r en g a r d e

contre

l ' h y p o c r i s i e , et il fallait é v i t e r d e l a i s s e r p e n s e r aux galériens que quelque

avantage

temporel

leur pût venir par l'entremise des missionnaires. Ils n e se h â t è r e n t d o n c p o i n t d e se c r é e r d e s r e l a t i o n s d a n s l ' i n t é r i e u r d u b a g n e ; ils r e m i r e n t , au contraire, à une époque plus éloignée

pour

satisfaire à toute d e m a n d e d ' e n t r e t i e n

particu-

l i e r q u i l e u r fut a d r e s s é e p e n d a n t c e s

premiers

j o u r s . Ils se c o n t e n t a i e n t d e s s i m p l e s

instruc-

t i o n s d u m a t i n e t d u s o i r ; m a i s ils v i s i t a i e n t e n d é t a i l les a t e l i e r s et les c h a n t i e r s , se r e n d a n t ainsi u n c o m p t e exact de la situation des c o n d a m n é s , et les a c c o u t u m a n t i n s e n s i b l e m e n t à leur

pré-

s e n c e . L ' h ô p i t a l , o ù ils t r o u v è r e n t p l u s i e u r s c h o l é r i q u e s , r e ç u t aussi de leur p a r t de

fréquentes

visites; mais, disons-le tout de suite, l'épidémie n e t a r d a p a s à d i m i n u e r : u n P è r e e n r e s s e n t i t , il est vrai,

quelques

l é g è r e s a t t e i n t e s , m a i s le

fléau

disparut

complétement peu de jours après

l'ou-

v e r t u r e d e la m i s s i o n . Le

scrupule

des Pères

à

éviter de p r o c u r e r aux

f o r ç a t s q u e l q u e a v a n t a g e i n d é p e n d a n t d e la m i s sion paraîtrait p o u s s é à l'excès si, en

pareille

circonstance, on pouvait croire à des précautions


TOULON.

i n u t i l e s . D è s le p r e m i e r j o u r ,

35

les missionnaires

avaient déclaré h a u t e m e n t qu'ils venaient plement au n o m d e J é s u s , qu'ils

sim-

n'entendaient

s'immiscer en rien dans la discipline

intérieure

d u bagne, ni e n a f f r a n c h i r q u i q u e c e s o i t , q u ' i l s

n'apportaient

aucune promesse

d'élargissement

ni d ' a d o u c i s s e m e n t e n c e m o n d e , q u ' i l s n ' a v a i e n t mission q u e p o u r s'occuper d e s âmes, les consoler

dans leurs

d o u l e u r s , et leur ouvrir les

p o r t e s d u s a l u t . Il fallut m a i n t e n i r c e s p a r o l e s e t les e x é c u t e r à la l e t t r e . J e n e d i s p o i n t q u ' i l n ' e n coûta p a s b e a u c o u p

à ces âmes charitables de

voir souffrir d e s h o m m e s s a n s l e s v o u l o i r a s s i s ter, a l o r s m ê m e q u e c e l a l e u r é t a i t p o s s i b l e . Mais u n e c h a r i t é p l u s h a u t e e x i g e a i t c e t t e f e r m e t é ; et

pour

soulager les corps, o n se garda

bien de

c o u r i r le r i s q u e d e c o m p r o m e t t r e l e s â m e s . P l u s i e u r s fois, d a n s l e s p r e m i e r s j o u r s s u r t o u t , p o u r d e l é g è r e s i n f r a c t i o n s à la d i s c i p l i n e , l e s c h e f s , sollicités d e l e v e r l e s p u n i t i o n s , a v a i e n t

témoi-

g n é q u ' i l s o b t e m p é r e r a i e n t v o l o n t i e r s a u x recom-

mandations

d u m i s s i o n n a i r e ; m a i s celui-ci r e f u s a

si o b s t i n é m e n t d e s ' e n t r e m e t t r e e n p a r e i l l e s circonstances, q u ' o n cessa bientôt d e recourir à son i n t e r v e n t i o n . D u r a n t t o u t le c o u r s d e la m i s s i o n , c e t t e r è g l e fut i n f l e x i b l e . A u c u n e a u m ô n e

même

n'arriva a u x galériens p a r l'entremise des Pères. Des m é d a i l l e s d e l a s a i n t e V i e r g e , d e s c r u c i f i x , q u e l q u e s livres d e p i é t é , d o n n é s à c e t t e i n t e n t i o n


TOULON.

36

p a r d e s p e r s o n n e s c h a r i t a b l e s , f u r e n t les

seuls

o b j e t s q u e les m i s s i o n n a i r e s se p e r m i r e n t d e d i s t r i b u e r d a n s l'intérieur du b a g n e . Cette réserve l e u r é t a i t c o m m a n d é e a u n o m d e la s a i n t e o b é i s s a n c e . Perinde

ac cadaver.

Les p r e m i è r e s instructions d o n n é e s aux galériens avaient

été écoutées avec é t o n n e m e n t

et

c u r i o s i t é . L e s a u d i t e u r s , o n le c r o i r a f a c i l e m e n t , é t a i e n t p o u r la p l u p a r t é t r a n g e r s a u x

enseigne-

ments catholiques. Beaucoup d'entre eux assurément

ignoraient

qu'il y eût u n Dieu

et

qu'ils

e u s s e n t u n e â m e . Il fallait r a p p e l e r à c e s e s p r i t s o b s c u r c i s les p r e m i e r s p r i n c i p e s d e v é r i t é q u e la m i s é r i c o r d e divine a déposés d a n s nos c œ u r s et q u e t o u t le b r u i t d e l ' o r g u e i l , les r a v a g e s d e s p a s s i o n s e t les f a i b l e s s e s d e la r a i s o n e l l e - m ê m e n e n o u s e m p ê c h e n t p a s d e r e c o n n a î t r e et d e s e n t i r véritables

lorsqu'ils

nous sont a n n o n c é s . Les m i s -

sionnaires cherchaient

à convaincre

beaucoup

plus qu'à émouvoir. Leurs paroles graves p r o n o n c é e s avec fermeté, mais sans l'enthousiasme q u i r e m u e les p a s s i o n s , a v a i e n t p o u r b u t d ' é t a b l i r d ' a b o r d d a n s l'esprit de leurs a u d i t e u r s un

mier

pre-

fondement de raison et de bon sens. Avant

de songer à leur rappeler qu'ils étaient chrétiens, il fallait l e s faire se s o u v e n i r q u ' i l s é t a i e n t h o m m e s et leur enseigner quelle c r é a t u r e privilégiée, excellente

e t m i s é r a b l e t o u t à la

fois e s t c e t

h o m m e , c r é é e t r é g é n é r é p a r Dieu. L e s s e u l e s


TOULON.

matières assignées à ces p r e m i è r e s

37

instructions

é t a i e n t d o n c l ' e x i s t e n c e e t la s p i r i t u a l i t é d e l ' â m e , l'existence d e Dieu, les r a p p o r t s de l'âme

avec

Dieu. R i e n d u r e s t e n ' é t a i t c h a n g é d a n s les a l l u r e s d u b a g n e , les t r a v a u x s'y c o n t i n u a i e n t c o m m e à l ' o r d i n a i r e ; s e u l e m e n t , les P è r e s a v a i e n t d e m a n d é à M. le v i c e - a m i r a l H a m e l i n l ' a u t o r i s a t i o n d e faire assister t o u s les d i m a n c h e s les c o n d a m n é s à u n e messe c o m m u n e . Cette m e s s e , c é l é b r é e en plein air, fut e n t e n d u e d è s le p r e m i e r j o u r a v e c u n r e cueillement p r o f o n d ; elle était suivie d ' u n e i n s t r u c t i o n faite p a r le s u p é r i e u r d e la m i s s i o n et la cérémonie se

t e r m i n a i t p a r la b é n é d i c t i o n

du

s a i n t - s a c r e m e n t . Il y a d a n s les foules p r o s t e r n é e s au p i e d d e s a u t e l s q u e l q u e c h o s e d e t o u c h a n t e t de p é n é t r a n t q u i Justifie la p r o m e s s e d e J é s u s Christ faite à t o u s c e u x q u i se r é u n i r o n t p o u r prier en s o n n o m . Mais a u b a g n e d e T o u l o n , e n p r é s e n c e de l ' a u t e l d r e s s é à la p l a c e m ê m e o ù se pose o r d i n a i r e m e n t l ' é c h a f a u d , il y avait q u e l q u e chose de plus g r a n d et de p l u s p o i g n a n t e n c o r e , et t o u s les c œ u r s y f u r e n t s e n s i b l e s . L e s c h a n t s m ê l é s à c e s c é r é m o n i e s m a r q u a i e n t et e n t r e t e n a i e n t la c h a l e u r e u s e e t a r d e n t e c o m m u n i c a t i o n des â m e s d a n s u n e p r i è r e p u b l i q u e . L e s s a g e s n e comprennent point ces m o u v e m e n t s mystérieux. Il l e u r a p a r u q u e le m e i l l e u r m o y e n d e m u r a l i sation était l ' i s o l e m e n t . Ils n e v o i e n t p a s , e n d é p i t 3


38

TOULON.

d e s l e ç o n s d e l ' e x p é r i e n c e , q u e c e t t e s o l i t u d e est la d e s t r u c t i o n d e l ' h o m m e , t a n d i s q u e les c é r é m o n i e s et l e s e n s e i g n e m e n t s d e la r e l i g i o n e n s o n t la r é g é n é r a t i o n e t la v i e . Toutes ces messes c o m m u n e s du bagne

de

Toulon conservèrent un m ê m e caractère de piété s é r i e u s e et a t t e n d r i e . E l l e s o n t m o n t r é d e q u e l l e i m p o r t a n c e il é t a i t d e l a i s s e r a u c u l t e c a t h o l i q u e la l i b e r t é d e ses c é r é m o n i e s , et q u e l m o y e n d e m o r a l i s a t i o n u n e é g l i s e a p p o r t e d a n s le l i e u d e r é p r e s s i o n . L e s f o r ç a t s s'y t e n a i e n t p a i s i b l e m e n t et j a m a i s le m o i n d r e d é s o r d r e n'y a p p a r u t . Le t e m p s c e p e n d a n t ne fut p a s t o u j o u r s p r o p i c e , m a i s la p l u i e n ' i n t e r r o m p i t , p a s c e s b e l l e s s o l e n n i t é s ; les c o n d a m n é s la r e c e v a i e n t p a c i f i q u e m e n t et e n sil e n c e . L a fête d e la T o u s s a i n t e t le j o u r d e s m o r t s f u r e n t d e s o c c a s i o n s d e m u l t i p l i e r c e s m e s s e s . M. le vice-amiral H a m e l i n , qui avait, au p r e m i e r a b o r d , a v e c t o u t e la f r a n c h i s e d ' u n h o m m e h a b i t u é a u c o m m a n d e m e n t , m a r q u é aux missionnaires qu'il l e u r prêterait son c o n c o u r s en toutes choses, mais ne c é d e r a i t à a u c u n e e x i g e n c e d o n t il n ' a u r a i t r e c o n n u l ' u t i l i t é , M. le v i c e - a m i r a l c o n s e n t i t v o l o n t i e r s à c e q u ' o n sanctifiât c e s d e u x j o u r s . L e j o u r d e la T o u s s a i n t , le s a i n t sacrifice e u t l i e u

comme

les d i m a n c h e s ; le j o u r d e s m o r t s , d e g r a n d m a t i n , a v a n t l'heure d e s t r a v a u x , u n e s i m p l e m e s s e b a s s e , d i t e e n n o i r , fut offerte a u D i e u d e m i s é r i c o r d e p o u r le s a l u t d e s â m e s d e t o u s l e s p a r e n t s d é f u n t s


TOULON.

39

des p a u v r e s f o r ç a t s . On a u r a i t t o r t d e c r o i r e q u e sous l ' i g n o b l e h a b i t d u g a l é r i e n o n n e r e n c o n t r e pas les s e n t i m e n t s d e la f a m i l l e . Ces c œ u r s t o r t u r é s se r e t o u r n e n t a u c o n t r a i r e a v e c u n e f o r c e i n c r o y a b l e v e r s l e u r s s o u v e n i r s d ' e n f a n c e , et s i t ô t q u e les c r i s d e s d i v e r s e s p a s s i o n s q u i les a g i t e n t s ' a p a i s e n t u n i n s t a n t , la p e n s é e d e la famille e t du b o n h e u r q u ' i l s o n t g o û t é a u t r e f o i s d a n s s o n sein, a j o u t e n t à t o u t e s l e u r s s o u f f r a n c e s .

L'oubli

où ces f a m i l l e s l e s l a i s s e n t l e u r e s t s u r t o u t p é nible. L e s a n n é e s se s u i v e n t , se s u c c è d e n t et s'amassent sur leurs têtes sans qu'ils sachent ce q u e sont d e v e n u s l e u r s f r è r e s , l e u r s f e m m e s o u l e u r s enfants, Ils les o n t , il e s t v r a i , affligés et d é s h o n o r é s ; ils n e les o n t p a s o u b l i é s n é a n m o i n s , et j e n'en v e u x p a s d ' a u t r e s p r e u v e s q u e c e s l a r m e s q u i a c c o m p a g n è r e n t les p r i è r e s d u j o u r d e s m o r t s et les p a r o l e s o ù le p r ê t r e r a p p e l a t a n t d e d e v o i r s m é c o n n u s e n v e r s les ê t r e s u n i s p a r Dieu d a n s u n sort c o m m u n . Cette s e m a i n e , o ù l ' o n c é l é b r a a i n s i la fêle d e la T o u s s a i n t et le j o u r d e s m o r t s , d é c i d a

pour

ainsi d i r e d e s r é s u l t a t s d e la m i s s i o n . L e s q u a t r e g r a n d e s c é r é m o n i e s q u i c u r e n t ainsi lieu d a n s l'intervalle d ' u n d i m a n c h e à u n a u t r e , r e m u è r e n t tous les c œ u r s . J u s q u e - l à t o u t a v a i t c o n s e r v é u n c a r a c t è r e c a l m e et froid q u i laissait e n c o r e

un

d o u t e s u r le s u c c è s q u ' o n p o u v a i t e s p é r e r . N o u s avons dit c o m b i e n les m i s s i o n n a i r e s r e s t a i e n t r é -


TOULON.

40

s e r v é s v i s - à - v i s d e s f o r ç a t s . C e u x - c i les a v a i e n t d'abord considérés avec curiosité et intérêt, puis a v e c recpect et r e c o n n a i s s a n c e , c o m p r e n a n t q u e l e s P è r e s n e l e u r v o u l a i e n t q u e d u b i e n . Ces m a l h e u r e u x , habitués aux ordres sévères de leurs c h e f s , d e v a i e n t se t r o u v e r s e n s i b l e s à c e s p a r o l e s d e c h a r i t é , à ce n o m d e f r è r e s d o n t o n les s a l u a i t , à ces mots de m i s é r i c o r d e d o n t on leur développ a i t les t r é s o r s . On s ' e n e n t r e t e n a i t s u r les c h a n t i e r s et l ' i n s t r u c t i o n é t a i t le s u j e t d e t o u s l e s c o l l o q u e s ; on c o n c l u a i t v o l o n t i e r s e n p a r l a n t

des

m i s s i o n n a i r e s : « Ils n o u s v e u l e n t d u b i e n , n o u s

« n e demandons p a s m i e u x q u e d e les v o i r r e s t e r « longtemps

p a r m i n o u s 1. »

On é t a i t

surtout

a t t e n d r i à la p e n s é e q u e , p o u r v e n i r a u b a g n e , les

Pères

a v a i e n t b r a v é la r é p u g n a n c e q u e les h o m -

m e s p r o f e s s e n t p o u r les g a l é r i e n s et s u r t o u t le f l é a u d u c h o l é r a ; a u s s i , les P è r e s é t a i e n t - i l s déjà r e c o n n u s p o u r des êtres privilégiés et

bienfai-

sants, qui ne pouvaient en a u c u n e m a n i è r e être c o n f o n d u s d a n s cette h a i n e q u e les forçats

por-

t e n t à la s o c i é t é e n t i è r e . Un bruit, sans a u c u n f o n d e m e n t

il est v r a i ,

s ' é t a i t r é p a n d u d a n s le b a g n e q u e le m o u c h o i r d ' u n d e s P è r e s a v a i t d i s p a r u p e n d a n t u n e d e s vis i t e s q u ' i l faisait à s a s a l l e . L e s c o n d a m n é s s'afflig è r e n t d e c e s o u p ç o n , ils s'en é m u r e n t , ils p r o t e s 1

Lettre d'un condamné, du 9 novembre.


TOULON.

41

t è r e n t a v e c é n e r g i e c o n t r e u n p a r e i l vol q u i e û t été, d i s a i e n t - i l s , c o n t r e

l'honneur du bagne. L ' a u -

réole d e la c h a r i t é q u i e n v e l o p p a i t les P è r e s les p r é s e r v a i t d e t o u t e t e n t a t i v e . Mais d è s la s e m a i n e qui suivit c e l l e o ù f u r e n t c é l é b r é e s l e s q u a t r e m e s s e s c o m m u n e s , la g l a c e fut t o u t - à - f a i t

rom-

p u e , la p a r o l e d e s m i s s i o n n a i r e s avait t r o u v é le chemin du c œ u r des forçats. Tout dans leurs rapports

mutuels

devint

ardent

et

sympathique.

« On é c o u t a i t le P è r e a v e c a v i d i t é , o n d é s i r a i t q u e « la j o u r n é e p a s s â t vite p o u r le r e v o i r , on e û t d é « siré q u e le signal d u c o u c h e r fût c e l u i d u l e v e r « p o u r l ' e n t e n d r e e n c o r e ; s u r les t r a v a u x c h a c u n « v a n t a i t le P è r e d e sa s a l l e , o n e n c i t a i t les p a « r ô l e s , o n e n r é p é t a i t les d i s c o u r s

» Les c œ u r s

étaient c o n t e n t s et n e s a v a i e n t c o m m e n t e x p r i m e r leur r e c o n n a i s s a n c e ; d a n s q u e l q u e s s a l l e s , l o r s que le P è r e e n t r a i t , les g a l é r i e n s e n t o n n a i e n t le c a n t i q u e Benedictus qui venit 1

Lettre du 9 novembre.

in nomine

Domini!


49

TOULON.

IV Premiers résultats. — Consécration à la sainte Vierge.

L e s r é s u l t a t s d e la m i s s i o n s e m b l a i e n t d o n c a s s u r é s . L a c h a r i t é avait t r o u v é le c h e m i n d e s c œ u r s : ils é t a i e n t d é s o r m a i s a t t e n t i f s , a t t a c h é s e t i n t é r e s s é s . Il s ' a g i s s a i t e n c o r e d e l e s i n s t r u i r e e t d e les c o n v a i n c r e . L e s instructions d u m a t i n e t d u soir c o m m e n c è r e n t à s ' é t e n d r e s u r le d o g m e de la r é d e m p t i o n p a r J é s u s - C h r i s t

s u r les fonde-

m e n t s d e l'Église c a t h o l i q u e , s u r les s a c r e m e n t s , sur l'institution divine d e la sainte eucharistie et d e la p é n i t e n c e . Ces p r é d i c a t i o n s à l ' i n t é r i e u r d u b a g n e a v a i e n t un caractère tout particulier. Le Père en soutane, s a n s s u r p l i s , s e t e n a i t d e b o u t a u m i l i e u d e la salle, e n t o u r é d e tous c e s p a u v r e s a u d i t e u r s qui, l e s r e g a r d s fixés s u r l u i , l a t ê t e p e n c h é e e n a v a n t , recueillaient avidement chacune de ses paroles. L e s g r a v e s e n s e i g n e m e n t s de la v é r i t é

descen-

d a i e n t s u r c e s â m e s d e s s é c h é e s c o m m e l e rafraîchissement de l a r o s é e d u m a t i n s u r u n e t e r r e b r û l é e p a r le s o l e i l . L e s l a r m e s g l i s s a i e n t s i l e n c i e u s e m e n t le l o n g d e s j o u e s d e s f o r ç a t s e n t e n d a n t

parler

d e p é n i t e n c e et de c h a r i t é . L e u r r e c o n n a i s -


43

TOULON.

sance et l e u r v é n é r a t i o n p o u r les P è r e s

s'aug-

m e n t a i e n t c h a q u e j o u r . On se p r é c i p i t a i t au d e vant d ' e u x , on é t a i t j a l o u x de s ' a t t i r e r

une

de

l e u r s p a r o l e s . D a n s l e u r s v i s i t e s a u x a t e l i e r s , les Pères é t a i e n t s o u v e n t p r i s p o u r j u g e s d e s d i s c u s sions q u i s ' é l e v a i e n t

e n t r e les c o n d a m n é s .

La

science n ' e s t p a s d é d a i g n é e a u b a g n e , n o u s l ' a vons déjà d i t , et les P è r e s a v a i e n t s o u v e n t à d é cider des questions d ' o r t h o g r a p h e , d'histoire ou de g é o g r a p h i e . M a l g r é la v a n i t é c o m m u n e à t o u s les l e t t r é s , le j u g e m e n t r e n d u p a r le P è r e était sans a p p e l et o n se s o u m e t t a i t e n t i è r e m e n t à sa décision. Si t o u s é t a i e n t a i n s i é m u s , et a t t a c h é s , q u e l ques-uns m a r q u a i e n t u n plus g r a n d

empresse-

m e n t ; d è s les p r e m i è r e s p a r o l e s , c e r t a i n e s

s'étaient

pour

ainsi

âmes

dire jetées au-devant des mis-

s i o n n a i r e s a v e c u n e é t o n n a n t e é m o t i o n , et a v a i e n t r é c l a m é t o u t d ' a b o r d le s e c o u r s d e

leur

minis-

t è r e . « J e v i e n s m e m e t t r e à vos p i e d s , d i s a i t l ' u n « d'eux, p o u r que vous daigniez soulager m o n « â m e d u c h a g r i n q u i la d é v o r e : s a n s c e l a m a vie « ne s e r a q u ' u n e s u i t e d e s o u f f r a n c e s e t d e m i « s è r e s 1. » « C'est a u n o m d e c e l u i q u i a a p p o r t é a u m o n d e « l a v i e , la l u m i è r e et la c h a r i t é ; c ' e s t a v e c l e s « l a r m e s d u r e p e n t i r q u e j e v i e n s i m p l o r e r le s e 1

Lettre du 30 octobre.


41

TOULON.

« c o u r s d e v o t r e m i n i s t è r e , n e r e j e t e z p a s la p r i è r e « d'un m a l h e u r e u x . Dieu seul vous en r é c o m p e n « s e r a , l e s h o m m e s n e le p e u v e n t p a s 1. » « C'est a v e c j o i e et u n s i n c è r e p l a i s i r q u e j e v o u s « a n n o n c e m o n d é s i r d e m e p r o s t e r n e r à vos g e « n o u x p o u r a c c o m p l i r tous les devoirs q u e m ' i m « p o s e n o t r e a u g u s t e r e l i g i o n , le v é r i t a b l e et seul « g u i d e q u i p u i s s e n o u s c o n d u i r e a u ciel et n o u s « p r o c u r e r le m o y e n

d ' a c q u é r i r la vie é t e r n e l l e

« a p r è s a v o i r fait u n e s i n c è r e p é n i t e n c e d e t o u t e s « n o s f a u t e s , d e t o u s les p é c h é s q u e n o u s

pou-

« v o n s a v o i r c o m m i s e n v e r s D i e u e t e n v e r s les « hommes . » 2

U n a u t r e s e n t a i t se r a n i m e r u n e foi q u i n ' a v a i t j a m a i s é t é é t e i n t e , et se p l a i g n a i t d e c e t t e r é s e r v e d a n s l a q u e l l e n o u s a v o n s d i t q u e l e s P è r e s se r e n fermaient. « J ' a i e u l ' h o n n e u r d e s o l l i c i t e r d e t o u t e s les « forces d e m o n

âme

l ' a p p u i d e v o s l u m i è r e s et

« la c o n s o l a t i o n d e vos p a r o l e s , j ' a i d é s i r é profi« t e r d e la m i s s i o n p o u r t r a v a i l l e r s é r i e u s e m e n t « et d a n s la c o n v i c t i o n d e la p l u s vive e s p é r a n c e à « la c o m p l è t e d u b o n h e u r é t e r n e l . E h b i e n ! m o n « t r è s - r é v é r e n d P è r e , j e n ' a i p a s e n c o r e e u le b o n « h e u r de pouvoir m ' a p p r o c h e r du saint tribunal « d e la p é n i t e n c e . Si j e n e c o n n a i s s a i s v o t r e c h a « rité, j e m e croirais exclu d u seul b o n h e u r que 1

Lettre du 28 octobre.

2

Lettre du 29 octobre.


45

TOULON.

«j'ambitionne en ce jour, celui de vous m o n t r e r « u n c œ u r o ù la foi g e r m e et q u ' e l l e féconde t o u s « les j o u r s . J e n e s u i s p a s é t r a n g e r a u x p r a t i q u e s « religieuses, et q u o i q u e depuis longues années « déjà j ' a i e p e r d u l i b e r t é , p a t r i e , h o n n e u r et fa« m i l l e , m a foi n e s ' e s t p a s é t e i n t e a u c o n t a c t d e « t o u t e s c e s d é c e p t i o n s h u m a i n e s , elle m ' a s o u « t e n u d a n s le r e s p e c t e t la s o u m i s s i o n a u x vo« l o n t é s d e D i e u , e t j ' y ai p u i s é le c o u r a g e d e la « r é s i g n a t i o n 1. » Ceux q u i se m o n t r a i e n t a i n s i d o c i l e s d è s l e s p r e m i e r s j o u r s , é t a i e n t , p o u r la p l u p a r t , d u p e t i t n o m b r e attentif déjà a u x conseils de l'aumonier du b a g n e . Ils c o m p r e n a i e n t b i e n l e s r a i s o n s d e la r é s e r v e o ù é t a i e n t l e s P è r e s vis-à-vis d e t o u s ces d é s i r s , e t l ' u n d ' e u x é c r i v a i t : « Il e s t b i e n « m a l h e u r e u x qu'il n'existe pas u n langage parti« c u l i e r p o u r e x p r i m e r la s i n c é r i t é d u r e p e n t i r , « ou q u e l'on ne puisse p a s lire d a n s les c œ u r s ! « v o u s v e r r i e z c o m b i e n il m ' e s t d o u l o u r e u x d e « m'être écarté du sentier de l'honneur . » 2

Ces â m e s p l u s d o c i l e s s ' e m p r e s s è r e n t i n s t i n c t i v e m e n t à faire t o m b e r c e t t e s o r t e d e f a n f a r o n nade d u c r i m e , q u i est le r e s p e c t h u m a i n d u b a g n e , e t q u i é t a i t le p r e m i e r o b s t a c l e d e la m i s s i o n . Mais ce fut la r e c o n n a i s s a n c e q u i a m e n a

surtout

ce r é s u l t a t . L e s l e t t r e s q u e n o u s a v o n s e u e s e n t r e 1

Lettre du 27 octobre.

2

Lettre du 28 octobre. 3.


TOULON.

46

les m a i n s r e v i e n n e n t t o u t e s s u r c e sujet : « Vous « vous êtes séparés de ceux qui vous étaient

chers

« p o u r nous a p p o r t e r des paroles de paix et de « consolation et nous tendre des mains amies, à « n o u s , r é p r o u v é s , q u e la s o c i é t é a r e j e t é s d e s o n « sein. Vous nous plaignez, vous ne nous méprisez « p a s , vous venez sous n o s voûtes respirer les « m i a s m e s d u bagne, exposer votre santé et votre « vie, p o u r n o u s p a r l e r d e Dieu, de n o s familles

« et d e

nos âmes

» T o u t le d é t a i l d u

sacrifice

est ainsi délicatement c o m p r i s , bien q u ' e x p r i m é

d a n s u n e orthographe i m p o s s i b l e . Ce fut l à e n effet le grand levier d o n t la Providence se servit p o u r relever les â m e s . Cette

reconnaissance

ne

s ' a r r ê t a i t p a s à la p e r s o n n e d e s m i s s i o n n a i r e s , q u e l q u e s - u n s en r e p o r t a i e n t déjà les témoignages v e r s Dieu : « O u i , m o n D i e u , j e v o u s r e m e r c i e d e « la g r â c e q u e v o u s avez bien v o u l u n o u s a c c o r d e r « e n n o u s envoyant vos saints ministres à n o u s , « pauvres créatures

abandonnées

d a n s c e t t e vie

« de larmes et de d o u l e u r s , sans q u ' u n regard « h u m a i n d a i g n e se t o u r n e r , n i u n e m a i n s e c o u « rable s'étendre vers n o u s ; mais vous, ô m o n « D i e u , v o u s n ' a g i s s e z p a s a i n s i : du h a u t d e s « cieux, vous venez consoler de pauvres p é c h e u r s « e x c l u s d e la g r a n d e s o c i é t é h u m a i n e , v o u s venez « n o u s i n s t r u i r e p a r la b o u c h e d e v o s m i n i s t r e s , 1

Lettre du 31 octobre.


TOULON.

47

« en n o u s faisant e n t r e v o i r les d o u c e u r s d e v o t r e « divine b o n t é et la

participation

que nous pou-

« vons a v o i r a u b o n h e u r d e la vie é t e r n e l l e ,

si

« n o u s p o u v o n s o b t e n i r le p a r d o n d e n o s f a u t e s « p a r le s a i n t s a c r e m e n t d e la p é n i t e n c e 1. » Le

sentiment

d e r e c o n n a i s s a n c e u n e fois

ra-

n i m é , les a u t r e s s e n t i m e n t s h o n o r a b l e s s ' é v e i l l è r e n t p e u à p e u d a n s c e s â m e s , e t t o u s les t r a i t s de l ' h o m m e c r é a t u r e d e Dieu c o m m e n c è r e n t se d é m ê l e r et à a p p a r a î t r e sion d ' a b o r d a u m i l i e u

avec

à

quelque confu-

de ces êtres

dégradés.

Heureux de l'intérêt q u ' o n leur t é m o i g n a i t , fiers de l'avoir fait n a î t r e , ils s e n t a i e n t g e r m e r d a n s leurs c œ u r s q u e l q u e s e n t i m e n t d e la d i g n i t é h u maine.

Ils c h e r c h a i e n t à r é p o n d r e à la b i e n v e i l -

lance q u ' o n l e u r p o r t a i t et a u x sacrifices q u ' o n faisait p o u r e u x . Ils a v a i e n t r e n c o n t r é d e s s y m p a t h i e s d o n t ils n e p o u v a i e n t d o u t e r ; ils c o n n a i s saient d e s h o m m e s q u i n e les m é p r i s a i e n t qui l e u r

demandaient

leur

affection

et

pas, cher-

c h a i e n t à la g a g n e r . Ils c o m m e n c è r e n t à s ' e s t i m e r assez p o u r e s s a y e r m ê m e d e d o n n e r d e s t é m o i gnages de leur g r a t i t u d e . Un des P è r e s , d a n s ses i n s t r u c t i o n s , a v a i t d i t q u e les J é s u i t e s font

vœu

de p a u v r e t é ; q u e les frais e t les d é p e n s e s d e la mission n ' é t a i e n t p a s à la c h a r g e d u g o u v e r n e m e n t ; q u e d e p i e u x f i d è l e s y c o n s a c r a i e n t le fruit 1

Lettre du 31 octobre.


48

TOULON.

d e l e u r s é p a r g n e s , e t q u e les P è r e s v i v e n t d ' a u m ô n e s . C e t t e p a r o l e se r é p a n d i t L e s f o r ç a t s se c o n c e r t è r e n t ;

d a n s le b a g n e .

e t s u r le fruit

de

leurs travaux, sur ces maigres salaires où, c o m m e n o u s a v o n s v u , les j o u r n é e s à 40 o u m ê m e à 20 c e n t i m e s s o n t d e s p r i v i l è g e s , ils v o u l u r e n t p r é lever

quelque chose pour

n a i r e s . L e s Bonnets

l'offrir

au

mission-

verts d e s salles 3 e t 4 a v a i e n t

d é j à s e u l s f o r m é u n e s o m m e d e 5 0 0 fr. : c e fut avec u n véritable leur

offrande.

chagrin qu'ils virent

En

les r e m e r c i a n t ,

refuser

émus

eux-

m ê m e s j u s q u ' a u fond d u c œ u r , les m i s s i o n n a i r e s d e m a n d è r e n t u n a u t r e g a g e d e la s i n c é r i t é

des

s e n t i m e n t s d o n t o n v e n a i t d e l e u r d o n n e r u n si vif t é m o i g n a g e : — « V o u l e z - v o u s n o u s d o n n e r la s e u l e r é c o m pense que nous puissions ambitionner, dirent-ils à c e s m a l h e u r e u x , soyez s o u m i s à v o s c h e f s ? » Le l e n d e m a i n

de cette parole, chose

inouie

d a n s les fastes d u b a g n e , p a r m i les q u a t r e mille f o r ç a t s , il n ' y e u t p a s la m o i n d r e p u n i t i o n ! L e s m i s s i o n n a i r e s é t a i e n t d è s - l o r s c e r t a i n s de l e u r p u i s s a n c e , ils c o n n a i s s a i e n t l e u r s f o r c e s ; ils n ' a v a i e n t p l u s d é s o r m a i s à a p p o r t e r t a n t d e rés e r v e d a n s l e u r m i n i s t è r e . Mais ils v o u l a i e n t a p p e l e r s u r c e t t e m i s s i o n , si h e u r e u s e m e n t c o m m e n c é e , l ' a b o n d a n c e d e s b é n é d i c t i o n s d u c i e l , et c o n s a c r e r à la m è r e d e la m i s é r i c o r d e , à M a r i e , m è r e d e D i e u , t o u s l e u r s efforts et l e u r s t r a v a u x .


49

TOULON.

Nous avons déjà parlé des c é r é m o n i e s génér a l e s q u i d o n n è r e n t t a n t d e vie e t d e r e s s o r t a u x e x e r c i c e s p a r t i c u l i e r s d e la m i s s i o n . Ils n ' e u r e n t j a m a i s lieu sans c o û t e r bien d e s l a r m e s à

tous

les a s s i s t a n t s . N o u s a v o n s p a r l é d e la m e s s e d e s m o r t s : la v e i l l e , offert

un touchant

l a fête d e la T o u s s a i n t

avait

i n t é r ê t , p u i s é d a n s le c o n t r a s t e

qui e x i s t a i t e n t r e le l i t r e d e c e t t e fête d e s b i e n h e u r e u x e t le s o r t d e t o u s c e u x q u i la c é l é b r a i e n t dans l'intérieur du bagne de Toulon. Lorsqu'on l e u r p a r l a i t d u b o n h e u r d e s é l u s , q u ' o n les e n g a g e a i t à se r é j o u i r et à c h a n t e r les s p l e n d e u r s e t les j o i e s d e S i o n , l e s m a l h e u r e u x p o u v a i e n t b i e n répondre

comme

autrefois, les Israélites

l e u r c a p t i v i t é : Quomodo cantabimus mini in terra aliena. sedimus et

flevimus

Super flumina

dans

canticum

Do-

Babylonis

illic

cum recordaremur

Sion.

Pau-

vres e x i l é s , ils a v a i e n t le d r o i t s u r c e t t e t e r r e i n h o s p i t a l i è r e d e p l e u r e r a m è r e m e n t les j o i e s d e Sion, la famille

a b s e n t e , la p a t r i e

perdue

la

gloire e t le r e n o m d ' a u t r e f o i s d é t r u i t s et r e n v e r sés p o u r t o u j o u r s ,

m a i s ils p l e u r a i e n t a u s s i d e

d o u c e u r et d ' e s p é r a n c e à la p e n s é e d e c e t t e S i o n céleste, dont

on

leur

montrait

les

demeures

b r i l l a n t e s et les t o i t s r e s p l e n d i s s a n t s , d o n t o n l e u r é n u m é r a i t les v ê t e m e n t s de gloire p r é p a r é s p a r la m i s é r i c o r d e d e Dieu e n é c h a n g e d e c e t t e g r o s sière l i v r é e d e la h o n t e q u ' i l fallait e m b r a s s e r a v e c c o u r a g e et p o r t e r a v e c r é s i g n a t i o n s u r la t e r r e .


50

TOULON.

Le j o u r d e la c o n s é c r a t i o n à la s a i n t e V i e r g e , le d i m a n c h e 11 n o v e m b r e ,

a u - d e s s u s de l'autel

d r e s s é à la p l a c e o ù il avait d é j à é t é m i s p l u s i e u r s fois, u n e s t a t u e d e la M è r e d e Dieu s'élevait a u m i l i e u d e s fleurs e t d e s f l a m b e a u x . M. le v i c e a m i r a l H a m e l i n et t o u t e s les a u t o r i t é s d u b a g n e e t d e l ' a r s e n a l a s s i s t a i e n t à la c é r é m o n i e . M a d a m e la v i c e - a m i r a l e e t b o n n o m b r e d e

dames

s ' é t a i e n t r e n d u e s à l ' i n v i t a t i o n , q u i l e u r en a v a i t é t é faite, e t se t r o u v a i e n t e n p r é s e n c e d e l ' a u t e l , e n t o u r é e s d e t o u s les f o r ç a t s . Des c h a n t s p r é c é d è r e n t et a c c o m p a g n è r e n t le s a i n t s a c r i f i c e . A p r è s l a m e s s e , l ' a u m ô n i e r d u b a g n e , les p r ê t r e s d e la ville et les P è r e s m i s s i o n n a i r e s e n t o u r è r e n t l ' a u t e l , d u h a u t d u q u e l le s u p é r i e u r d e l a m i s s i o n a d r e s s a e n c o r e u n e fois la p a r o l e foule a t t e n t i v e .

à toute cette

Il r e p r é s e n t a M a r i e

sous

l'em-

b l è m e d e l ' a r c - e n - c i e l , r é v é l é à la t e r r e c o n s t e r n é e a p r è s les r a v a g e s d u

déluge, image

de

c e t t e a u r o r e d ' e s p é r a n c e q u e la d é v o t i o n à M a r i e faisait n a î t r e e n c e m o m e n t d a n s les â m e s d e s c o n d a m n é s . P a r u n m o u v e m e n t s p o n t a n é et c o m m e électrique,

tous

étaient

tombé

à genoux;

é t a i e n t p r o s t e r n é s p e n d a n t q u e le

ils

missionnaire

c o n s a c r a i t à la V i e r g e s a n s t a c h e l e u r s c œ u r s h u m i l i é s flétris. Il la c o n j u r a d e b é n i r c e s e n f a n t s d e l ' i n f o r t u n e ; il lui offrit l e u r s c h a î n e s , la s u p p l i a n t d e les r e m p l a c e r d a n s le s é j o u r d e la g l o i r e p a r l e s l i e n s d ' a m o u r q u i u n i s s e n t les b i e n h e u -


TOULON.

reuxIln ' e u t

51

g a r d e d ' o u b l i e r les f a m i l l e s d e s c o n -

d a m n é s , il offrit l e s l a r m e s e t l e s p l e u r s d e s pères, des épouses, des enfants séparés : c h a c u n e de c e s paroles é c l a t a i t e n s a n g l o t s d a n s l e c œ u r des c o n d a m n é s ; e t la p u i s s a n c e d e la p a r o l e d i v i n e était telle e n c e s m o m e n t s q u e l e s c œ u r s s u i v i rent a v e c f e r v e u r le m i s s i o n n a i r e l o r s q u ' i l p r i a p o u r l e s chefs c h a r g é s d e m a i n t e n i r l ' o r d r e d a n s le b a g n e .

Sentiments des condamnés.

Cette t o u c h a n t e c é r é m o n i e d e l a c o n s é c r a t i o n à la sainte V i e r g e a u g m e n t a e n c o r e , c o m m e o n p e u t c r o i r e , l ' é l a n q u e la m i s s i o n s u s c i t a i t d é j à . T o u t e s les e s p é r a n c e s q u ' o n a v a i t p u c o n c e v o i r é t a i e n t d é p a s s é e s d e b e a u c o u p . T o u s les j o u r s l e s m i s sionnaires recevaient d e s confidences o u d e s lettres d e s condamnés. J ' a i eu s o u s l e s y e u x t o u t c e qui a p u m ' ê t r e m o n t r é d e c e s c o r r e s p o n d a n c e s ; rien n ' e s t p l u s t o u c h a n t . Ce s o n t t o u j o u r s d e s p r o t e s t a t i o n s d'affection

et de reconnaissance, des

désirs d e se r é c o n c i l i e r a v e c Dieu e t l e p r o c h a i n qui

s e m b l e n t s o r t i r d e c œ u r s s i n c è r e s . J ' e n ai

déjà cité q u e l q u e s m o t s ; j ' e n c i t e r a i e n c o r e :


52

TOULON.

« Daignez faire a p p e l e r , d i s a i t l ' u n , d a i g n e r faire « appeler auprès de vous

une

brebis

malade,

« c r u e l l e m e n t é p r o u v é e et v é r i t a b l e m e n t repen« tante, en u n m o t , un pauvre p é c h e u r qui osé, « malgré son état hideux, r é c l a m e r votre minis« tère . » l

« Mon p è r e , é c r i v a i t u n a u t r e , a u m o m e n t d e « m a libération, j e désirerais m ' acquitter envers « Dieu c o m m e j e l'ai fait e n v e r s les h o m m e s . « E n c o u r a g é p a r vos p a r o l e s , c ' e s t d a n s

votre

« c œ u r q u e j e v o u d r a i s d é p o s e r les s e c r e t s « m a vie et le f a r d e a u

qui pèse sur ma

de

cons-

« cience. E x e m p t de r e m o r d s alors, sinon de r e « p r o c h e , j e p o u r r a i m e p r é s e n t e r avec plus de « c o n f i a n c e d e v a n t la s o c i é t é e t d e v a n t m a fa« mille, à qui cette double expiation donnera une « garantie de m o n r e p e n t i r et des s e n t i m e n t s qui « r é g l e r o n t d é s o r m a i s m e s a c t i o n s j u s q u ' à la tin

« d e m a vie . » 2

A p r è s le 11 n o v e m b r e , le m o u v e m e n t s ' a c c r o î t avec u n e

r a p i d i t é é t o n n a n t e ; la g r â c e a g i t a v e c

u n e v e r t u m e r v e i l l e u s e ; les c œ u r s s ' o u v r e n t et se brisent

devant

les p a r o l e s

des missionnaires ;

c ' e s t l ' h e u r e d e la c o n v e r s i o n et t o u s v e u l e n t e n profiter,

c'est l'instant

des

grands

combats :

« Mon révérend Père, après u n e nuit d ' i n s o m n i e , « dit l'un, j e vous trace ces lignes p o u r vous dire Lettre du 29 octobre. 2 Lettre du 2 novembre.

1


TOULON.

53

« q u e j e n ' a i p a s le c o u r a g e d ' a l l e r v o u s v o i r . « A p r è s a v o i r r é f l é c h i à t o u t e s les f a u t e s q u e j ' a i « commises, j'ai honte

d e m o i - m ê m e et j e n e

« sais c o m m e n t j ' a i p u g a r d e r j u s q u ' à c e j o u r « t o u t e s les a m e r t u m e s d o n t m o n â m e e s t n o y é e . « P a r d o n n e z - m o i , car j e suis bien m a l h e u r e u x ; « si v o u s saviez ce q u i se p a s s e e n m o i e n v o u s « écrivant ces m o t s . . . , m a i s j e ne suis pas digne « d e m e p r é s e n t e r d e v a n t v o u s . » E t le p a u v r e

homme ajoute

en post-scriptum : « J e c o m m e n c e

« par une bonne action avant de clore celte lettre, « j e d é c h i r e t o u s m e s m a u v a i s livres 1, » De p a r e i l s a c c e n t s p a r t e n t b i e n v é r i t a b l e m e n t du c œ u r , on en sent, o n en touche p o u r ainsi d i r e la s i n c é r i t é . L e s c o n d a m n é s a v a i e n t c o n s c i e n c e d e s v é r i t é s q u ' o n l e u r e n s e i g n a i t ; ils c o m p r e n a i e n t t o u t e la g r a v i t é d e c e q u ' o n d e m a n dait d ' e u x ,

ils s'y p r é p a r a i e n t s é r i e u s e m e n t , e t

entraient dans une lutte généreuse contre leurs p a s s i o n s . L e sacrifice é t a i t d o u l o u r e u x , et c o m m e a u t r e f o i s s a i n t A u g u s t i n a u s s i a u seuil d e la vérité, plusieurs sirs q u i

sentaient

l e u r h a i n e et l e u r s d é -

les r e t e n a i e n t e n c o r e

comme

p a r la

frange d e l e u r s h a b i t s : « J e d é s i r e r a i s b i e n faire « mon

devoir envers

Dieu

et

s u i v r e les

bons

« e x e m p l e s d e m e s c a m a r a d e s ; m a i s la m a l h e u « reuse position où j e 1

Lettre du l j novembre.

s u i s m ' e n e m p ê c h e . Il y


54

TOULON.

« a d é j à d i x a n s q u e j e s u i s d a n s la misère,

loin

« d e m a p a t r i e e t d e m a f a m i l l e . J e s u i s s u r le « p o i n t d e s o r t i r et j e v o u s d e m a n d e , m o n P è r e , « ce q u e p e u v e n t ê t r e m e s s e n t i m e n t s . Ils d o i v e n t « ê t r e , s a n s d o u t e , d e r e n t r e r d a n s le s e i n d e m a « famille,

d o n t j e suis

s é p a r é d e p u i s si l o n g -

« t e m p s , m a i s la surveillance

m'en e m p ê c h e . J'ai

« fait faire d e s d é m a r c h e s , j e m e s u i s «au

m i n i s t r e , j e lui

« d'une bonne

ai fait

famille,

adressé

savoir q u e

que mes parents

j'étais pou-

« v a i e n t r é p o n d r e p o u r m o i , q u e les a u t o r i t é s d e « ma c o m m u n e me donneraient des

certificats;

« mais toutes mes représentations ont été vaines, « on m ' a r é p o n d u que cela était impossible. E h « b i e n ! m o n P è r e , p u i s —jep a r d o n n e r à c e t t e i n « j u s t i c e ? N o n ! j e n e le p u i s ! n e p o u v a n t

par-

« d o n n e r , j e n e p u i s n o n p l u s faire u n e b o n n e c o n « fession, j e c o m m e t t r a i s u n s a c r i l é g e ; e t si j e n e « puis m e débarrasser du poids de mes péchés, au « m o i n s je ne veux pas en amasser d a v a n t a g e » 1

A j o u t o n s t o u t d e s u i t e q u e le m a l h e u r e u x q u i s ' e x p r i m a i t a i n s i a e u le c o u r a g e de p a r d o n n e r à c e t t e l é g i s l a t i o n q u i lui p a r a i s s a i t si o d i e u s e . Il a triomphé d e t o u s c e s m o u v e m e n t s d e h a i n e et d e v e n g e a n c e ; il a p u se r é c o n c i l i e r a v e c D i e u et s c e l l e r sa p a i x d u p a i n d e s a n g e s . Un a u t r e d i s a i t : « D e p u i s d e u x g r a n d s j o u r s 1

Lettre du 17 novembre.


55

TOULON.

« j e n e v o u s vois p l u s , j ' a i a p p r i s a v e c p e i n e q u e « v o u s étiez m a l a d e .

J ' a d r e s s e e n ce

« une prière à Dieu p o u r qu'il vous

moment d o n n e la

« santé ; c a r nous avons besoin de vous, moi tout « le p r e m i e r . L a c o u r t e e n t r e v u e , q u e n o u s a v o n s « e u e e n s e m b l e n e p e u t suffire à u n m a l h e u r e u x « p é c h e u r tel q u e m o i . Il m e t a r d e d e v o i r a r r i « v e r le j o u r o ù , à vos p i e d s , j ' a c c o m p l i r a i

en-

« t i è r e m e n t le p l u s s a c r é d e s d e v o i r s . Ce j o u r - l à , « cependant, je verserai bien des p l e u r s ; car ce « s e r a le d e r n i e r ,

peut-être, q u e vous passerez

« avec n o u s . Mais n o n , v o u s n e p a r t i r e z p a s ; v o u s « r e s t e r e z a u m i l i e u d e vos m a l h e u r e u x e n f a n t s « q u e la s o c i é t é r e p o u s s e

1

! »,

Je raconte ces luttes intérieures, ces luttes de l'âme c o n t r e e l l e - m ê m e , p a r c e q u e c ' e s t là q u e se m a n i f e s t e le v é r i t a b l e

triomphe d e la r e l i g i o n ,

et q u e c e s o n t là s u r t o u t les c h o s e s q u i t o u c h e n t les c h r é t i e n s . Ce c h a n g e m e n t i n t i m e des c œ u r s q u e la g r â c e o p é r a i t e t o ù la v e r t u d e M a r i e se faisait sentir d ' u n e façon si p u i s s a n t e , ce c h a n g e m e n t , d i s o n s - n o u s , se m a n i f e s t a i t d a n s t o u t e s les a l l u r e s du b a g n e . L e s p r e m i e r s j o u r s , l o r s q u e les P è r e s p r é s e n t a i e n t d e s c a n t i q u e s à ces m a l h e u r e u x , l e s e n g a g e a n t à se p r é p a r e r à

chanter, q u e l q u e s - u n s

les r e f u s a i e n t : C o m m e n t c h a n t e r i c i ? d i s a i e n t - i l s . Mais d e p u i s la c o n s é c r a t i o n à la S a i n t e - V i e r g e , 1

Lettre du 20 novembre.


56

TOULON.

ce n'était plus s e u l e m e n t aux t e m p s des c é r é m o n i e s p u b l i q u e s q u e l e s voix s ' u n i s s a i e n t p o u r c é l é b r e r les l o u a n g e s d e Dieu et la g l o i r e d e M a r i e : a u t r a v a i l , à l ' a t e l i e r , p a r t o u t d a n s le b a g n e , les

refrains p i e u x

a v a i e n t r e m p l a c é les c h a n s o n s o b -

s c è n e s , l e s i m p r é c a t i o n s et les b l a s p h è m e s ; à t o u t i n s t a n t d u j o u r les c a n t i q u e s se r e t r o u v a i e n t s u r les l è v r e s d e s c o n d a m n é s . « Le b a g n e e n t i e r , « é c r i v a i t l ' u n d ' e u x , est p o u r a i n s i d i r e b o u l e « v e r s é ; d a n s p e u d e j o u r s n o u s a u r o n s le b o n « h e u r de pouvoir dire qu'il est r é g é n é r é . L'élan « le p l u s a r d e n t p o u s s e la m a s s e d e s c o n d a m n é s « v e r s l a r e l i g i o n , u n b o n n o m b r e est d é j à allé « se j e t e r a u x p i e d s d e s m i n i s t r e s s a c r é s a u s a i n t « t r i b u n a l d e la p é n i t e n c e . M o n s i e u r le M i s s i o n « n a i r e , j e d é s i r e , m o i a u s s i , a v o i r p a r t a u x fruits « a b o n d a n t s q u e va p r o d u i r e p a r m i n o u s cette c< s a i n t e r e t r a i t e q u e le S e i g n e u r a d a i g n é

nous

« d o n n e r , et je désire puiser à cette source a b o n « d a n t e d e grâces qui s'ouvre p o u r tous . » l

L ' é l a n é t a i t d o n n é e n effet, il é t a i t i r r é s i s t i b l e . Les c o n d a m n é s sentaient une sorte de solidarité q u i les e n g a g e a i t les u n s a u x a u t r e s . J a m a i s le b a g n e n e fut p l u s r é g u l i e r ni p l u s d i s c i p l i n é q u e p e n d a n t la m i s s i o n . Si u n e faute g r a v e avait l i e u en présence du Père,

t o u s s'en affligeaient

et

c r a i g n a i e n t q u e le P è r e n ' e n g a r d â t q u e l q u e r e s 1

Lettre du 12 novembre.


57

TOULON.

sentiment : « Mon P è r e , écrivait l'un d'eux en « l ' u n e d e c e s c i r c o n s t a n c e s , m o n P è r e , il m ' e s t « b i e n d o u l o u r e u x d e v o i r q u ' i l se t r o u v e p a r m i « n o u s d e s h o m m e s assez m a l h e u r e u x p o u r n e p a s « c o m p r e n d r e vos s a g e s l e ç o n s ; le p l u s g r a n d d e « m e s d é s i r s e û t é t é d e v o i r t o u t le t e m p s d e v o t r e « sainte mission m e s c a m a r a d e s plus dociles. « Mais, q u e v o u l e z - v o u s , les f a u t e s s o n t p e r s o n « n e l l e s , e t v o u s ê t e s a s s e z j u s t e p o u r voir q u ' i l y « en a p a r m i n o u s q u i v o u s s o n t t o u t d é v o u é s . » l

En p r é s e n c e d u P è r e , u n j o u r , d a n s u n e d e s salles, il y e u t u n e f u r i e u s e q u e r e l l e q u i alla m ê m e j u s q u ' a u x c o u p s ; le l e n d e m a i n u n d e s c o n d a m n é s é c r i v a i t : « Mon P è r e , j e n e d o i s r i e n « trouver de pénible en ce m o n d e , j e ne suis « qu'un pécheur aux yeux des h o m m e s et aux « y e u x de notre grand p r o t e c t e u r ; mais j e veux « v o u s faire p a r t d e la d o u l e u r s e n s i b l e q u ' é « prouva un m a l h e u r e u x c o n d a m n é en voyant « u n e l u t t e si h o r r i b l e h i e r s o i r e n v o t r e p r é s e n c e . « J'étais r e m p l i d e d é s e s p o i r p o u r v o u s , m o n d i « g n e P è r e . 0 m o n D i e u ! ayez p i t i é d e n o u s , c a r « nous s o m m e s des h o m m e s bien pécheurs de ne « pouvoir pas nous tenir sages lorsque vous nous « envoyez vos a m b a s s a d e u r s p o u r n o u s c o n s o l e r « et n o u s faire c o n n a î t r e q u e v o u s avez e n c o r e « de l ' a m o u r p o u r n o u s . » 2

1

Lettre du 8 novembre.

2

Lettre du 12 novembre.


58

TOULON.

L e s e n t i m e n t d e la s o l i d a r i t é , q u i les e n v e l o p pait t o u s , servit à d é v e l o p p e r entre eux sorte

d'apostolat

mutuel

qui

s'était

cette

manifesté

d è s l e s p r e m i e r s j o u r s . L e s p a u v r e s f o r ç a t s s'ins t r u i s a i e n t les u n s les a u t r e s e t s ' e n c o u r a g e a i e n t à remplir leurs devoirs. Je trouve tracés timidem e n t au crayon sur un petit bout de papier, rem i s à u n d e s m i s s i o n n a i r e s , les m o t s s u i v a n t s : « M o n P è r e , j e n e s u i s p a s b i e n h a r d i et j e n ' o « sais v o u s a p p r o c h e r ; m a i s B l o n d e l m ' a dit q u ' i l « fallait q u e j e v o u s voie e t q u e j e m e s o u m e t t e à « v o u s . J ' y v i e n s d e b o n c œ u r . Voilà m o n

nom,

« ***, n ° . . . » T o u t e s les â m e s n'apportaient pas, sans doute, la n a ï v e t é d e l ' a m i d e B l o n d e l ; m a i s l e s e n c o u ragements de Blondel étaient distribués par tous : « Je m ' e m p r e s s e de vous dire, m o n cher pasteur, « q u e j ' a i d é c i d é le p l u s i n c r é d u l e d e s

«à

hommes

s ' a p p r o c h e r d u s a i n t s a c r e m e n t d e la

peni-

« t e n c e , e t , c o m m e il m ' a c h a r g é d e faire p o u r « lui ce q u e j e ferais p o u r m o i , j e v e u x v o u s e n « r e n d r e c o m p t e tout de suite

»

« Mon révérend Père, un m a l h e u r e u x protes« t a n t a y a n t a p p r i s q u e v o u s avez d a i g n é m ' e n « t e n d r e a u t r i b u n a l d e la p é n i t e n c e , e s t v e n u « m e d e m a n d e r c o n s e i l s u r le d é s i r q u ' i l avait « d ' e m b r a s s e r n o t r e s a i n t e , g r a n d e et b e l l e r e l i 1

Lettre du 7 novembre.


59

TOULON.

« gion. Mon P è r e , vous connaissez

les c œ u r s ,

« vous j u g e z d u b o n h e u r q u e j ' a i éprouvé d ' o b « tenir u n e aussi grande confiance. Je m e suis « e m p r e s s é d e lui faire c o m p r e n d r e

que

dans

« n o t r e s a i n t e r e l i g i o n il y a v a i t d e s r e m è d e s , « m ê m e p o u r les m a u x s a n s r e m è d e ; q u e m o i , « faible n é a n t , j e les avais t r o u v é s d a n s les p a « r o l e s d e p a i x et d e c o n s o l a t i o n q u e v o u s n o u s «apportez au n o m du Sauveur; que ces paroles « pénètrent nos c œ u r s , relèvent nos â m e s ; qu'en « v o u s n o u s t r o u v o n s u n p è r e q u i n o u s t e n d la « m a i n et q u i n o u s s o r t d e l ' a b î m e o ù n o u s n o u s « s o m m e s p r é c i p i t é s . Ce m a l h e u r e u x m ' a p r i é d e « vous faire c o n n a î t r e a u p l u s t ô t s o n d é s i r 1. » D'autres manifestaient e u x - m ê m e s leur désir : « Je suis p r o t e s t a n t , m o n P è r e , écrivait l'un ; les « c o n s e i l s d e m e s c a m a r a d e s , j o i n t s à vos i n s t r u c « t i o n s , q u e j ' a i e u le b o n h e u r d ' e n t e n d r e , m ' o n t « c o n v a i n c u d e s e r r e u r s d e la r e l i g i o n où j ' a i é t é « é l e v é , e t m ' o n t d é c i d é à m e faire b a p t i s e r c a « tholique. Je vous prierai d o n c de venir m e voir « à l'atelier des tailleurs p o u r je puisse recevoir « d e v o u s l e s p r i n c i p e s d e la r e l i g i o n q u e j e d é « sire e m b r a s s e r e t m e p r é p a r e r a u b a p t ê m e , à « la c o n f i r m a t i o n et à la c o m m u n i o n . » 2

« Depuis vingt-six a n s , j ' a i négligé tous m e s « d e v o i r s d e c h r é t i e n , je c o n n a i s à p e i n e m a r e 1

Lettre du 16 novembre.

2

Lettre du 3 novembre.


60

TOULON.

« l i g i o n , j e n ' a i p a s fait m a p r e m i è r e c o m m u n i o n , « ayant a b a n d o n n é t o u t exercice de religion dès « l ' â g e d e d o u z e a n s . É p r o u v é p a r le m a l h e u r et « e n c o u r a g é p a r vos d o u c e s p a r o l e s , j e « e n t r e r d a n s le s e i n d e l ' é g l i s e e t

désire

recouvrer

le

« calme dont mes longues erreurs m'ont privé. « Tendez-moi une main secourable, vous rendrez, « j e l ' e s p è r e à la s o c i é t é u n b o n c i t o y e n e t à l'é« glise u n fidèle e n f a n t

»

« H o m m e d e D i e u , s ' é c r i e u n t r o i s i è m e , soyez « à j a m a i s b é n i , la p a r o l e d i v i n e q u e v o u s n o u s « a n n o n c e z m e p é n è t r e : e n ce j o u r , j e v e u x a c « c o m p l i r m o n s a l u t , j e v e u x b r i s e r les fers d a n s « l e s q u e l s m o n â m e e s t c a p t i v e d e p u i s si l o n g « t e m p s p a r le p é c h é . J u s q u ' à p r é s e n t j ' a i i g n o r é « les v é r i t é s é t e r n e l l e s , j ' a i é t é a b a n d o n n é à m o i « m ê m e d è s l ' â g e d e s e p t a n s , j e n ' a i p a s fait m a « p r e m i è r e c o m m u n i o n , et a u p r e m i e r i n s t a n t j e « p u i s ê t r e a p p e l é d e v a n t le t r i b u n a l d u T r è s « H a u t o ù il n ' y a u r a p a s u n s e u l t r a i t d e la loi « qui n'ait son entier a c c o m p l i s s e m e n t ! Ministre « d u Dieu s a i n t ! j e d é s i r e t r è s - h u m b l e m e n t faire « m o n d e v o i r d e c h r é t i e n , j e m e j e t t e e n t r e vos « bras, pleins de charité chrétienne, pour

que

« v o u s m ' a i d i e z à faire m o n s a l u t ; m o n â m e a « é t é r a c h e t é e à si g r a n d p r i x , q u e Dieu v o u s « compensera 1

2

2

Lettre du 2 novembre. Lettre du 15 novembre.

ré-


61

TOULON.

VI

A u g m e n t a t i o n du n o m b r e d e s m i s s i o n n a i r e s . — R e c o n n a i s s a n c e des c o n d a m n é s . — C o n v e r s i o n d ' u n juif e t d ' u n p r o t e s t a n t .

Les f a t i g u e s d e s m i s s i o n n a i r e s n e

suffisaient

déjà p l u s à l e u r s b e s o g n e s : le travail s ' é t e n d a i t au delà d e t o u t ce q u ' o n avait p u p r é v o i r . Il n e s'agissait p a s u n i q u e m e n t d e r a p p e l e r les v é r i t é s à des â m e s q u i l e s a v a i e n t o u b l i é e s : b e a u c o u p en i g n o r a i e n t les p r e m i e r s é l é m e n t s . U n g r a n d n o m b r e n ' a v a i e n t p a s fait l e u r p r e m i è r e c o m m u nion, d ' a u t r e s n ' a v a i e n t p a s m ê m e r e ç u le b a p tême. Le b a g n e d e T o u l o n c o n t i e n t d e s h o m m e s de t o u t e s les n a t i o n s e t d e t o u t e s l e s r e l i g i o n s . Il n'y avait p a s s e u l e m e n t d e s p r o t e s t a n t s : d e s m u sulmans, un Chinois d e m a n d a i e n t à être instruits : quelques-uns des païens de Paris, cette m a l h e u reuse ville q u i c o n t i e n t d e s a b î m e s d e m i s è r e et d'ignorance, n'avaient j a m a i s e n t e n d u parler de Dieu ni d e l ' E g l i s e . Ils é t a i e n t é c l a i r é s , et p o r t a i e n t au m i l i e u d u b a g n e ce l a n g a g e poli et c e t t e finesse de f o r m e q u i fait r e c o n n a î t r e p a r t o u t

l'homme

du p e u p l e d e P a r i s ; ils i g n o r a i e n t n é a n m o i n s c e q u ' é t a i t u n e p a r o i s s e , et à t o u t e s les q u e s t i o n s

4


62

TOULON.

s u r ce s u j e t u n d ' e u x n e p o u v a i t q u e r é p o n d r e : « J e s u i s d e la p l a c e M a u b e r t ; » il n ' e n savait pas davantage. L e s i n s t r u c t i o n s d u s o i r et d u m a t i n n e suffis a i e n t p a s à d e p a r e i l l e s â m e s : il fallait u n ens e i g n e m e n t p a r t i c u l i e r , il fallait d e s c a t é c h i s m e s : les f o r c e s d e s P è r e s é t a i e n t c e p e n d a n t é p u i s é e s . L e s salles b a s s e s , les v o u t e s é c r a s é e s d e s b a g n e s , l ' a s s o u r d i s s e m e n t d e la m e r , l'air é p a i s et infect a u m i l i e u d u q u e l il fallait p a r l e r e t se faire

en-

tendre à cinq cents h o m m e s groupés tout autour d u p r é d i c a t e u r a v a i e n t é p u i s é les p o i t r i n e s : les v o i x c o m m e n c a i e n t à se p e r d r e . D a n s c e l t e d é t r e s s e , se s o u v e n a n t d u p è r e d e f a m i l l e q u i poss è d e d e s m o i s s o n s a b o n d a n t e s et n e

demande

q u e d e s o u v r i e r s n o m b r e u x , c o m m e les a p ô t r e s à la v u e d e la p ê c h e m i r a c u l e u s e q u i m e n a ç a i t d e r o m p r e l e u r s filets, ils firent s i g n e à l e u r s cam a r a d e s r e s t é s s u r le r i v a g e d e v e n i r à l e u r a i d e , et n e u f a u t r e s P è r e s v i n r e n t s ' a d j o i n d r e a u x p r e m i e r s , a m e n a n t avec eux d e u x j e u n e s

novices

d e s t i n é s à p r é p a r e r les c a t é c h i s m e s . J e n e p u i s m ' e m p ê c h e r d e faire r e m a r q u e r ici c e l t e p u i s s a n c e d e s c o r p o r a t i o n s r e l i g i e u s e s que t o u t le i n o n d e a d û s e n t i r d e p u i s le c o m m e n c e m e n t d e c e r é c i t . Ces v i n g t m i s s i o n n a i r e s d a n s le bagne de Toulon obéissaient à une seule impuls i o n ; u n e m ê m e p e n s é e les a v a i t i n s p i r é s , une m ê m e p e n s é e les c o n d u i s a i t : p a s

d'indépendance


TOULON.

63

p a r m i e u x , p a s d e zèle p a r t i c u l i e r ; la d i s c i p l i n e r é glait et t e m p é r a i t l ' a r d e u r : le perinde

ac

tant r e p r o c h é à saint Ignace d a n s ces

cadaver, derniers

t e m p s , é c l a t a i t d a n s t o u t e sa f o r c e . Il y a v a i t v i n g t m i s s i o n n a i r e s , c ' e s t - à - d i r e v i n g t voix d e m a n d a n t miséricorde, vingt courages travaillant avec p e r s é v é r a n c e , m a i s il n ' y a v a i t q u ' u n e v o l o n t é . L a m i s sion

marchait

c o m m e u n seul h o m m e ,

et

l'en-

nemi voyait a t t a q u é e a u m ê m e m o m e n t p a r v i n g t endroits à la fois c e t t e c i t a d e l l e d u b a g n e o ù il s'était r e n f e r m é a v e c t o u s l e s v i c e s . Il n ' y a q u e les c o n g r é g a t i o n s p o u r e n t r e p r e n d r e c e s g r a n d e s œuvres o ù l e s f o r c e s d ' u n s e u l s e r a i e n t i m p u i s santes, o ù le zèle d e p l u s i e u r s p o u r r a i t se c o n trarier s'il n ' é t a i t c o n t e n u e t s o u m i s p a r l ' o b é i s sance. N o u s p a r l o n s h u m a i n e m e n t ; n o u s n e d i sons r i e n d e t o u s les a v a n t a g e s q u e , d a n s l ' o r dre de la g r â c e , la P r o v i d e n c e a c c o r d e à c e t t e vertu d ' o b é i s s a n c e , d e la p u i s s a n c e e t d e la f o r c e dont Dieu la

gratifie,

et q u ' i l m e s u r e t o u j o u r s à

l'étendue d u sacrifice. Les c o n d a m n é s n e se r e n d a i e n t p a s c o m p t e d e de la r a i s o n d e c e t t e p u i s s a n c e , ils la s e n t a i e n t , ils la s u b i s s a i e n t , ils l ' a i m a i e n t . L e s P è r e s n o u v e l lement a r r i v é s f u r e n t s a n s d o u t e a c c u e i l l i s a v e c b o n h e u r ; m a i s j e n e sais p a s si les a n c i e n s n e conservèrent pas u n e p a r t sinon p l u s vive, au moins p l u s s e n s i b l e d a n s la r e c o n n a i s s a n c e l'affection

des

condamnés.

L e R. P .

et

Lavigne,


64

TOULON.

c o m m e s u p é r i e u r d e la m i s s i o n , l e u r é t a i t p a r t i c u l i è r e m e n t p r é c i e u x . Il n e p o u v a i t p l u s se m o n t r e r d a n s le b a g n e , d a n s l e s a t e l i e r s , s u r les c h a n t i e r s , s a n s q u ' a u s s i t ô t t o u s les c o n d a m n é s n e se p r é c i p i t a s s e n t v e r s lui a v e c u n é l a n et u n e é m o t i o n i n c o m p a r a b l e s . D u r a n t le c o u r s d e la m i s s i o n il d u t s ' a b s t e n i r q u e l q u e s j o u r s d e p a r a î t r e au b a g u e , et o n c r a i g n i t u n i n s t a n t q u e sa s a n t é ne fût

gravement altérée.

Le

p a r m i les f o r ç a t s , e t s u r

bruit

s'en

répandit

le m i d i , p e n d a n t la

d e m i - h e u r e d e r e p o s a c c o r d é e a u m i l i e u d u travail, o n vit p l u s i e u r s c o n d a m n é s se r é u n i r , s'agen o u i l l e r s u r les c h a n t i e r s , et p r i e r p o u r la santé d e celui q u ' i l s a i m a i e n t . Ils faisaient a i n s i a u p r o fit d e l e u r s b i e n f a i t e u r s un p r e m i e r et t o u c h a n t usage des prières qu'on

l e u r avait enseignées.

C e u x q u i o n t é t é à m ê m e d e c o n n a î t r e le P . L a vigne et qui ont p u a p p r é c i e r cette organisation a r d e n t e et c o m m u n i c a t i v e , ne seront

peut-être

p a s é t o n n é s d e l ' é m o t i o n q u e s o u l e v a i e n t ses par o l e s . Mais la m ê m e é m o t i o n s u i v a i t c h a c u n des a u t r e s m i s s i o n n a i r e s . L a g r â c e é t a i t là é v i d e m ment.

« Q u a n d j ' a n n o n c e la p a r o l e d e D i e u , me

d i s a i t u n d e s P è r e s , j e n e c h e r c h e p o i n t à faire p l e u r e r , et c e l a n e m' a r r i v e j a m a i s : t o u s mes efforts n e t e n d e n t q u ' à i n s t r u i r e . Mais a u b a g n e , j e n'ai p u p a r l e r u n e s e u l e fois s a n s faire p l e u r e r m o n a u d i t o i r e , ni s a n s p l e u r e r m o i - m ê m e . » L e P . d e D a m a s , à q u i a p p a r t e n a i e n t , c ' e s t le


65

TOULON.

seul m o t

q u i e x p r i m e le fait, le P . d e D a m a s à

qui a p p a r t e n a i e n t

d o n c les Bonnets

verts,

les

b o u l e v e r s a i t à s o n g r é . Ces p a u v r e s g e n s n e s a vaient p a s q u e l l e i l l u s t r a t i o n d e n a i s s a n c e r e l e vait l e u r P è r e ; ils i g n o r a i e n t a u p r i x d e q u e l s s a crifices d e f o r t u n e e t d ' h o n n e u r e n ce m o n d e ce j e u n e h o m m e d e v i n g t - s e p t a n s a v a i t a c h e t é le titre p e u e n v i é d e P è r e d e s Bonnets

verts

au ba-

gne d e T o u l o n , ils n e p o u v a i e n t r e c o n n a î t r e s o u s sa r o b e n o i r e q u e le c œ u r d é v o u é et g é n é r e u x d u J é s u i t e ; ils n ' e n d e m a n d a i e n t p a s d a v a n t a g e p o u r l'aimer et lui o b é i r . Ceux d u b a g n e d e la r a d e é t a i e n t a u s s i p a r t i c u l i è r e m e n t a t t a c h é s a u P è r e q u i les i n s t r u i s a i t . P o u r les a l l e r v i s i t e r , il fallait t r a v e r s e r la m e r ; q u e l q u e f o i s le t e m p s é t a i t m e n a ç a n t : le P è r e n e viendra

pas aujourd'hui!

se d i s a i e n t

les

con-

d a m n é s . Mais m a l g r é l e s s o i n s q u e lui i m p o s a i t la m i s s i o n d o n t il p a r t a g e a i t la d i r e c t i o n , il e û t fallu

de grandes

tempêtes pour

empêcher

le

P . P a i l l o u x d e se r e n d r e a u m i l i e u d e s e s e n f a n t s . Il v e n a i t t o u j o u r s , e t les p a u v r e s c o n d a m n é s e n étaient t o u s les j o u r s p l u s r e c o n n a i s s a n t s . U n e fois, e n t r e a u t r e s , la r a d e é t a i t fort a g i t é e , le c a n o t d u b a g n e a t t e n d a i t les m i s s i o n n a i r e s ; m a i s les p i l o tes r e f u s è r e n t d e l e s c o n d u i r e , t r o u v a n t la m e r t r o p m a u v a i s e . L e l o n g d e la r a d e il y a u n c h e min q u i c o n d u i t j u s q u ' e n face d u b a g n e flottant, d e ce c ô t é s é p a r é d u r i v a g e p a r q u e l q u e s m è t r e s 4.


66

TOULON.

à p e i n e . Mais ce c h e m i n a l l o n g e c o n s i d é r a b l e m e n t la r o u t e ; l'heure p r e s s a i t , le P . P a i l l o u x c r a i g n a i t q u e le m o m e n t d e v o i r les g a l é r i e n s q u i l ' a t t e n d a i e n t n e s ' é c o u l â t , il d e m a n d a

aux

c o n d a m n é s qui s e r v a i e n t d e r a m e u r s s'ils é p r o u v a i e n t q u e l q u e c r a i n t e à s ' e x p o s e r s a n s p i l o t e , et s u r l e u r r é p o n s e n é g a t i v e , il e n j o i g n i t a u x m i s s i o n n a i r e s q u i l ' a c c o m p a g n a i e n t d e s u i v r e le c h e m i n d e la rive : p o u r l u i , a v e c ses s e u l s r a m e u r s , il m o n t a d a n s le c a n o t , d o n t il p r i t le g o u v e r n a i l , se c o n f i a n t à la

garde

d e Dieu : il a r r i v a s a n s e n -

c o m b r e , p a r c e q u e Dieu veille s u r les s i e n s ; m a i s c e j o u r - l à il g a g n a c o n s i d é r a b l e m e n t d a n s l'affect i o n , la c o n f i a n c e et le r e s p e c t d e s c o n d a m n é s . E n r a c o n t a n t c e s c h o s e s j e n e v e u x p a s faire l'éloge des h o m m e s qui m o n t r a i e n t u n pareil dév o u e m e n t . Ils n ' o n t p a s b e s o i n d e n o s l o u a n g e s , e t j e les c o n n a i s a s s e z p o u r s a v o i r q u ' i l s n ' e n

comprendraient pas la

r a i s o n . Du j o u r q u ' i l s s o n t

e n t r é s d a n s la C o m p a g n i e d e J é s u s , ils o n t d o n n é l e u r vie p o u r le s a l u t d e s â m e s , s a n s m ê m e se r é s e r v e r le c h o i x de l ' h e u r e o u d u m o d e d u s a c r i fice. L e u r s i m p l i c i t é n e t r o u v e r a i t d a n s l e s faits q u e n o u s c i t o n s r i e n q u e d e t r è s - n a t u r e l et

de

t o u t u n i . Mais n o u s a v o n s v o u l u faire c o n n a î t r e à q u e l p r i x ils a v a i e n t a c q u i s la c o n f i a n c e , l e r e s p e c t e t la s o u m i s s i o n d e s f o r ç a t s . N o u s n e p o u v o n s n o m m e r t o u s l e s P è r e s d e la m i s s i o n , m a i s à u n t i t r e o u à u n a u t r e c'était p a r t o u t la m ê m e


67

TOULON.

reconnaissance pour le m ô m e d é v o u e m e n t ; j ' a i eu l ' h o n n e u r d e v o i r p l u s i e u r s d e c e s P è r e s e t j e puis b i e n d i r e q u ' i l s éprouvaient, a u m i l i e u d u bagne, u n e j o i e égale à celle qu'ils a p p o r t a i e n t aux c o n d a m n é s . I l s s e s e n t a i e n t d e v é r i t a b l e s i n struments d e miséricorde

: leurs mains distri-

buaient la v é r i t é , l ' e s p é r a n c e e t le s a l u t : q u e l e u r fallait-il d a v a n t a g e ? N ' é t a i t - c e p a s d a n s c e seul b u t q u ' i l s a v a i e n t q u i t t é le m o n d e , r e n o n c é a u x joies d e la famille e t m é p r i s é t o u t e s l e s d o u c e u r s de la t e r r e ? N ' é t a i t - c e p a s la s e u l e r a i s o n d e l e u r s

sacrifices,

d e l ' a b a n d o n q u ' i l s a v a i e n t fait d e v a n t

Dieu d e l e u r p e r s o n n e s e t de l e u r v o l o n t é m i s e s entre les m a i n s d ' u n s u p é r i e u r , c o m m e u n bâton entre l e s m a i n s d ' u n v i e i l l a r d ? A u s s i d e q u e l l e s délices n ' é t a i e n t - i l s p a s e n i v r é s d a n s c e s salles infectes d u bagne, c o m m e t o u t e l e u r â m e t r e s saillait a u m o i n d r e m o u v e m e n t d e l e u r s c h e r s e t pauvres enfants, c o m m e les c œ u r s

marchaient

bien à l ' u n i s s o n ! On s e c o m p r e n a i t , o n s e r é p o n dait a u m o i n d r e s i g n e . P e u t - ê t r e m ê m e l e u r l i t r e de J é s u i t e s a j o u t a i t - i l à l a p u i s s a n c e d e s m i s s i o n naires. Les forcats n'ignoraient

pas q u e leurs

Pères é t a i e n t u n e o c c a s i o n d e s c a n d a l e , d e m é pris et d e h a i n e p o u r u n e p a r t i e d e l a s o c i é t é : un j o u r q u ' u n b r u i t c o u r a i t à T o u l o n , c o m m e il en c o u r t s o u v e n t d a n s l e s

provinces

à propos de

tout e t à p r o p o s d e r i e n , q u ' u n e é m e u t e v e n a i t d ' é c l a t e r à P a r i s , e t q u ' o n s'y b a t t a i t , l e b a g n e e n


68

TOULON.

s u t q u e l q u e c h o s e , e t l e s c o n d a m n é s d i s a i e n t aux m i s s i o n n a i r e s : « Mes P è r e s , si on v e u t v o u s i n sulter ou vous violenter, venez a u craignez rien

; vous

bagne,

ne

y serez bien défendus ! »

Ceux m ê m e des c o n d a m n é s qui résistaient aux exhortations des P è r e s et ne voulaient point user de leur ministère , reconnaissaient leur dévouem e n t , l e u r e n é t a i e n t o b l i g é s et l e u r o b é i s s a i e n t . Nous aurons occasion de raconter de cette soum i s s i o n à la p a r o l e d e s m i s s i o n n a i r e s d e s p r e u v e s qui étonnèrent profondément

les a u t o r i t é s

du

b a g n e et d e l ' a r s e n a l . L e s f o r ç a t s é t a i e n t h e u r e u x d e c e t t e o b é i s s a n c e , ils e n é t a i e n t fiers. — Il faut, disaient-ils,

p o u r n o u s faire o b é i r , d e s s o l d a t s ,

d e s fusils e t d e s c a n o n s , n o u s n e c é d o n s

que

d e v a n t la f o r c e , les c h â t i m e n t s o u la g u i l l o t i n e , m a i s e n t o u t ce q u e n o s P è r e s c o m m a n d e r o n t ils peuvent de

notre soumission

et

n o t r e p r o m p t i t u d e . Le point d ' h o n n e u r

être

certains de

du

b a g n e était là. Cette obéissance était u n

hom-

m a g e r e n d u à la p u i s s a n c e d e la r e l i g i o n . Elle é t a i t a u s s i u n m o u v e m e n t d e la g r â c e i n t é r i e u r e q u i t o u c h a i t les â m e s e n p r é s e n c e d e s e n s e i g n e m e n t s d e la v é r i t é . P o u r q u e t o u t c e m e r v e i l l e u x changement n e fût p a s p r i s p o u r u n s i m p l e m o u v e m e n t d e s y m p a t h i e et q u ' o n n e l ' a t t r i b u â t pas à u n e é m o t i o n p u r e m e n t h u m a i n e , la P r o v i d e n c e p a r u t s'y r é s e r v e r e n q u e l q u e s p o i n t s u n e a c t i o n d i r e c t e e t p e r s o n n e l l e p o u r a i n s i d i r e . Au m i l i e u


TOULON.

69

de ce r e n v e r s e m e n t d e t o u s l e s c œ u r s , elle v o u l u t en p l u s i e u r s c i r c o n s t a n c e s se m o n t r e r d ' u n e façon p l u s p a r t i c u l i è r e et p l u s i n d é p e n d a n t e d e l'intervention d e s h o m m e s . Le l e n d e m a i n d e l e u r a r r i v é e a u b a g n e , deux des P è r e s é t a i e n t a l l é s v i s i t e r l ' h ô p i t a l ; s u r le p r e m i e r lit d o n t ils s ' a p p r o c h è r e n t é t a i t u n cholérique q u i , la veille m ê m e , avait u n i n s t a n t p a s s é p o u r m o r t . L e s P è r e s lui a d r e s s è r e n t q u e l q u e s p a r o l e s , e t e n le q u i t t a n t lui offrirent u n e p e t i t e p r i è r e c o n t r e le c h o l é r a et u n e m é d a i l l e d e la sainte V i e r g e . L e m a l a d e l e u r d i t q u ' i l s n e lui offriraient s a n s d o u t e p a s c e s o b j e t s s'ils s a v a i e n t à qui ils p a r l a i e n t , il é t a i t juif. — N o u s v o u s les offrirons n é a n m o i n s d e b o n c œ u r , r é p a r t i r e n t les P è r e s , si v o u s v o u l e z n o u s p r o m e t t r e d e n e les pas p r o f a n e r . L e p a u v r e m a l a d e s'y e n g a g e a , e t o n glissa la m é d a i l l e s o u s s o n c h e v e t . C'était u n e médaille de l ' I m m a c u l é e Conception, sur laquelle se t r o u v e la p r i è r e : 0 Marie, conçue sans péché. Les m i s s i o n n a i r e s p a s s è r e n t à la visite d e s a u t r e s lits : les e n t r a î n e m e n t s d e la m i s s i o n et les d i verses o c c u p a t i o n s o ù ils se t r o u v è r e n t j e t é s leur firent o u b l i e r la p e n s é e d u p a u v r e juif. C e p e n d a n t u n d e s P è r e s a l l a i t t r o i s fois p a r s e m a i n e faire l ' i n s t r u c t i o n à l ' h ô p i t a l : le m a l a d e y a s s i s tait s a n s q u ' o n p r î t g a r d e à l u i , et s a n s a v o i r d'ailleurs a v e c les P è r e s d ' a u t r e s r e l a t i o n s q u e celles q u e n o u s v e n o n s d e r a c o n t e r . Mais il c o n -


70

TOULON.

s e r v a i t sa m é d a i l l e , et la s a i n t e V i e r g e q u i é t e n d a i t sa p u i s s a n c e s u r t o u t e c e t t e m i s s i o n d u b a g n e , d e v a i t y a v o i r sa p a r t à e l l e t o u t e s e u l e , et elle avait c h o i s i la c o n v e r s i o n d u juif. Le s a m e d i , 10 n o v e m b r e , le p a u v r e j u i f e s t c o n g é d i é

de

l ' h o s p i c e ; le l e n d e m a i n e u t l i e u la c o n s é c r a t i o n à la s a i n t e V i e r g e d o n t n o u s a v o n s p a r l é ; le juif a s s i s t a à la c é r é m o n i e a v e c s e s c o m p a g n o n s d ' i n f o r t u n e . C o m m e n o u s a v o n s fait p o u r l e s a u t r e s , n o u s le l a i s s e r o n s e x p r i m e r l u i - m ê m e ments,

ses senti-

s o n é m o t i o n e t l e s m o u v e m e n t s d e la

miséricorde à son égard. Nous citerons en entier la lettre qu'il adressait a u

supérieur

d e la m i s -

s i o n ; elle e s t d a t é e d u l u n d i 1:2 n o v e m b r e . « M o n s i e u r le S u p é r i e u r , « Je sors à peine d'une cruelle maladie qui « m ' a conduit aux portes de l'éternité. J'ai pro« f o n d é m e n t réfléchi s u r m a p o s i t i o n ; j ' a p p a r « t i e n s à la r e l i g i o n j u d a ï q u e , e t m a c o n v i c t i o n « était contraire à toute croyance religieuse. Ce« p e n d a n t c e s M e s s i e u r s d e la m i s s i o n p o r t è r e n t « l e u r c o n s o l a n t e s p a r o l e s j u s q u ' a u lit d e d o u « l e u r o ù j ' é t a i s é t e n d u . J e l e u r ai d é c l a r é q u e « j ' é t a i s juif; mais loin de m e r e p o u s s e r

comme

« indigne de p a r t i c i p e r a u x bienfaits de l e u r saint « m i n i s t è r e , ils m e f o r c è r e n t e n q u e l q u e s o r t e à « accepter une médaille et une image contenant ce d e s p r i è r e s c o n t r e le c h o l é r a . Dès c e m o m e n t ,


71

TOULON.

« j e n e m a n q u a i p a s u n e s e u l e fois d ' a s s i s t e r à « l ' i n s t r u c t i o n q u e faisait à l ' h ô p i t a l u n r e s p e c « t a b l e p r ê t r e , d o n t la p a r o l e s i m p l e e t t o u c h a n t e « m e r e m u a i t le c œ u r . J ' a v a i s a u s s i r e ç u , p e n « dant m a m a l a d i e , les soins les plus constants « d e la p a r t d e s b o n n e s s œ u r s ; e t j e m e d e m a n « dais

souvent quelle

était cette religion

qui

« i n s p i r a i t d e si n o b l e s s a c r i f i c e s . J e m e d i s a i s « q u e , p o u r venir ainsi p a r m i des

misérables

« c o m m e n o u s , il fallait c r o i r e b i e n s i n c è r e m e n t « q u e c e t t e r e l i g i o n é t a i t la s e u l e v é r i t a b l e ; e t « q u e si d e s h o m m e s

pleins d'honneur

et

de

« s c i e n c e é t a i e n t p e r s u a d é s d ' ê t r e d a n s la b o n n e « voie, j e p o u v a i s b i e n , j e d e v a i s m ê m e , m o i m i « s é r a b l e et i g n o r a n t , é c l a i r e r m e s t é n è b r e s d e « leurs lumières. « Voilà, M o n s i e u r le S u p é r i e u r , q u e l l e s é t a i e n t « mes dispositions lorsque samedi je sortis de « l'hospice. J'étais convaincu ; j e désirais de toute « m o n âme a p p a r t e n i r à la r e l i g i o n d u C h r i s t ; « mais j'hésitais encore par lâcheté. Je redoutais « les s a r c a s m e s d e s a u t r e s I s r a é l i t e s et le m é p r i s « de m e s p a r e n t s , qui ont c o n s t a m m e n t e n t r e « tenu u n e c o r r e s p o n d a n c e avec m o i . Vous di« rai-je m a i n t e n a n t , M o n s i e u r , c e q u e j ' a i é p r o u v é « en é c o u t a n t v o t r e t o u c h a n t d i s c o u r s d e d i m a n « c h e s u r la s a i n t e V i e r g e ? Mais d i r e ce q u e j e « s e n t i s , s e r a i t i m p o s s i b l e ! P o u r a b r é g e r : le r é « s u l t a t d e t o u t ce q u e j ' a i p r i s la l i b e r t é d e v o u s


72

TOULON.

« é c r i r e e s t q u e j e n e c r a i n s p l u s les s a r c a s m e s . « n i ce v i l a i n n o m d e r e n é g a t . J e r e n o n c e m ê m e « de bon c œ u r aux avantages temporels que me « faisaient m e s p a r e n t s , e t j e v o u s s u p p l i e d e m e « faire i n s t r u i r e p o u r le b a p t ê m e . » Voilà c o m m e la g r â c e o p é r a i t . E l l e a v a i t e n c o r e bien d'autres voies q u e n o u s ne pouvons toutes s i g n a l e r ici. On n o u s p e r m e t t r a c e p e n d a n t

trait.

un

P a r m i les h o m m e s q u i v o u l u r e n t se m e t t r e

e n r e l a t i o n a v e c les m i s s i o n n a i r e s , il s ' e n t r o u v a u n q u i a v a i t e m b r a s s é le p r o t e s t a n t i s m e à l'âge de d o u z e a n s ; il suivait a v e c e x a c t i t u d e t o u t e s les p r e s c r i p t i o n s d e sa r e l i g i o n , e t m ê m e a u b a g n e il f r é q u e n t a i t a v e c a s s i d u i t é les p r ê c h e s d u m i n i s t r e p r o t e s t a n t . Mais d é s l ' a r r i v é e

des

mission-

n a i r e s , il l e u r d é c l a r a q u ' i l - v o u l a i t r e v e n i r à la r e l i g i o n c a t h o l i q u e afin d e p o u v o i r se c o n f e s s e r . Il a v a i t c o m m i s , d i s a i t - i l , b i e n d e s fautes d u r a n t sa vie e t sa c o n s c i e n c e n ' é t a i t p a s t r a n q u i l l e . Il avait d e m a n d é à s o n m i n i s t r e ce q u ' i l fallait faire p o u r a p a i s e r ses r e m o r d s . Le m i n i s t r e lui avait c o n s e i l l é de se c o n f e s s e r à D i e u . — J e l'ai fait, d i s a i t ce p a u v r e h o m m e , m a i s j e n e sais p a s si Dieu m ' a p a r d o n n é ? Sa c o n s c i e n c e n e lui laissait p a s p l u s d e r e p o s q u ' a u p a r a v a n t et il se s e n t a i t t o u t a u s s i t o u r m e n t é . Il r e t o u r n a v e r s le m i n i s t r e . — Que faire, l u i d i s a i t - i l , c o m m e n t faire r e n t r e r la p a i x d a n s m o n â m e ? — Lisez la B i b l e , r é p o n d i t le m i n i s t r e , elle v o u s e n s e i g n e r a ce q u e v o u s


TOULON.

73

avez à faire. Il la p r i t , il la l u t . Y c o m p r i t - i l b e a u coup ? j e l ' i g n o r e ; y t r o u v a - t - i l la c o n s o l a t i o n qu'il c h e r c h a i t ? j ' e n d o u t e . Il y t r o u v a d u m o i n s ce m o t d e s a i n t J a c q u e s : «Confessez vos p é c h é s les uns a u x a u t r e s e t p r i e z afin d ' ê t r e s a u v é s . » Il l

r e t o u r n a a l o r s v e r s le m i n i s t r e , lui m o n t r a

le

texte et le s u p p l i a d ' e n t e n d r e sa c o n f e s s i o n . L e ministre, c o m m e o n p e u t c r o i r e , r e f u s a o b s t i n é m e n t . — A l o r s , m o n P é r e , d i s a i t le p a u v r e h o m m e , que v o u l e z - v o u s q u e j e f a s s e ? la r e l i g i o n p r o t e s tante ne r é p o n d

pas au besoin d e m o n

quoi qu'il p u i s s e m ' e n c o û t e r , j e v e u x m e

cœur;

con-

fesser, j e v e u x a v o i r l ' a s s u r a n c e d e m o n p a r d o n ; j'ai besoin q u e q u e l q u ' u n m e l'affirme a u n o m d e Dieu! Q u a n d u n p r ê t r e m ' a u r a e n t e n d u , q u a n d il m ' a u r a d i t q u e Dieu m e p a r d o n n e ,

peut-être

envisagerais-je l ' é t e r n i t é a v e c m o i n s d e t e r r e u r !

VII

Sincérité des c o n d a m n é s . — P a r d o n Amende honorable.

des

injures.

Je r a c o n t e t o u s c e s faits s i m p l e m e n t et j e v o u drais d a n s m o n r é c i t faire s e n t i r c e t a c c e n t d e Confitemini ergo alterutrum peccata vestra et orate pro Envicem ut salvemini. (B. Jacob, cap. V, v. 16.) 1


74

TOULON.

s i n c é r i t é q u e les P è r e s o n t si b i e n r e c o n n u dans t o u t ce q u i se p a s s a i t a u t o u r d ' e u x . Ces c h a n g e m e n t s , q u e la g r â c e o p é r a i t d a n s le c œ u r des c o n d a m n é s d ' u n e m a n i è r e si t r i o m p h a n t e et si i m p r é v u e , n e d e v a i e n t p a s se m a n i f e s t e r seulement dans

l e s r e l a t i o n s p a r t i c u l i è r e s a v e c les

P è r e s ni d a n s les l e t t r e s si t o u c h a n t e s d o n t nous a v o n s d é j à d o n n é d e s e x t r a i t s ; t o u t e s les allures d u b a g n e s'en r e s s e n t i r e n t a s s e z c l a i r e m e n t pour q u e les a u t o r i t é s a i e n t p u e n ê t r e f r a p p é e s ; quelq u e s faits s e r v i r e n t d ' a i l l e u r s à m e t t r e la sincérité d e s c o n d a m n é s d a n s t o u t s o n j o u r e t à prouver combien leurs impressions étaient sérieuses. L e j o u r d e la c é r é m o n i e d e la c o n s é c r a t i o n à la s a i n t e V i e r g e , u n b r a c e l e t p e r d u p a r u n e des d a m e s d e l ' a s s i s t a n c e fut t r o u v é p a r u n c o n d a m n é . Il e û t é t é b i e n facile d e d é r o b e r u n p a r e i l objet, e t , a u m i l i e u d e t o u s les f o r ç a t s , les s o u p ç o n s les p l u s é c l a i r é s n e p o u v a i e n t q u ' h é s i t e r et

courir

g r a n d r i s q u e d e s ' é g a r e r . Mais les m i s s i o n n a i r e s e n s e i g n e n t q u e le vol est u n p é c h é : il n e s'agit p l u s s e u l e m e n t d ' é v i t e r la j u s t i c e d e s h o m m e s , o n sait q u ' i l y a a u s s i u n e j u s t i c e d e D i e u , la voix d e la c o n s c i e n c e a é t é r é v e i l l é e , elle s a u r a se faire e n t e n d r e . L e b r a c e l e t fut r e m i s

immédiate-

m e n t e n t r e les m a i n s d ' u n a d j u d a n t c h a r g é d e le faire

p a r v e n i r à M a d a m e la v i c e - a m i r a l e , et le

c o n d a m n é , q u i l'avait t r o u v é , r e f u s a é n e r g i q u e m e n t et a b s o l u m e n t t o u t e r é c o m p e n s e . Il savait


TOULON.

75

qu'il n ' a v a i t fait q u e s o n d e v o i r : il en a t t e n d a i t la r é c o m p e n s e d e Dieu l u i - m ê m e . A q u e l q u e s j o u r s d e là u n e c h a î n e et u n e m o n tre d ' o r f u r e n t t r o u v é e s p a r u n a u t r e c o n d a m n é sur les c h a n t i e r s d u M o r i l l o n . E l l e s f u r e n t mises a u p o s s e s s e u r a v e c la m ê m e

re-

promptitude

et u n égal d é s i n t é r e s s e m e n t . Ce s o n t l à , d i r a - t - o n , d e s faits

particuliers,

c'est la g é n é r o s i t é d ' u n m o m e n t , c ' e s t u n e é m o tion p a s s a g è r e ; c ' e s t déjà q u e l q u e c h o s e n é a n moins a u m i l i e u d ' u n p a r e i l m o n d e . Mais voici qui t é m o i g n e r a d e s b o n s s e n t i m e n t s d ' u n

plus

grand n o m b r e , e t q u i i m p l i q u e u n e p e n s é e s o u tenue d e s a c r i f i c e , é t r a n g è r e n o n - s e u l e m e n t

à

des forçats m a i s à t o u t h o m m e q u i n ' a p a s e m brassé d e t o u t e s o n âme la c r o i x d e J é s u s - C h r i s t , ni c o m p r i s les j o i e s e t les d o u c e u r s d e l ' e x p i a t i o n . Nous a v o n s m a r q u é q u e l l e é t a i t la n o u r r i t u r e des g a l é r i e n s , e t le l e c t e u r n ' a p a s o u b l i é q u ' e l l e se c o m p o s e u n i q u e m e n t d ' u n m o r c e a u d e

pain

noir, d ' u n e s o u p e a u x fèves et d ' u n e p e t i t e r a tion de vin. N o u s a v o n s d i t q u e la p r i v a t i o n d u vin était u n d e s c h â t i m e n t s infligés à c e s m a l h e u reux et e x p l i q u é c o m b i e n c e c h â t i m e n t é t a i t r e douté. Toutefois, e n d e h o r s d e t o u t e p e i n e d i s c i p l i naire, le vin n ' e s t p a s d i s t r i b u é i n d i s t i n c t e m e n t . Ceux-là s e u l s q u i s o n t a l l é s a u x t r a v a u x p e n d a n t la j o u r n é e y o n t d r o i t ; les a u t r e s e n s o n t i r r é -


76

TOULON.

m i s s i b l e m e n t p r i v é s . Or, q u a n d les c a t é c h i s m e s p o u r le b a p t ê m e et p o u r la p r e m i è r e c o m m u n i o n f u r e n t o r g a n i s é s , c e u x q u i v o u l a i e n t se p r é p a r e r à ces d e u x s a c r e m e n t s , c e u x a u s s i q u i

avaient

t o t a l e m e n t o u b l i é les p r e m i e r s é l é m e n t s d e la r e l i g i o n et q u i d e m a n d a i e n t à e n ê t r e

instruits

d ' u n e façon p l u s p a r t i c u l i è r e , é t a i e n t nécessairem e n t d i s t r a i t s d e s t r a v a u x et p a r t a n t

n'avaient

p a s la r a t i o n d e v i n . L e s m i s s i o n n a i r e s craignir e n t q u e la p r i v a t i o n d e la s e u l e p a r t i e fortifiante d e la n o u r r i t u r e , p e n d a n t p l u s i e u r s n'apportât

quelque

affaiblissement

semaines, et

quelque

d é s o r d r e d a n s la s a n t é d e s c o n d a m n é s ; peut-être a u s s i c r a i g n i r e n t - i l s q u ' u n e p r i v a t i o n si longue, q u ' i l s s a v a i e n t d e v o i r ê t r e si p é n i b l e , n e constit u â t u n e é p r e u v e t r o p forte p o u r l e u r s c a t é c h u m è n e s , e t ils e u r e n t p e u r d ' e n r e b u t e r quelquesu n s . Ils s o l l i c i t è r e n t d e la p r é f e c t u r e l'autorisat i o n d e faire d o n n e r e u x - m ê m e s a c e u x q u e les b e s o i n s d e l e u r i n s t r u c t i o n é l o i g n a i e n t d e s trav a u x , la r a t i o n d e vin o r d i n a i r e . Ils espéraient q u e les a u m ô n e s d e s fidèles c o n t r i b u e r a i e n t vol o n t i e r s à a c q u i t t e r d e p a r e i l s frais. L e s c o n d a m n é s s u r e n t q u e ce vin d i s t r i b u é en d e h o r s d e s u s a g e s d u b a g n e é t a i t f o u r n i p a r les m i s s i o n n a i r e s . Ils r é s o l u r e n t a u s s i t ô t d e se charg e r d e la d é p e n s e , et ils se c o t i s è r e n t e n t r e eux t o u s p o u r la p a y e r . L e s m i s s i o n n a i r e s refusèrent l e u r s offres,

e t p e r s i s t è r e n t à se c h a r g e r eux


77

TOULON.

seuls d e faire s e r v i r le vin q u i m a n q u a i t . Mais les forçats n e se l a i s s è r e n t p a s v a i n c r e e n g é n é r o s i t é ; les c a t é c h u m è n e s

déclarèrent qu'ils

pou-

vaient b i e n se p r é p a r e r à u n e aussi grande a c t i o n que celle d e la c o m m u n i o n p a r u n l é g e r s a c r i fice, et j u s q u ' à la fin ils p e r s é v é r è r e n t à r e f u s e r le vin q u i l e u r fut offert. Je ne sais si m e s l e c t e u r s s a u r o n t

apprécier

toute la v a l e u r d ' u n p a r e i l s a c r i f i c e . L e s m œ u r s et les souffrances d u b a g n e lui d o n n e n t u n p r i x que n o u s n ' a v o n s p e u t - ê t r e p a s b i e n fait s e n t i r , mais les a u t o r i t é s d e T o u l o n o n t r e g a r d é c e fait c o m m e u n e d e s p r e u v e s les p l u s é t o n n a n t e s d e la puissance d e la r e l i g i o n s u r c e s â m e s . S e s e n s e i gnements cependant gardaient toute leur sévérité. Il n e suffisait p a s d ' a p p r e n d r e à c e s p a u v r e s âmes à faire v o l o n t i e r s un sacrifice m a t é r i e l , e t à savourer les â p r e s d é l i c e s q u e Dieu a c a c h é e s a u fond d e t o u t e m o r t i f i c a t i o n

faite en

s o n n o m . Il

était u n sacrifice p l u s g r a n d , p l u s é l e v é , p l u s coûteux q u ' o n l e u r d e m a n d a i t e n c o r e . S u p p o r t e r leur s o r t , e n r e c o n n a î t r e la j u s t i c e , r e s p e c t e r d e s chefs d o n t la p a r o l e é t a i t t o u j o u r s si p l e i n e d e mépris p o u r e u x , s u b i r et a i m e r m ê m e la r é g i e si d u r e à l a q u e l l e ils é t a i e n t s o u m i s , p a r d o n n e r enfin à l e u r p r o c h a i n et à la s o c i é t é e n t i è r e les a m e r t u m e s , les a n g o i s s e s , les d o u l e u r s d o n t ils avaient é t é a b r e u v é s , c ' é t a i t là ce q u e l e s m i s sionnaires d e m a n d a i e n t d e s f o r ç a t s .


78

TOULON.

L e s i n s t r u c t i o n s d u s o i r e t d u m a t i n a v a i e n t att e i n t les g r a n d e s v é r i t é s d e la foi c a t h o l i q u e . Les fins d e l ' h o m m e , le d o g m e d e l ' é t e r n i t é étaient d é v e l o p p é s s o i r e t m a l i n a v e c i n s i s t a n c e . E t si j ' e n c r o i s les l e t t r e s q u e j ' a i s o u s les y e u x , les c o n d a m n é s s e n t a i e n t la v é r i t é d e c e t t e d o c t r i n e . «Justice humaine,

écrivait l ' u n ,

q u e t u es

« p e t i t e ! P l u s d ' u n e fois é t e n d u s u r d e s p l a n c h e s « b i e n d u r e s , a p r è s u n e j o u r n é e d e f a t i g u e s et « s a n s p a i n p o u r s o u p e r , j e v e r s a i s d e s p l e u r s de « r e p e n t i r , e n c a c h e t t e d u c a m a r a d e a v e c lequel «j'étais

enchaîné.

Maintenant j'aurai du

cou-

« r a g e ; o n p e u t m e c h a r g e r d e fers, o n e n a le « d r o i t , et j e les p o r t e r a i a v e c r é s i g n a t i o n . Qu'on « m e j e t t e d a n s u n c a c h o t , o n le p e u t a u s s i , je « p r i e r a i Dieu q u i e s t si b o n , « peine

il a d o u c i r a ma

»

« N o n , d i s a i t u n a u t r e , t o u t n ' e s t p a s p e r d u si « Dieu d a n s sa b o n t é infinie d a i g n e j e t e r u n re« g a r d m i s é r i c o r d i e u x s u r l ' h u m b l e c r é a t u r e qui « l'a offensé, m a i s q u i se r e p e n t e t p a r d o n n e aux « a u t e u r s d e ses m a u x , c o m m e elle a b e s o i n elle« m ê m e d u p a r d o n d e ses f a u t e s . H é l a s ! j e n'ose « a t t a q u e r la r e l i g i o n d e m e s j u g e s , e t j e m e r é « s i g n e e n p r i a n t Dieu q u ' i l m e d o n n e le c o u r a g e « nécessaire à l'accomplissement de m o n doulou« reux pèlerinage

»

Lettre du 20 novembre. 2 Ibid. 1


79

TOULON.

La p u i s s a n c e d e M a r i e p o u s s a i t t o u t e s c e s â m e s vers les m i s s i o n n a i r e s ; c h a q u e j o u r d e n o u v e l l e s brebis f r a p p a i e n t

à la p o r t e d u b e r c a i l , e t d e -

m a n d a i e n t à faire p é n i t e n c e . L e b e s o i n d e la r é signation e t d u p a r d o n é t a i t c o m p r i s ; le r e s p e c t h u m a i n s'effaçait de p l u s e n p l u s . Des r é p a r a t i o n s publiques eurent lieu. Les

conversations

pre-

naient u n c a r a c t è r e p l u s c o n f o r m e a u x n o u v e a u x sentiments des

condamnés.

Cependant,

ceux

d'entre eux q u i revenaient à de m e i l l e u r e s p e n sées n ' a v a i e n t p a s s e u l e m e n t a b r a v e r les s a r c a s mes d e l e u r s c a m a r a d e s p l u s e n d u r c i s d a n s le c r i m e , les m a t e l o t s e t les o u v r i e r s l i b r e s , m ê l é s à eux p e n d a n t le t r a v a i l , t r o u v a i e n t d a n s

leurs

nouvelles a l l u r e s d e n o u v e a u x p r é t e x t e s à l e u r s railleries e t à l e u r s i n j u r e s . U n j o u r , à l ' h e u r e d u repos, plusieurs de ces pauvres n é o p h y t e s s'exerçaient à c h a n t e r u n c a n t i q u e , d e s m a t e l o t s

les

i n t e r r o m p i r e n t p a r d e s c r i s , d e s sifflets et d e s huées. En tout autre t e m p s u n e pareille provocation e û t a m e n é c e r t a i n e m e n t u n e r i x e q u i

eût

p e u t - ê t r e é t é s a n g l a n t e . C e t t e fois la c o l è r e lit place à l ' h u m i l i t é et à la c h a r i t é : u n d e s c h a n teurs j u s q u e là s c a n d a l e u x d i t d o u c e m e n t

aux

m a t e l o t s : — N o u s a v o n s assez l o n g t e m p s offensé Dieu p a r n o s b l a s p h è m e s , l a i s s e z - n o u s

aujour-

d'hui s a n c t i f i e r n o t r e c a p t i v i t é p a r les c h a n t s d u repentir. Cette n é c e s s i t é d u r e p e n t i r é t a i t e n effet s e n t i e


80

TOULON.

p a r t o u s les c o n d a m n é s t o u c h é s d e la m i s é r i c o r d e ; l e u r zèle et l e u r f e r v e u r c r o i s s a i e n t ; ils se prépar a i e n t à faire a m e n d e h o n o r a b l e a u s a c r é de Jésus

de tous les o u t r a g e s c o m m i s

cœur contre

l u i . De g r a n d s p r é p a r a t i f s a v a i e n t é t é faits pour c e t t e c é r é m o n i e , et t o u t le m o n d e

s'empressa

d'y c o n c o u r i r afin d ' e n r e l e v e r l ' i m p o r t a n c e . Le p r é f e t m a r i t i m e , M. le v i c e - a m i r a l H a m e l i n , dont la b i e n v e i l l a n c e p o u r la m i s s i o n a u g m e n t a i t à m e s u r e q u ' i l e n voyait les m e r v e i l l e u x effets, avait p e r m i s d e d i s p o s e r d e s h a n g a r d s d e la c a n o t e r i e . On y d i s p o s a la c h a r p e n t e n é c e s s a i r e à d r e s s e r l'autel et à é t a b l i r u n e t r i b u n e d e s t i n é e a u x é t r a n g e r s . On d é c o r a l ' i n t é r i e u r avec d e s p a v i l l o n s de n a v i r e ; la c a t h é d r a l e a v a i t p r ê t é ses p l u s b e a u x o r n e m e n t s , le d a i s d e s p r o c e s s i o n s , le g r a n d tapis d e s s o l e n n i t é s , e t c . ; les S œ u r s d e la Sagesse d é p l o y è r e n t l e u r i n d u s t r i e à m e t t r e e n œ u v r e ces m a g n i f i c e n c e s e t à y a j o u t e r ce q u e l e u r p i é t é et celle d e s fidèles p u r e n t c o n s a c r e r à r e l e v e r la s p l e n d e u r de cette fête.

A

onze h e u r e s ,

M. l ' a r c h i p r ê t r e

le de

dimanche Toulon

18

célébra

novembre, la

sainte

m e s s e a u m i l i e u d e la foule d e s f o r ç a t s e t d ' u n i m m e n s e c o n c o u r s d e s p e r s o n n e s p i e u s e s d e la ville. P e n d a n t la m e s s e , c o m m e le d i m a n c h e p r é cédent, m a i s avec plus d ' a c c e n t p e u t - ê t r e e n c o r e , les voix d e s f o r ç a t s s ' u n i r e n t p o u r c h a n t e r des c a n t i q u e s . On fit e n s u i t e la p r o c e s s i o n s o l e n n e l l e


81

TOULON.

du saint S a c r e m e n t . Le divin S a u v e u r , voilé d a n s les m y s t è r e s d e l ' E u c h a r i s t i e e t p o r t é e n t r i o m p h e à t r a v e r s les r a n g s d e s f o r ç a t s a g e n o u i l l é s , r é pandait avec a m o u r et d ' u n e façon p l u s p a r t i c u lière ses b é n é d i c t i o n s

sur ces pauvres

hommes

c h a r g é s d e fer. Le s u p é r i e u r d e la m i s s i o n fit e n suite u n e i n s t r u c t i o n s u r le p a r d o n d e s i n j u r e s . Les g a l é r i e n s s u i v a i e n t ses p a r o l e s ,

les a c c e p -

taient et les r é p é t a i e n t a u f o n d d u c œ u r , et u n i n c i d e n t i m p r é v u t é m o i g n a c o m b i e n ils a c c u e i l laient g é n é r e u s e m e n t

les e n s e i g n e m e n t s

qu'on

leur a p p o r t a i t . L e p r ê t r e avait e x p l i q u é c e t t e n é cessité o ù se t r o u v e t o u t c h r é t i e n d e ner à ses e n n e m i s s'il v e u t ê t r e

pardon-

pardonné

par

Jésus-Christ : il s ' a d r e s s a i t a u x c o n d a m n é s : P a r donnez-vous à vos e n n e m i s , leur disait-il, à vos a c c u s a t e u r s , à vos j u g e s , à t o u s c e u x enfin q u i ont été p o u r v o u s u n e o c c a s i o n i n n o c e n t e o u injuste de s o u f f r a n c e s ? E t m i l l e voix é m u e s r é p o n dirent s p o n t a n é m e n t : O u i , o u i ! n o u s

pardon-

nons ! — C e t t e b r u s q u e i n t e r r u p t i o n , à l a q u e l l e le prêtre était loin de s'attendre, brisa u n

instant

son d i s c o u r s et a t t e n d r i t t o u t e l ' a s s i s t a n c e . C e t t e p r o t e s t a t i o n d e p a r d o n et d ' o u b l i n e r e s t a p a s s e u l e m e n t s u r les l è v r e s , e l l e p é n é t r a les c œ u r s ; un g r a n d n o m b r e , q u e la h a i n e r e t e n a i t e n c o r e dans les é t r e i n t e s d u p é c h é , firent l e u r

dernier

effort et a c h e v è r e n t l e u r s a c r i f i c e . L e soir, l o r s q u e le P è r e p a s s a i t d a n s l e s s a l l e s à l ' i n s t a n t d u ra5.


82

TOULON.

mas, u n d e s g a l é r i e n s lui saisit la m a i n , la baisa

en pleurant

et le r e m e r c i a n t : — V o u s avez t r a -

vaillé p o u r p l u s i e u r s ce m a t i n , lui d i t - i l ; o n croit déjà à la v e n g e a n c e d ' u n C o r s e , o n p o u r r a c r o i r e désormais à son p a r d o n . J'avais u n h o m m e à t u e r , c ' e s t fini, j e lui p a r d o n n e !

VIII

Œuvres diverses. — Catéchismes.

Le b r u i t des merveilles qui s'opéraient l ' i n t é r i e u r d u b a g n e a v a i t , o n p e u t le

dans

croire,

a t t i r é s u r c e t t e œ u v r e l ' a t t e n t i o n g é n é r a l e . Avant q u e l ' e n t r e p r i s e n e fût c o m m e n c é e , c h a c u n s'ét a i t e m p r e s s é d ' y c o n c o u r i r s e l o n ses m o y e n s : les a u m ô n e s , condamnés crucifix,

destinées à répandre

parmi

les

des m é d a i l l e s , des chapelets et des

a b o n d a i e n t e n t r e les m a i n s des mis-

sionnaires. Le zèle n'avait p a s eu besoin d'être s t i m u l é . C e p e n d a n t , les l i v r e s q u e les m i s s i o n naires avaient apportés de L y o n , p o u r être dist r i b u é s a u x g a l é r i e n s , s' é t a n t t r o u v é s insuffisants, u n d e s P è r e s , q u i p r ê c h a i t u n d i m a n c h e à la c a t h é d r a l e , e x p o s a e n p e u d e m o t s la n é c e s s i t é où o n se t r o u v a i t et p r i a ses a u d i t e u r s d e c o n s a c r e r


TOULON.

83

à cette b o n n e œ u v r e l e s l i v r e s flétris et h o r s d ' u sage q u ' i l s p o u v a i e n t a v o i r e n l e u r p o s s e s s i o n . L e lendemain, de pleines corbeilles de livres étaient d é p o s é e s p o u r l e s g a l é r i e n s ; il s'y t r o u v a i t u n grand n o m b r e d e v o l u m e s d e p r i x , r i c h e m e n t reliés : q u e l q u e s - u n s é t a i e n t d e s

souvenirs

de

première c o m m u n i o n . J ' e n t r e d a n s ce petit détail, il m ' a p a r u t o u c h a n t ; les â m e s q u i faisaient c e t t e offrande o n t e u c e r t a i n e m e n t l e u r p a r t d a n s le s u c c è s d e la m i s s i o n ; les p e t i t s sacrifices p l a i s e n t a u c œ u r d e J é s u s , e t ce d é t a c h e m e n t d e s objets a u x q u e l s d e s â m e s p i e u s e s o n t d e

parti-

culières raisons de tenir, ne resta pas sans vertu d e v a n t ses r e g a r d s . La b i e n v e i l l a n c e g é n é r a l e é t a i t n a t u r e l l e m e n t a c q u i s e a u x t r a v a u x d e s m i s s i o n n a i r e s ; les l é g è r e s p r é v e n t i o n s q u i les a v a i e n t a c c u e i l l i s se f o n d a i e n t et se t r a n s f o r m a i e n t e n b o n n e g r â c e e t e n r e m e r c î m e n t . Ils e n r e c e v a i e n t q u o t i d i e n n e m e n t

des

p r e u v e s é v i d e n t e s . D a n s les p r e m i e r s j o u r s d e la m i s s i o n , ils n ' a v a i e n t p a s l a i s s é , en p a s s a n t le p o r t e t e n t r a v e r s a n t l ' a r s e n a l , d ' ê t r e

sur

insultés

sinon p a r g r a n d e m a l i c e , d u m o i n s p a r é t o u r d e rie. P l u s i e u r s fois les j e u n e s

m a t e l o t s , en les

a p e r c e v a n t , a v a i e n t t r o u v é c h a r m a n t d e l e s saluer de p a r o l e s i n c o n v e n a n t e s et g r o s s i è r e s , et de faire r e t e n t i r d e r r i è r e e u x c e s c r i s a b s u r d e s dont la p o p u l a c e a c c u e i l l e v o l o n t i e r s les r o b e s n o i r e s . P e u à p e u les c r o a s s e m e n t s d i m i n u è r e n t ,


84

TOULON.

e t s a n s q u e les m i s s i o n n a i r e s a i e n t j a m a i s s o n g é à s'en p l a i n d r e ni à e n faire p u n i r les a u t e u r s , ils c e s s è r e n t t o u t - à - f a i t . A la l o n g u e les m a t e l o t s s ' h a b i t u è r e n t m ê m e à v o i r ce r é g i m e n t d e p r ê t r e s ; p l u s d ' u n se p r i t à les c o n s i d é r e r et à les s a l u e r avec r e s p e c t ; m ê m e s u r la fin d e la m i s s i o n , l o r s q u ' a p r è s le c o u p d e c a n o n d u s o i r les P è r e s q u i t t a i e n t , à la n u i t , le b a g n e p o u r r e g a g n e r l e u r g î t e , il l e u r a r r i v a i t

souvent,

après

a v o i r r é p o n d u p a r le m o t d e : Missionnaires

du

bagne a u cri d e qui vive? p a r t i d ' u n d e s v a i s s e a u x d u p o r t , d ' e n t e n d r e u n m a r i n l e u r s o u h a i t e r bon quart,

et r é p é t e r à d e m i - v o i x et à p l u s i e u r s r e -

prises

ce

salut m a r i t i m e ,

avec u n

accent

de

b i e n v e i l l a n c e q u i s e m b l a i t m a r q u e r q u ' à la fav e u r d e l ' o b s c u r i t é , o n se s e r a i t e n h a r d i à e n d i r e d a v a n t a g e si la c o n s i g n e l ' e û t p e r m i s . Le d é v o u e m e n t des missionnaires leur

avait

d o n c a c q u i s la r e c o n n a i s s a n c e g é n é r a l e , et ils en reçurent, peut-on dire, d'unanimes témoignages; m a i s la p o l i t i q u e rouge avait d e s o r g a n e s à T o u l o n o u d a n s les e n v i r o n s ,

et n a t u r e l l e m e n t

ils

e s s a y è r e n t d e p l a i s a n t e r s u r les J é s u i t e s et s u r le b a g n e et d e d é v e l o p p e r l ' h a r m o n i e d e c e s d e u x m o t s . N o u s n e n o u s a r r ê t e r o n s p a s à r e l e v e r les basses injures des beaux-esprits d é m o c r a t e s du V a r ; n o u s les c o n s t a t o n s u n i q u e m e n t p a r c e q u ' i l est utile de signaler p a r t o u t l'instinct qui p o u s s e la d é m o c r a t i e c o n t e m p o r a i n e à i n s u l t e r , e n t o u t e


85

TOULON.

r e n c o n t r e , le d é v o u e m e n t et la g é n é r o s i t é . L e s galériens, r é s o l u s à e m b r a s s e r u n e m e i l l e u r e vie, eurent m ê m e l e u r p a r t d a n s le v e n i n d é m o c r a t i q u e ; m a i s d a n s le V a r le v e n i n é t a i t l é g e r . Le zèle d e s m i s s i o n n a i r e s n e s ' e x e r ç a i t p a s seulement d a n s l ' i n t é r i e u r

du bagne. Nous

avons

déjà p a r l é d e s v i s i t e s et d e s i n s t r u c t i o n s q u ' i l s faisaient à S a i n t - M a n d r i e r . Q u a t r e - v i n g t s

forçats

y étaient e m p l o y é s à t i t r e d ' i n f i r m i e r s . Ils é t a i e n t les c o m p a g n o n s d e c e u x q u e l e s P è r e s é t a i e n t venus é v a n g é l i s e r , et a v a i e n t d r o i t à l e u r s s o i n s . Dans les c o m m e n c e m e n t s d e la m i s s i o n , u n d e s Pères allait a u m i l i e u d ' e u x t o u s les d e u x j o u r s s e u l e m e n t . Mais l o r s q u e le n o m b r e d e s m i s s i o n naires fut d o u b l é , u n d ' e n t r e e u x p u t ê t r e s p é c i a l e m e n t c h a r g é d u soin d e c e t t e p o r t i o n d u t r o u peau , et d è s l o r s les Saint-Mandrier

aussi

exercices eurent régulièrement

que

lieu à dans

l'intérieur m ê m e d u b a g n e . A l'hôpital m a r i t i m e , où cent vingt autres condamnés r e m p l i s s a i e n t les m ô m e s f o n c t i o n s d ' i n firmiers,

les e x e r c i c e s p u r e n t être a u s s i r é g u l i e r s ;

les m a r i n s d e l ' h o s p i c e v o u l u r e n t les s u i v r e et e n profiter. Il n'y e u t p a s j u s q u ' a u x a n c i e n s m i l i t a i r e s , q u i c o m p o s e n t la t r o u p e d e s g a r d e s c h i o u r m e s , q u i n'eurent aussi leur p a r t d'instructions religieuses, et c h a q u e s o i r , d u r a n t les d i x d e r n i e r s j o u r s , u n des P è r e s l e u r a d r e s s a la p a r o l e .


TOULON.

86

P e n d a n t q u e les m i s s i o n n a i r e s se m u l t i p l i a i e n t a i n s i , o n i n d i q u a à l e u r zèle u n e œ u v r e nouvelle et i m m e n s e . L ' a r s e n a l d e T o u l o n r e ç o i t t o u s les j o u r s q u a t r e m i l l e o u v r i e r s e n v i r o n , o c c u p é s à la c o n s t r u c t i o n d e s n a v i r e s et a u s e r v i c e d u port. Ces h o m m e s , a p p l i q u é s à d e d u r s t r a v a u x , sans i n s t r u c t i o n r e l i g i e u s e p o u r la p l u p a r t , se laissent f a c i l e m e n t a l l e r à t o u t e la b r u t a l i t é d e l e u r nat u r e . S a n s ê t r e v i c i e u x ni m é c h a n t s , il l e u r arrive p a r f o i s d e c o m m e t t r e d e s a c t e s d ' a t r o c i t é , dont l'ivresse est l'occasion sans en être l'excuse. On offrait d e l e u r o u v r i r t o u s l e s s o i r s la g r a n d e é g l i s e S a i n t e - M a r i e , et o n d e m a n d a i t a u x m i s s i o n n a i r e s d ' a j o u t e r à t o u t e s l e u r s f a t i g u e s c e l l e d'y e n s e i g n e r c e t t e r u d e p o p u l a t i o n , d e t e n t e r d e les i n s t r u i r e d e s v é r i t é s d e la r e l i g i o n , et d e les r a p p e l e r à d e s m œ u r s p l u s d o u c e s e t à la p r a t i q u e d e l e u r s d e v o i r s . U n e œ u v r e si e x c e l l e n t e et si g r a n d e d e v a i t b i e n t e n t e r le d é v o u e m e n t d e ceux qui ne sont pas habitués à c o m p t e r leurs peines, et q u i n e r e c h e r c h e n t q u e la g l o i r e d e l e u r Maître. Toutefois,

a p r è s y a v o i r r é f l é c h i , ils p e n s è r e n t

q u ' u n e a u s s i v a s t e e n t r e p r i s e n e p o u v a i t ê t r e cond u i t e c o n c u r r e m m e n t a v e c c e l l e d u b a g n e . Ils craignirent q u ' u n e des deux, ou p e u t - ê t r e toutes d e u x à la fois n e d u s s e n t n é c e s s a i r e m e n t souffrir. Ils l a i s s è r e n t à d ' a u t r e s a p ô t r e s , o u

peut-être

s e u l e m e n t à d ' a u t r e s t e m p s , le s o i n d ' é v a n g é l i s e r les o u v r i e r s d e l ' a r s e n a l , et se r e n f e r m è r e n t d a n s


87

TOULON.

leur belle e t , d u r e s t e , b i e n suffisante m i s s i o n d u

bagne. T o u t allait là au g r é d e l e u r s d é s i r s , et les d i verses e s c o u a d e s , s o u s la c o n d u i t e d e c h a c u n d e s Pères, m a r c h a i e n t r é s o l û m e n t à la c o n q u ê t e la v é r i t é e t à la p r a t i q u e d e la v e r t u .

Rien

chappait à la v i g i l a n c e d e s m i s s i o n n a i r e s

de n'é-

pour

que les m o y e n s d e salut et d ' i n s t r u c t i o n f u s s e n t présentés à tous les m a l h e u r e u x d o n t on

leur

avait d o n n é la c h a r g e . L e s a u t o r i t é s a v a i e n t p e r mis q u e les h o m m e s q u i se p r é p a r a i e n t a u b a p tême o u à la p r e m i è r e c o m m u n i o n f u s s e n t d i s traits d e s t r a v a u x et d e s

rangs

pour

pouvoir

suivre le c a t é c h i s m e . Le m ê m e p r i v i l è g e fut a c cordé a u x

Alsaciens,

auxquels un

Père

versé

dans la l a n g u e a l l e m a n d e faisait l ' i n s t r u c t i o n s é parément. Les c a t é c h i s m e s offraient u n s p e c t a c l e p a r t i c u lier. Ils é t a i e n t faits p a r les n o v i c e s d e la C o m pagnie d e J é s u s . A u l i e u d e c e q u i se voit o r d i n a i r e m e n t d a n s les p a r o i s s e s , o ù u n p r ê t r e e n s e i g n e de p e t i t s e n f a n t s , c e l u i

qui

parlait aux

caté-

chismes d u b a g n e d e Toulon é t a i t u n t o u t j e u n e h o m m e d e seize à d i x - h u i t a n s , p r e s q u e u n e n fant, a u q u e l l ' h a b i t r e l i g i e u x s e u l p o u v a i t p r ê t e r quelque gravité. A u t o u r de lui, des h o m m e s de tout â g el'écoutaient

d a n s le s i l e n c e et le r e c u e i l -

l e m e n t , r é p o n d a i e n t à ses i n t e r r o g a t i o n s et s ' e n o r g u e i l l i s s a i e n t d e ses l o u a n g e s o u d e ses e n -


88

TOULON.

c o u r a g e m e n t s . La d i s c i p l i n e et la vie c o m m u n e o n t t o u j o u r s p o u r r é s u l t a t d e r a m e n e r les h o m m e s à u n e s o r t e d e s i m p l i c i t é et d ' e n f a n t i l l a g e , q u e t o u t le m o n d e a r e m a r q u é e , p a r e x e m p l e , d a n s les m i l i t a i r e s : a u b a g n e , m a l g r é la d u r e t é d e la disc i p l i n e , m a l g r é les d é s o r d r e s d e la vie c o m m u n e , le r é s u l t a t est en q u e l q u e s o r t e le m ê m e q u e p a r t o u t a i l l e u r s , e t les c o n d a m n é s ,

par bien

des

p o i n t s , d e v i e n n e n t s e m b l a b l e s à d e s e n f a n t s . Des oiseaux, des chiens, des chats, servent à leurs a m u s e m e n t s , et c e s é d u c a t i o n s , a u x q u e l l e s

on

n e m a n q u e p a s d ' a p p l i q u e r les d i v e r s e s p u n i t i o n s d u b a g n e , la m i s e a u c o u p l e , e t c . , s o n t la g r a n d e affaire d e q u e l q u e s - u n s et la p l a i s a n t e r i e h a b i t u e l l e d e s d i v e r s e s s a l l e s . A u m i l i e u d e s p l u s lam e n t a b l e s m i s è r e s , d e s v i c e s les p l u s é p o u v a n t a b l e s , d e s a m e r t u m e s les p l u s g r a n d e s , l ' h o m m e r e s t e le m ê m e , sa n a t u r e a t o u j o u r s b e s o i n d e se récréer,

elle t r o u v e e n c o r e m o y e n d e s o u r i r e .

D a n s l e u r s r a p p o r t s a v e c les m i s s i o n n a i r e s , les g a l é r i e n s s ' é t a i e n t o u v e r t s a v e c a b a n d o n et n ' a vaient j a m a i s s o n g é à se g o u r m e r , ni à p r e n d r e d e s a t t i t u d e s : ils m o n t r è r e n t d o n c t o u t le c ô t é p u é r i l d e l e u r c a r a c t è r e et n e c h e r c h è r e n t p a s à d i s s i m u l e r la frivolité d e l e u r s a m u s e m e n t s . Cette s i m p l i c i t é , a u m i l i e u d e t a n t d e m i s è r e s et d e vices, ne m a n q u a i t p a s , p e u t - ê t r e , d ' u n e certaine grâce attendrissante aux yeux du

missionnaire.

E l l e a p p a r a i s s a i t s u r t o u t a u c a t é c h i s m e , d o n t la


89

TOULON.

nature d e l ' i n s t r u c t i o n

y

facilement.

r a m e n a i t si

Tous c e s h o m m e s b a r b u s et c h e n u s s u i v a i e n t les moindres mouvements de leur maître i m b e r b e ; ils é p i a i e n t ses r e g a r d s , ils s o l l i c i t a i e n t t i m i d e m e n t p a r les l e u r s la faveur quand ils

croyaient

d'être interrogés,

p o u v o i r r é p o n d r e à ses q u e s -

tions. Ils é t a i e n t a t t r i s t é s q u a n d

plusieurs ins-

tructions se s u c c é d a i e n t s a n s q u e le j e u n e c a t é chiste n e l e u r e û t r i e n d e m a n d é . « J e sais b i e n , disait avec d é p i t u n v i e i l l a r d t o u t g r i s o n n a n t , j e sais b i e n , et il n e m ' i n t e r r o g e p a s ! » Les p e t i t e s

luttes

de science,

q u i font

c h a r m e et l ' é m u l a t i o n d e s r é u n i o n s

le

d'enfants,

étaient e x c i t é e s p a r le j e u n e F r è r e e n t r e ses v i e u x élèves. L ' i m p r e s s i o n r e l i g i e u s e a j o u t a i t u n c h a r m e de plus à l e u r s i m p l i c i t é ; e l l e se m a r q u a i t leur d o c i l i t é

et l e u r

respect

même

dans

à l'égard

du j e u n e F r è r e . A p r è s l ' i n s t r u c t i o n , ils l ' e n t o u raient t o u s b r u y a m m e n t , le p r e s s a i e n t

de ques-

tions, lui a d r e s s a i e n t d e s p a r o l e s d ' a m i t i é et d e r e c o n n a i s s a n c e ; m a i s ils faisaient

s i l e n c e à sa

voix, et à s o n p r e m i e r s i g n a l ils q u i t t a i e n t d o u c e m e n t le p o n t d u n a v i r e p o u r se d i s p e r s e r d a n s les d i v e r s e s l o c a l i t é s et r e p r e n d r e l e u r s t r a v a u x . La t â c h e d e s j e u n e s n o v i c e s n ' é t a i t p a s à vrai dire d e s p l u s f a c i l e s ; m a l g r é la d o c i l i t é d e s d i s ciples et t o u t e l e u r b o n n e v o l o n t é , ce n ' é t a i t p a s une p e t i t e affaire d e faire p é n é t r e r d a n s l e u r s i n telligences les n o t i o n s e s s e n t i e l l e s d e la v é r i t é et


90 d'imprimer

TOULON.

dans leurs mémoires

les

premiers

é l é m e n t s d e la d o c t r i n e c h r é t i e n n e . Q u e l q u e s u n s , d ' a i l l e u r s , a v a i e n t e n o u t r e à v a i n c r e la difficulté d e l e u r p e u d ' u s a g e d e la l a n g u e franç a i s e . A u s s i , m a l g r é le zèle e t la s o l l i c i t u d e des j e u n e s F r è r e s , les m u s u l m a n s e t les C h i n o i s aur a i e n t e u d e la p e i n e à se p é n é t r e r d e c e s e n s e i g n e m e n t s , si l e u r s c a m a r a d e s n e s ' é t a i e n t a t t a c h é s à l e s l e u r r é p é t e r d a n s le c o u r a n t d e la j o u r n é e , à les l e u r r a p p e l e r , à les l e u r e x p l i q u e r , s' i n t é r e s s a n t a i n s i à l e u r s p r o g r è s , e n c o u r a g e a n t l e u r s efforts e t se r é j o u i s s a n t c h a r i t a b l e m e n t de l e u r s s u c c è s . Ils e n r e p o r t a i e n t n é a n m o i n s toute la r e c o n n a i s s a n c e à l e u r j e u n e m a î t r e , et pour lui e n d o n n e r u n t é m o i g n a g e , ils v o u l u r e n t lui offrir u n d e c e s p e t i t s crucifix q u e , d a n s leurs l o i s i r s , les c o n d a m n é s s ' a p p l i q u e n t v o l o n t i e r s à s c u l p t e r . L e s m i s s i o n n a i r e s s ' é t a i e n t i m p o s é s de n e r i e n r e c e v o i r , e t l e u r r è g l e l e u r e n fait une l o i . L e j e u n e c a t é c h i s t e r e f u s a d o n c le p e t i t prés e n t q u ' o n lui v o u l a i t faire. Mais u n j o u r q u e le s u p é r i e u r d e la m i s s i o n é t a i t v e n u , s e l o n sa c o u t u m e , i n t e r r o g e r les c o n d a m n é s e t s ' a s s u r e r de l e u r i n s t r u c t i o n , ils l ' e n t o u r è r e n t e t le s u p p l i è r e n t a v e c t a n t d e l a r m e s e t d ' i n s i s t a n c e , ils m i r e n t t a n t d ' a r d e u r d a n s les s o l l i c i t a t i o n s q u ' i l s lui a d r e s s a i e n t à g e n o u x e t e n e m b r a s s a n t ses m a i n s , q u e t o u t é m u e t n e p o u v a n t p l u s se c o n t e n i r , il leur avoua que leur j e u n e maître étant simple-


TOULON.

91

ment n o v i c e , n ' é t a i t lié p a r a u c u n v œ u , e t il lui p e r m i t d ' a c c e p t e r c e q u ' o n lui offrait d e si b o n cœur. Avant d e l e s a d m e t t r e a u s a c r e m e n t d e b a p t ê m e , le s u p é r i e u r d e la m i s s i o n i n t e r r o g e a l u i m ê m e a v e c g r a n d s o i n t o u s c e s h o m m e s , et s ' a s sura d e l ' é t a t d e l e u r i n s t r u c t i o n . L ' a n x i é t é a v e c laquelle ils s u i v a i e n t les r é p o n s e s d e l e u r s c a marades témoigna de l'espèce de

confraternité

qu'ils a v a i e n t f o r m é e d u r a n t c e s e x e r c i c e s , e t d u prix q u ' i l s m e t t a i e n t à la s c e l l e r t o u s e n s e m b l e des s a c r e m e n t s d e l ' É g l i s e . Le v e n d r e d i , 21 n o v e m b r e , c i n q p a ï e n s ,

dont

un Chinois et. q u a t r e P a r i s i e n s , d e u x i s r a é l i t e s , dix-sept m a h o m é t a n s , f u r e n t b a p t i s é s . L e

même

j o u r , d i x - h u i t p r o t e s t a n t s d e d i v e r s e s s e c t e s faisaient l e u r a b j u r a t i o n et r e c e v a i e n t u n b a p t ê m e conditionnel en

entrant dans

le s e i n d e l ' É g l i s e .

IX Drrniî'res préparation*.

La tin d e la m i s s i o n a p p r o c h a i t , et le zèle d e s galériens n e faiblissait p a s . L e u r r e c o n n a i s s a n c e p o u r les m i s s i o n n a i r e s

s'augmentait

à

mesure

qu'ils a p p r é c i a i e n t d a v a n t a g e le b i e n d o n t

on


92

TOULON.

avait v o u l u

leur annoncer

« Comment

vous

« reconnaissance

la b o n n e

nouvelle.

exprimer jamais toute pour

tous les bienfaits

notre dont

« v o u s n o u s avez c o m b l é s . On p e u t s ' a c q u i t t e r « des biens c o r p o r e l s , mais les biens

spirituels

« n e se p a i e n t p a s : n o u s s o m m e s i m p u i s s a n t s , « et il faut r e n f e r m e r t o u t e n o t r e g r a t i t u d e dans « le fond d e n o s c œ u r s . Mais q u e v o u l e z - v o u s ? «je ne puis m ' e m p ê c h e r de parler; m o n pauvre « cœur

déborde, j ' a i besoin de l'épancher. E h !

« q u e v o u l e z - v o u s , m o n P è r e ? q u a n d il y a si « l o n g t e m p s q u ' o n souffre, n e d o i t - o n p a s se r é « j o u i r d e sa g u é r i s o n ? H é l a s ! j e vais t r o p loin ; « n o u s n e s o m m e s q u e c o n v a l e s c e n t s : la c u r e « n ' e s t p a s c o m p l è t e . N e s o m m e s - n o u s p a s ces « p a u v r e s ê t r e s fragiles q u ' u n souffle i m p u r p e u t « r e n v e r s e r e t b r i s e r . Oh ! P è r e v é n é r é , v o u s l'i« gnorez sans d o u t e , votre â m e innocente ignore « tout ce qui est m a l ; m a i s , n o u s , nous frémis« sons i n t é r i e u r e m e n t : q u a n d votre protection « n e v e i l l e r a p l u s s u r n o u s , qu'allons-nous d e -

« venir ? » 1

Cette t e r r e u r d e s d a n g e r s q u i a t t e n d a i e n t les p a u v r e s c o n d a m n é s , c e t t e vive a p r é h e n s i o n des t e n t a t i o n s a u x q u e l l e s ils se t r o u v e r o n t e n b u t t e lorsqu'ils n'auront plus

la p r é s e n c e d e s P è r e s

p o u r les s o u t e n i r et les e n c o u r a g e r , ce sentiment 1

Lettre du 22 novembre.


TOULON.

93

de l e u r faiblesse et d e l e u r fragilité p e r s o n n e l l e s enfin a j o u t a i e n t à l e u r s r e g r e t s d u d é p a r t

des

P è r e s . Ils e n m ê l a i e n t l ' e x p r e s s i o n a v e c celle d e leur j o i e et d e l e u r i v r e s s e , e n p e n s a n t

à la misé-

ricorde d e Dieu à l e u r é g a r d et a u b o n h e u r d e leur r é c o n c i l i a t i o n . « C'est a v e c j o i e » d i s a i t u n de c e u x qui a l l a i e n t r e c e v o i r le b a p t ê m e , « c ' e s t « avec j o i e e t a v e c b o n h e u r q u e j e vois s ' a p p r o « c h e r le p l u s b e a u j o u r d e m a vie, c e l u i où j ' a u « rai Dieu p o u r p è r e , p o u r a p p u i et p o u r c o n s o « lalion. Ah ! q u ' i l m e s e r a d o u x ! q u e l l e i v r e s s e « p e n d a n t la c é r é m o n i e d e m o n b a p t ê m e ! Q u a n d « j ' y p e n s e , m e s r e g a r d s s ' é l è v e n t v e r s le c i e l , e t « j e r é p è t e d e t o u t m o n c œ u r les p r i è r e s q u ' u n d e « m e s c a m a r a d e s m ' a a p p r i s e s . Soyez

certain,

« mon très-cher Père, que jamais je n'oublierai « le j o u r d e v o t r e

arrrivée au

b a g n e . Car c ' e s t

à

« vous q u e j e d o i s le b o n h e u r q u e j e g o û t e r a i s u r « la t e r r e e n o b s e r v a n t les c o m m a n d e m e n t s « Dieu et le b o n h e u r ineffable d e l ' é t e r n i t é

de »

T o u t e s les l e t t r e s d e c e s d e r n i e r s j o u r s e x p r i ment les m ê m e s s e n t i m e n t s : « M o n Dieu, vous « m'avez p a r d o n n é , sans cela m o n â m e ne s e « rait p a s t r a n q u i l l e ; v o u s m ' a v e z fait a p p r o c h e r « d u t r i b u n a l d e la p é n i t e n c e , et j e v o u s en r e n d s «grâce. J'ai trouvé en vous un j u g e plein

de

« b o n t é e t d e c l é m e n c e , et m o n â m e a é t é ravie 1

Lettre du 21 novembre.


TOULON.

94

« d ' e n t e n d r e vos p a r o l e s , p a r o l e s d e p a i x e t de « c o n s o l a t i o n d o n t e l l e a é t é p r i v é e p e n d a n t u n si « g r a n d n o m b r e d ' a n n é e s . 0 m o n D i e u ! faites, j e « v o u s e n s u p p l i e , q u e j e c o n s e r v e j u s q u ' à la « m o r t les d e v o i r s et les s e n t i m e n t s d ' u n chré« t i e n . J e v o u s r e n d s g r â c e d ' a v o i r eu pitié de « m e s l a r m e s ; et vous, sainte Vierge Marie, ma « b o n n e m è r e , c ' e s t à v o u s q u e j e d o i s la force « e t le c o u r a g e d ' a v o i r c o u r b é la t ê t e d e v a n t m o n « Dieu et d e m ' ê t r e s o u m i s a u x lois d e v o t r e d i « vin F i l s . 0 s a i n t e m è r e d e J é s u s ! n ' a b a n d o n « nez pas votre ouvrage, daignez toujours abais« s e r vos r e g a r d s s u r u n i n f o r t u n é , g u i d e z - l e « j u s q u ' à la m o r t . Que s o n â m e r e ç o i v e l ' e x p i a « t i o n d e s e s f a u t e s . V o u s allez p a r t i r , ô m o n « b o n P è r e ; q u e c e t t e s é p a r a t i o n va n o u s ê t r e « p é n i b l e ! q u e l b o n a m i n o u s a l l o n s p e r d r e en « v o u s ! quel vide sera p a r m i n o u s a p r è s votre « d é p a r t ! Il faut n o u s r é s i g n e r ; m a i s c ' e s t avec « les l a r m e s les p l u s sincères q u e n o u s nous y « p r é p a r o n s . Mes p r i è r e s vous suivront p a r t o u t : « e l l e s s e r o n t m a r e c o n n a i s s a n c e 1, » C'était t o u j o u r s à c e s e x p r e s s i o n s d e r e g r e t q u ' o n e n r e v e n a i t . «Ce q u i m ' a t t r i s t e , c ' e s t n o t r e « séparation prochaine. Nous séparer, nous di« s o n s - n o u s , et p e u t - ê t r e p o u r t o u j o u r s ! J e m e « s e n t a i s si h e u r e u x il n ' y a q u ' u n i n s t a n t , et 1

Lettre du 22 novembre.


TOULON.

95

« m a i n t e n a n t j e n e sais c e q u i se p a s s e e n m o i . «Où v o u s r e v e r r a i —jed o n c , m o n P è r e ? D a n s le « i n o n d e , j e n e n e d o i s p l u s le r e v o i r . D a n s c e t « asile d e m a l h e u r , v o u s n ' y d e v e z p l u s «Où, d o n c , m o n

Père? Ah! dans

revenir!

le c i e l ,

dans

« n o t r e p a t r i e à t o u s , c a r v o u s n o u s avez d i t q u e « nous n'étions pas d'ici-bas. En attendant, vous « p r i e r e z t o u j o u r s p o u r vos p a u v r e s e n f a n t s q u e « v o u s ê t e s s u r le p o i n t d e q u i t t e r . » 1

Un a u t r e s ' h u m i l i a i t en p e n s a n t a u ciel : « E h ! « q u o i , t o u t c o u v e r t d e c r i m e s , d i s a i t - i l , o s e r a i s — je « p r é t e n d r e à la m ê m e d e m e u r e q u ' u n a p ô t r e q u i « a sacrifié t o u t e sa vie p o u r s o n m a î t r e 2. » Nous a u r i o n s b i e n a u t r e c h o s e à c i t e r e n c o r e , et ce s e r a i t j u s t i c e p e u t - ê t r e d e n o u s

étendre

davantage s u r t o u s c e s s e n t i m e n t s q u e les f o r ç a t s convertis e x p r i m a i e n t a v e c t a n t d e d é l i c a t e s s e et de s i n c é r i t é . On n o u s p e r m e t t r a e n c o r e c e c o m m e n c e m e n t e l c e t t e fin d ' u n e l e t t r e : « M o n r é v é « rend P è r e ,

e n é c r i v a n t ce d e r n i e r m o t , j ' é -

« p r o u v e en m o i u n e d o u c e s e n s a t i o n . Oui, c ' e s t « bien là le n o m q u ' o n d o i t v o u s d o n n e r , e t v o u s « l'avez l é g i t i m e m e n t a c q u i s e n v e n a n t , a u m i l i e u « de n o u s , v e r s e r d a n s n o s c œ u r s le b a u m e s a « lutaire d e l ' a m o u r d e Dieu

J'abuse de votre

« t e m p s q u i e s t si p r é c i e u x p o u r n o u s . J e

vais

« finir m a l e t t r e . J ' a u r a i s c e p e n d a n t e n c o r e b i e n 1

Lettre, du 21 novembre.

2

Ibid.


96

TOULON.

« des choses à vous dire ! Je m e rappelle

que

le

« premier jour, lorsque vous êtes venu, accom« pagné de plusieurs Pères, j ' e u s « de

vous

l'indiscrétion

demander pour combien

« v o u s étiez ici ; v o u s m ' a v e z

de

temps

r é p o n d u : — Pour

« e n v i r o n u n m o i s , e t p u i s q u a n d n o u s v o u s en« n u i e r o n s , v o u s n o u s r e n v e r r e z . V o u s n o u s ju« giez d o n c b i e n m é c h a n t s ! Si v o u s m ' e n disiez « a u t a n t a u j o u r d ' h u i , v o u s m e feriez p l e u r e r . Je « m ê l e r a i toujours votre n o m d a n s m e s prières « en d e m a n d a n t à D i e u q u ' i l c o n s e r v e vos j o u r s « q u i s o n t si p r é c i e u x . » l

La veille d e la c l ô t u r e d e la r e t r a i t e , u n autre é c r i v a i t : « M o n P è r e , m e s t r a v a u x s o n t achevés, « j ' a i fait m a p é n i t e n c e ; j ' a i p r i é d e b o n c œ u r , et « j ' a i b i e n p l e u r é . M o n â m e est h e u r e u s e ! De« m a i n , q u a n d v i e n d r a le j o u r , « trouvera digne

mon

D i e u me

d e m ' a p p r o c h e r d e l u i . Celte

« e s p é r a n c e v e i l l e r a s u r m o n s o m m e i l . A v a n t de «vous

quitter

pour

toujours

peut-être,

mon

« P è r e , j e d o i s v o u s r e m e r c i e r d u b i e n q u e vous « m ' a v e z f a i t . J e s u i s r é c o n c i l i é a v e c m o n Dieu. « est-il u n e p e n s é e p l u s c o n s o l a n t e ! N o n , j e n'en « c o n n a i s p a s . . . Mais q u e l a m e r r e g r e t , quelle « h o r r i b l e p e i n e ! il faut v o u s q u i t t e r , v o u s dire « adieu... déjà... Adieu, quel d o m m a g e ! » 2

L e s e x e r c i c e s d e la m i s s i o n n ' a v a i e n t j a m a i s Lettre du 20 novembre. 2 Lettre du 2 i novembre.

1


TOULON.

97

i n t e r r o m p u les t r a v a u x d u b a g n e , le

catéchisme

seul avait p u les d é r a n g e r q u e l q u e p e u ; c e p e n dant le g r a n d n o m b r e d e c e u x q u i v o u l a i e n t p r o fiter de la r e t r a i t e et se p r é p a r a i e n t à la

sainte

c o m m u n i o n p o u r le j o u r d e la c l ô t u r e , n e p e r mettait p a s a u x P è r e s d ' e n t e n d r e

les

dernières

confessions p e n d a n t le t e m p s d e l o i s i r d e s c o n d a m n é s . On p r i t s u r les n u i t s , et les P è r e s p a s s è rent d a n s les d i v e r s e s l o c a l i t é s les d e u x n u i t s q u i p r é c é d è r e n t le 2 5 n o v e m b r e . Ces n u i t s - l à , p a r u n fait inouï d a n s les fastes d u b a g n e , le ramas

n'eut

pas lieu. M a l g r é t o u t l ' a s c e n d a n t q u ' o n savait q u e les P è r e s a v a i e n t a c q u i s s u r les g a l é r i e n s , les a u torités ne f u r e n t p a s s a n s q u e l q u e c r a i n t e d e v a n t cette n é c e s s i t é . T o u s l e s f o r ç a t s e n effet n e se préparaient pas à r e m p l i r leur devoir religieux. Il était c e p e n d a n t t o u t à fait i m p o s s i b l e , et p a r plusieurs r a i s o n s , d e m e t t r e u n e d i f f é r e n c e

et

d'établir d e s c a t é g o r i e s . Si, m a l g r é t o u t e l ' e x p é rience q u ' o n a v a i t d e s c o n d a m n é s , on v o u l a i t b i e n consentir à c r o i r e q u e c e u x q u i a v a i e n t é c o u t é les p a r o l e s d e s m i s s i o n n a i r e s s e r a i e n t d o c i l e s e t a d m e t t r e q u e les a u t r e s

sui-

vraient u n p a r e i l e x e m p l e et n ' a b u s e r a i e n t

sages,

comment

pas

de la l i b e r t é où o n l e s l a i s s e r a i t ? Les forçats n e d e m a n d e n t p a s à l ' a u t o r i t é d ' a v o i r confiance

en

eux, et ils n ' h é s i t e n t p a s à p r o f i t e r d e s o c c a s i o n s où elle se t r o u v e e n d é f a u t .

Il y a v a i t d o n c lieu

de c r a i n d r e q u e c e s n u i t s n e f u s s e n t

employées 6


98

TOULON.

à q u e l q u e d é s o r d r e o u à q u e l q u e t e n t a t i v e . Mais le p o i n t d ' h o n n e u r

d u b a g n e , a v o n s - n o u s dit,

é t a i t l ' o b é i s s a n c e à la p a r o l e d e s P è r e s . Ceux-ci, dans leurs diverses localités, déclarèrent p o u r la n u i t , ils s ' é t a b l i s s a i e n t

que,

e u x - m ê m e s gar-

d i e n s d e s c o n d a m n é s . V o y e z , d i s a i e n t - i l s , nous n ' a v o n s ni s a b r e s , n i fusils, n o u s l e v o n s néanm o i n s la d i s c i p l i n e d u ramas,

e t n o u s a v o n s en-

g a g é n o i r e p a r o l e q u ' i l n ' y a u r a i t p o i n t de dés o r d r e e t q u e j a m a i s n u i t p l u s t r a n q u i l l e ni plus s i l e n c i e u s e n e se s e r a i t p a s s é e a u b a g n e . Cette par o l e d e s P è r e s fut

fidèlement

a c c o m p l i e , il n'y

e u t p a s u n e a p p a r e n c e d e d é s o r d r e , p a s u n mot n e fut p r o n o n c é d a n s l ' i n t é r i e u r d e s s a l l e s , malg r é les a l l é e s et v e n u e s c o n t i n u e l l e s d e c e u x qui s'approchaient

d u t r i b u n a l d e la p é n i t e n c e , et

d o n t les P è r e s e n t e n d i r e n t l e s c o n f e s s i o n s durant t o u t e la n u i t . Ces p a u v r e s g e n s se r é v e i l l a i e n t et s ' a v e r t i s s a i e n t les u n s les a u t r e s , e t s'en venaient t r o u v e r le P è r e , c h a c u n à l e u r t o u r , m a r c h a n t à p a s d e l o u p , p i e d s n u s , e t p o r t a n t l e u r s chaînes a v e c c e t t e d i s c r é t i o n d e s f o r ç a t s q u i s a v e n t tous, q u a n d il e s t n é c e s s a i r e , m a r c h e r s a n s faire rés o n n e r leurs fers. D u r a n t c e s n u i t s si o c c u p é e s et si p l e i n e s , où l a g r â c e et le p a r d o n t o m b a i e n t à flots d e s mains e t d e s l è v r e s d e s c o n f e s s e u r s , Dieu l e u r réservait u n e v u e p a r t i c u l i è r e d e s e s m i s é r i c o r d e s . Un des g a l é r i e n s s'était d é j à p r é s e n t é a u t r i b u n a l de la


TOULON.

99

p é n i t e n c e , e t , d è s l e s p r e m i e r s m o t s , le m i s sionnaire avait r e c o n n u q u ' i l n ' a v a i t p a s affaire à un n é o p h y t e b o u l e v e r s é p a r u n c o u p r é c e n t d e la g r â c e , tiré à l' i m p r o v i s t e d e l ' a b î m e d e s e s désordres, surpris, émerveillé, éperdu au milieu des fortifiantes d é l i c e s d e la c o n t r i t i o n e t d u r e pentir a u x q u e l s il n ' a v a i t j a m a i s g o û t é . II y a d e s symptômes a u x q u e l s les m é d e c i n s des â m e s ne se m é p r e n n e n t

pas.

Celui

dont

nous

parlons

avait s o u s les y e u x u n e â m e s p i r i t u e l l e , p r i v i l é giée d e d o n s p a r t i c u l i e r s , h a b i t u é e a u x c o m m u nications d i v i n e s , t o u t e n o u r r i e d è s

longtemps

et r e v ê t u e d e la p a i x e t d e la g r â c e d e N o t r e - S e i gneur J é s u s - C h r i s t .

Celui q u i a c h o i s i u n l a r -

ron p o u r p r e m i e r p r i x d e s o n s a n g p e u t b i e n se c h e r c h e r u n a m i p a r m i les c r i m i n e l s du b a g n e . A u x d e r n i è r e s

n u i t s , le

habitants confesseur

revit, s o u s l a l i v r é e d e l ' i n f a m i e , c e t a m i p r i v i l é gié du d i v i n M a î t r e . E n a d m i r a n t la p a i x e t la joie d e ce c œ u r , e n v o y a n t c o m b i e n s e s a n c i e n s crimes é t a i e n t c o m p l é t e m e n t effacés e t p a r d o n n é s , le p r ê t r e t r o u v a i t i n u t i l e d e s ' e n q u é r i r d ' u n passé d o n t il n'y a v a i t p l u s d e t r a c e ; le g a l é r i e n de son c ô t é , e n s ' h u m i l i a n t e t se

confondant,

gardait q u e l q u e r é s e r v e ; m a i s a p r è s l ' a p p l i c a t i o n du s a c r e m e n t u n e c i r c o n s t a n c e i m p r é v u e p r o v o qua u n e e x p l i c a t i o n q u e le m i s s i o n n a i r e

n'avait

pas d e s s e i n d e r e c h e r c h e r et q u e le p é n i t e n t au-

rait voulu

éviter.


100

TOULON.

Ce p é n i t e n t a p p a r t e n a i t à u n e p a u v r e famille de c a m p a g n e ; il n ' a v a i t a u c u n d o n p a r t i c u l i e r d'int e l l i g e n c e , m a i s il a v a i t u n i m m e n s e d é s i r d e son s a l u t . Dès s o n e n f a n c e , la s e u l e p e n s é e d e l'enfer lui i n s p i r a i t u n e p r o f o n d e t e r r e u r , et la c r a i n t e d e n e p a s faire s o n s a l u t lui c a u s a i t d e s angoisses i n d é f i n i s s a b l e s . D e p u i s sa p r e m i è r e c o m m u n i o n s u r t o u t , c e t t e t e r r e u r et c e s a n g o i s s e s s'étaient d é v e l o p p é e s d a n s s o n c œ u r . D a n s ses p r i è r e s , il d e m a n d a i t s a n s c e s s e à Dieu d e le g a r d e r des

embûches

d u d é m o n , et d e m e t t r e s o n salut à

l ' a b r i d e s d a n g e r s d u m o n d e . Il v o u l a i t c h e r c h e r u n refuge, d a n s les p l a i e s et d a n s les s u p p l i c e s d e J é s u s - C h r i s t . L o n g t e m p s ses p r i è r e s n ' a p p o r t è r e n t a u c u n e p a i x à s o n â m e . L ' i n q u i é t u d e la b o u r r e l a i t ; elle c r i a i t s a n s c e s s e v e r s D i e u , le s u p p l i a n t d e lui a c c o r d e r , a u p r i x d e t o u t e s les j o i e s d e la t e r r e , u n g a g e d ' e s p é r a n c e éternelle et q u e l q u e t é m o i g n a g e

i c i - b a s d u b o n h e u r du

c i e l . U n j o u r , il s e n t i t e n lui u n e f o r c e ,

une

p a i x , u n e j o i e i n a c c o u t u m é e s ; il t r o u v a i t dans s o n c œ u r u n e c o n v i c t i o n , e t il e n t e n d a i t c o m m e u n e p a r o l e i n t é r i e u r e q u i lui d i s a i t : Ne crains r i e n , j e te p r o t é g e ; t u vas v o i r ce q u e j e ferai p o u r t o i . A c e t t e é p o q u e , il avait e n v i r o n vingtc i n q a n s , il fut a c c u s é d e c r i m e e t m i s e n pris o n . Sa p a i x n e fut p a s t r o u b l é e ; il se d é f e n d i t : ses m o y e n s d e d é f e n s e f u r e n t r e p o u s s é s ; toutes s o r t e s d e c h a r g e s p e s è r e n t s u r l u i . La voix inté-


101

TOULON.

rieure lui t e n a i t d e s d i s c o u r s ineffables q u i le r e m p l i s s a i e n t d e c o n s o l a t i o n et d e j o i e ; il s ' e n i vrait d a n s les é t r e i n t e s d e son D i e u ; et q u a n d il s'entendit c o n d a m n e r , il p l e u r a i t d e j o i e e t étouffait au m i l i e u d e s d é l i c e s et d e s c a r e s s e s d e s o n Maître. — C'est le g a g e d e t o n s a l u t é t e r n e l , le t é moignage d e m o n u n i o n avec t o i , lui d i s a i t la parole i n t é r i e u r e , e t s o n â m e se f o n d a i t d e b o n heur. D e p u i s u n g r a n d n o m b r e d ' a n n é e s déjà il était au b a g n e . D a n s ce s é j o u r d e l ' i n f a m i e e t d e la d o u l e u r , il é t a i t h e u r e u x ; e t , a u m i l i e u d e la triste c o m p a g n i e q u i l ' e n t o u r a i t , il s ' a b s o r b a i t dans la c o n v e r s a t i o n d i v i n e ; le b o n M a î t r e lui renouvelait l ' e x p r e s s i o n d e sa j o i e à le v o i r souffrir q u e l q u e c h o s e s u r la t e r r e p o u r o b t e n i r le ciel; il lui m u l t i p l i a i t les a s s u r a n c e s de s a l u t et t é m o i gnait, à p a r t a g e r l e s t r a v a u x d u g a l é r i e n , u n e m p r e s s e m e n t q u i , t o u t e n r a v i s s a n t ce d e r n i e r , le c o n f o n d a i t et le t r a n s p o r t a i t d ' a m o u r et d e r e c o n n a i s s a n c e . Il n e r e c h e r c h a i t p l u s r i e n s u r la t e r r e ; t o u t son d é s i r é t a i t d e c o n t i n u e r a u b a g n e , d a n s l ' i n t i m i t é d e s o n M a î t r e , la vie c a chée et d é l i c i e u s e q u ' i l m e n a i t d é j à d e p u i s l o n g temps. Les c i r c o n s t a n c e s d ' a i l l e u r s le s e r v i r e n t ; au milieu d e s t r a v a u x d e s d e r n i e r s j o u r s , le m i s sionnaire, t o u t é m e r v e i l l é d e c e s r é v é l a t i o n s et persuadé d e l e u r s i n c é r i t é , n e p u t s ' e n q u é r i r d e s notes d u g a l é r i e n ni r e c h e r c h e r , d ' a p r è s s o n n u méro d e m a t r i c u l e , les c i r c o n s t a n c e s d e sa c o n 6.


102 damnation.

TOULON.

Sans considérer

le p e u

de

crédit

d o n t il d i s p o s a i t e t m a l g r é s o n i m p u i s s a n c e à f a i r e c o n n a î t r e les m o t i f s q u ' a u r a i t e u s s o n interv e n t i o n , il e û t p e u t - ê t r e v o u l u a t t i r e r l ' a t t e n t i o n d e l ' a u t o r i t é s u r la c o n d u i t e d e ce g a l é r i e n e t ess a y é d e lui o b t e n i r q u e l q u e s f a v e u r s ; il n e put s a i s i r u n i n s t a n t : les p r é o c c u p a t i o n s , les dern i è r e s c é r é m o n i e s , t o u t e l ' i m p u l s i o n d o n n é e à la m i s s i o n q u ' i l fallait s u i v r e , n e lui p e r m i r e n t pas d e r e p o r t e r son a t t e n t i o n sur ce galérien de JésusC h r i s t , e t e n q u i t t a n t T o u l o n il le laissa à son b o n h e u r i g n o r é d e s h o m m e s , s o u s la l i v r é e d e la m i s è r e e t d e l ' i n f a m i e , t o u t e n t i e r à l ' i n t i m i t é et a u x c a r e s s e s d u Roi d e s c i e u x .

X

Clôture de la Mission.

L e d i m a n c h e , 25 n o v e m b r e , la c o m m u n i o n g é n é r a l e e u t l i e u a i n s i q u e la c é r é m o n i e d e la clôture d e la m i s s i o n . Ce j o u r - l à , l e s t r a v a u x fur e n t t o u t à fait s u s p e n d u s . L ' u s a g e a u b a g n e est d e n e les i n t e r r o m p r e le d i m a n c h e q u e v e r s m i d i . L a m e s s e e u t l i e u à h u i t h e u r e s . L e s h a n g a r d s de la c a n o t e r i e a v a i e n t é t é d é c o r é s a v e c u n l u x e et u n e p o m p e q u i d é p a s s a i e n t t o u t c e q u ' o n avait


TOULON.

103

fait j u s q u ' a l o r s . P l u s d e d e u x m i l l e p e r s o n n e s d e la ville a v a i e n t d e m a n d é l ' a u t o r i s a t i o n d ' a s s i s t e r à cette c é r é m o n i e . M g r l' é v ê q u e d e F r é j u s

1

était

venu p o u r d i r e la s a i n t e m e s s e , y d i s t r i b u e r la c o m m u n i o n et d o n n e r le s a c r e m e n t d e c o n f i r mation, q u e plus de douze cents c o n d a m n é s s'étaient p r é p a r é s à r e c e v o i r . J u s q u ' à ce jour, les c o n d a m n é s d u b a g n e flottant

dernier

n'avaient

assisté à a u c u n e d e s g r a n d e s c é r é m o n i e s

dont

nous a v o n s p a r l é . Ce n ' é t a i t p a s u n e c h o s e t r è s c o m m o d e , e n effet, ni t o u t à fait s a n s d a n g e r , d ' e m b a r q u e r les c i n q c e n t s h o m m e s q u i l ' h a b i taient, p o u r les a m e n e r à t e r r e . A u s s i f o r m a i e n t ils c o m m e u n p e t i t m o n d e à p a r t q u i s u i v a i t , il est v r a i , le m o u v e m e n t g é n é r a l q u e la m i s s i o n avait i m p r i m é à t o u t le b a g n e , m a i s q u i y a v a i t son a l l u r e p a r t i c u l i è r e . N o u s a v o n s d é j à d i t q u e c'était a u P . P a i l l o u x q u ' a v a i t é t é confié le s o i n de ces h o m m e s , et il l e u r a v a i t c é l é b r é la m e s s e tous les d i m a n c h e s d a n s l ' i n t é r i e u r d u n a v i r e . L a plus g r a n d e p a r t i e d ' e n t r e e u x s ' é t a i e n t p r é p a r é s à la c o m m u n i o n , p l u s i e u r s d é s i r a i e n t r e c e v o i r la c o n f i r m a t i o n ; o n o b t i n t la g r â c e d e l e s faire v e nir à t e r r e p o u r le j o u r d e la c l ô t u r e . L e s q u a t r e mille c o n d a m n é s se t r o u v è r e n t , p o u r la p r e m i è r e fois, r é u n i s e n u n s e u l l i e u . D e u x m i l l e c i n q c e n t s s'étaient p r é p a r é s à la s a i n t e c o m m u n i o n ; 1

.Mgr \Yicart depuis évèquc de Laval. ;

sur


104

TOULON.

ce n o m b r e , deux cent c i n q u a n t e , e n ce j o u r - l à . s a t i s f a i s a i e n t p o u r la p r e m i è r e

fois à c e d e v o i r

du chrétien; douze cents environ devaient recevoir la c o n f i r m a t i o n .

A huit

h e u r e s la m e s s e

c o m m e n ç a ; elle fut c é l é b r é e p a r M g r l'évêque. Les deux cent c i n q u a n t e c o n d a m n é s p r é p a r é s à la p r e m i è r e c o m m u n i o n

étaient rangés

auprès

d e s m a r c h e s d e l ' a u t e l . Ils t e n a i e n t à la m a i n un c i e r g e a l l u m é , s y m b o l e d e c e t t e c h a r i t é d i v i n e qui était v e n u e é c h a u f f e r e t r a v i v e r l e u r s c œ u r s ; et l o r s q u e la v i c t i m e e û t é t é offerte à Dieu p o u r tant d ' â m e s q u i se r é c o n c i l i a i e n t à sa loi e n c e j o u r , l o r s q u e l ' é v ê q u e se r e t o u r n a p o u r d i s t r i b u e r à c e t t e m u l t i t u d e le Dieu q u ' e l l e a t t e n d a i t , il ne put retenir son émotion e n p e n s a n t à l'étrange c o n t r a s t e d e c e q u ' i l voyait e n c e lieu c l d e ce q u e le m o n d e e n p e n s a i t . L e m o n d e , d i s a i t - i l , s'im a g i n e q u e c ' e s t ici la d e m e u r e d u v i c e , du c r i m e , d e la d o u l e u r e t d u d é s e s p o i r , et voilà q u e N o t r e - S e i g n e u r J é s u s - C h r i s t y d e s c e n d ; il purifie l e s â m e s , il l e u r p a r d o n n e , il l e s i n o n d e d e s e s d é l i c e s , il l e s r e m p l i t d e s e s e s p é r a n c e s . Si o n m e d e m a n d a i t , a j o u t a i t - i l , q u e l e s t l'end r o i t p r i v i l é g i é d e m o n d i o c è s e , c e l u i s u r lequel j ' a p p e l l e l e s p l u s g r a n d e s b é n é d i c t i o n s , d ' o ù s'él è v e n t les p l u s n o m b r e u s e s e t l e s p l u s ferventep r i è r e s , q u e l l i e u p o u r r a i - j e d é s i g n e r , q u e l lieu m o n c œ u r et m a raison pourraient-ils indiquer s i n o n c e l u i - c i , q u i e s t a u j o u r d ' h u i r e m p l i p a r le?


105

TOULON.

anges, et d o n t le n o m c e p e n d a n t r e s t e p a r m i les hommes un m o l d'épouvante et d ' i g n o m i n i e . Les h o m m e s j u g e n t s u r les a p p a r e n c e s , Dieu seul c o n naît le fond d e s c œ u r s . C o m b i e n d e p e r s o n n a g e s a u j o u r d ' h u i s o n t le b u t d e s h o n n e u r s et d e s r e s pects d e la foule, p o r t e n t f i è r e m e n t l e s i n s i g n e s du p o u v o i r q u ' o n l e u r r e c o n n a î t , et se c o m p l a i sent aux h o n n e u r s q u ' o n l e u r r e n d ; c e p e n d a n t , si le p é c h é m o r t e l e s t a u fond d e l e u r s cœurs, ils sont e n h o r r e u r à D i e u , t a n d i s q u ' i c i , s o u s la livrée du vice et d e la h o n t e , se t r o u v e n t les é l u s d u S e i g n e u r , le s p e c t a c l e et la j o i e d e s a n g e s . N ' e n v i e z pas au m o n d e ses p l a i s i r s , s e s d é l i c e s ni ses h o n neurs, a j o u t a i t le p r é l a t , soyez-lui a u c o n t r a i r e c o m p a t i s s a n t , e t , e n c o n s i d é r a n t ses folies et ses gloires, d i t e s - l u i c e q u e s a i n t P a u l d i s a i t a u t r e fois au roi A g r i p p a : Opto apud Deum et in modico et in magno non tantum

te sed etiam

fieri tales qualis et ego sum, exceptis

omnes vinculis

hodie his.

La c o m m u n i o n e u t l i e u d a n s le p l u s g r a n d o r dre et u n p a r f a i t r e c u e i l l e m e n t .

Une

émotion

profonde t e n a i t t o u t e l ' a s s i s t a n c e à la p e n s é e d e cette b o n t é d u S e i g n e u r J é s u s q u i n e

méprise

personne, qui écoute tous ceux qui l'appellent, q u ' a u c u n c r i m e n e r e b u t e , q u i d o n n e la g r â c e , la m i s é r i c o r d e et la r é m i s s i o n à t o u s c e u x q u i se r e p e n t e n t et q u i l ' i m p l o r e n t . C o u v e r t s d e l e u r s livrées d e m i s è r e s , c h a r g é s d e l e u r s f e r s , les forçats s ' a p p r o c h a i e n t d e la t a b l e s a i n t e o ù l'évê-


106

TOULON.

q u e , l ' a u m ô n i e r d u b a g n e e t le s u p é r i e u r d e la mission

d i s t r i b u a i e n t à c h a c u n d ' e n t r e e u x le

p a i n d e s a n g e s , le g a g e d e l e u r r é c o n c i l i a t i o n e t d e l e u r s a l u t , le s c e a u et le t é m o i g n a g e des p r o m e s s e s q u ' i l s a v a i e n t faites à D i e u d e r e n o u v e l e r l e u r vie et d e lui ê t r e f i d è l e s . Le s o i r , à t r o i s h e u r e s , e u t l i e u la b é n é d i c t i o n d u saint S a c r e m e n t ,

et M o n s e i g n e u r d o n n a la

c o n f i r m a t i o n a u m i l i e u d e la m ê m e a f f l u e n c e . La m u s i q u e d e s é q u i p a g e s d e l i g n e r e l e v a i t la cérém o n i e , e t t o u t e c e t t e p o m p e r é p o n d a i t à la douce é m o t i o n d e s c œ u r s d ' u n e t e l l e façon q u ' u n des c o n d a m n é s d i s a i t q u e t o u t c e l a é t a i t t r o p beau p o u r n e d u r e r q u ' u n j o u r . Il é t a i t d u r e s t e réservé à cette

soirée

de

donner

une

dernière

p r e u v e , p l u s f r a p p a n t e q u e t o u t e s les a u t r e s , de la p u i s s a n c e q u e les m i s s i o n n a i r e s , a u n o m de J é s u s - C h r i s t , a v a i e n t c o n q u i s e s u r les â m e s des g a l é r i e n s . C'est l ' u s a g e , à T o u l o n , d e t i r e r un c o u p d e c a n o n à l ' e n t r é e d e la n u i t : à c e signal, les p o r t e s d e l ' a r s e n a l s o n t c l o s e s , t o u t é t r a n g e r d o i t e n ê t r e s o r t i , le p o r t e s t fermé, e t a u c u n e e m b a r c a t i o n n e p e u t p l u s y p é n é t r e r . On avait c r u p l a c e r la c é r é m o n i e d e m a n i è r e à c e qu'elle fût t e r m i n é e b i e n a v a n t le m o m e n t d e ce signal; e t il é t a i t i m p o r t a n t q u ' i l e n fût a i n s i , c a r on c o n ç o i t c o m b i e n il é t a i t i m p r u d e n t d e r e n v o y e r à l e u r n a v i r e les c o n d a m n é s d u b a g n e flottant a p r è s la n u i t c l o s e . C e p e n d a n t la c é r é m o n i e s'al-


TOULON.

107

longea b i e n a u d e l à d e c e q u ' o n a v a i t p e n s é : il y avait t a n t d e c h o s e s à d i r e à c e s g a l é r i e n s q u e la force d e l ' E s p r i t - S a i n t v e n a i t d e r e v ê t i r , et la nuit a r r i v a i t c o m m e la c o n f i r m a t i o n é t a i t e n c o r e loin d ' ê t r e t e r m i n é e . L e s m i s s i o n n a i r e s p r i è r e n t alors M. le p r é f e t m a r i t i m e d e m e t t r e le c o m b l e à t o u t ce q u ' i l l e u r a v a i t a c c o r d é , e n l a i s s a n t t e r miner la c é r é m o n i e , et p e r m e t t a n t q u e le c o u p de c a n o n fût c e j o u r - l à u n signal i n u t i l e , q u ' i l laissât o u v e r t e s les p o r t e s d e l ' a r s e n a l , n ' e n éloignât p a s les é t r a n g e r s , n e fit p a s f e r m e r

les

chaînes d u p o r t , e t enfin n e r e n v o y â t les c o n damnés d a n s l ' i n t é r i e u r

du bagne qu'après

la

c é r é m o n i e . Ils s a v a i e n t c o m b i e n ce q u ' i l s d e m a n daient é t a i t c o n t r e t o u t u s a g e , t o u t e d i s c i p l i n e , et m ê m e , e n u n a u t r e t e m p s , c o n t r e t o u t e p r u dence. R e n v o y e r les c o n d a m n é s d u b a g n e f l o t tant à la n u i t c l o s e ,

c'était a b a n d o n n e r

leurs

chefs à l e u r m e r c i e t s ' e n fier d u t o u t à l e u r g é nérosité. Il é t a i t i m p o s s i b l e d e l e s faire a c c o m pagner d e m a n i è r e à c e q u e la force l e s p û t c o n t e n i r , e t , à la faveur d e la n u i t , ils p o u v a i e n t se débarrasser des surveillants, e t , qui sait? tenter peut-être u n e é v a s i o n . On se confia aux

missionnaires

lorsqu'ils

cependant

assurèrent

qu'ils

prenaient t o u t e r e s p o n s a b i l i t é s u r e u x , et qu'ils se p o r t a i e n t g a r a n t s d e la t r a n q u i l l i t é e t d e la docilité d e s g a l é r i e n s . La c é r é m o n i e s ' a c h e v a p a i siblement.


108

TOULON.

A p r è s la b é n é d i c t i o n d u s a i n t S a c r e m e n t , le sup é r i e u r d e la m i s s i o n m o n t a e n c h a i r e p o u r donn e r q u e l q u e s d e r n i e r s avis à t o u t e s c e s â m e s que la g r â c e avait si v i o l e m m e n t t o u c h é e s , l e u r adress e r les a d i e u x d e s P è r e s et les e n c o u r a g e r encore u n e fois à la p e r s é v é r a n c e . J e n ' a i p a s b e s o i n de d i r e le r e c u e i l l e m e n t a v e c l e q u e l c e s d e r n i è r e s p a r o l e s f u r e n t é c o u t é e s . L o r s q u e le P è r e descend i t d e la c h a i r e , l e s f o r ç a t s se p r é c i p i t è r e n t vers lui, et au milieu de l'attendrissement

d e toute

l'assistance, avec u n élan du c œ u r incomparable, u n e é m o t i o n q u e r i e n n e p e u t r e n d r e , ils saisir e n t ses m a i n s , les c o u v r i r e n t d e b a i s e r s et de l a r m e s : l e u r s flots p r e s s é s e t a g e n o u i l l é s devant lui, l ' e m p ê c h è r e n t l o n g t e m p s d e r e g a g n e r l'autel. La n u i t , c e p e n d a n t , é t a i t t o u t à tait c l o s e . Le P è r e avait a n n o n c é a u x c o n d a m n é s la nouvelle p r o m e s s e q u ' i l a v a i t faite e n l e u r n o m . 11 leur avait r e c o m m a n d é le s i l e n c e e t le p l u s g r a n d ordre e n r e t o u r n a n t à l e u r s s a l l e s . Il avait e n g a g é les c o n d a m n é s d u b a g n e flottant à s o r t i r les p r e m i e r s d e l ' e n c e i n t e , et l e u r avait d e m a n d é spécialement d ' ê t r e d o c i l e s et d i s c i p l i n é s , et d e n e p a s tromper la c o n f i a n c e q u ' i l avait e u e e n e u x . — N o u s le prom e t t o n s , n o u s le j u r o n s , lui a v a i e n t r é p o n d u un g r a n d n o m b r e d e voix. M a l g r é l ' é t o n n e m e n t dont les a v a i t f r a p p é t o u t ce q u ' i l s v o y a i e n t d e p u i s plus i e u r s j o u r s , q u e l q u e s officiers d e m a r i n e n e pur e n t c r o i r e à l ' a c c o m p l i s s e m e n t d e p a r e i l l e s pro-


TOULON.

messes, et ils se r e n d i r e n t s u r le p o r t p o u r a s s i s t e r à l ' e m b a r q u e m e n t . Ils y t r o u v è r e n t le P . P a i l l o u x , qui

était v e n u

d i r e a d i e u à ses e n f a n t s , l e u r d o n n e r

une d e r n i è r e p o i g n é e d e m a i n , l e u r p r o m e t t r e d e les r e v o i r e n c o r e e t les e n c o u r a g e r à t e n i r l e u r p r o m e s s e . Ils la lui r e n o u v e l è r e n t avec effusion, lui d i r e n t a d i e u a v e c j o i e , s ' e m b a r q u è r e n t p a i s i blement e t r e n t r è r e n t e n t o u t e s i m p l i c i t é à l e u r bagne, é m u s e n c o r e d e c e t t e b e l l e j o u r n é e , o ù , comme n o u s a v o n s d i t , les f o r ç a t s t r o u v a i e n t avec raison q u e t o u t avait é t é t r o p b e a u p o u r n ' a v o i r duré q u ' u n j o u r . Ce b e a u m o i s d e la m i s s i o n se t e r m i n a p a r u n contre-temps bien vivement senti des

mission-

naires e t d e s g a l é r i e n s . On s ' é t a i t p r o m i s d e s e revoir : on y c o m p t a i t b i e n d e p a r t et d ' a u t r e . On attendait l ' h e u r e o ù les c o n d a m n é s , a p r è s les t r a vaux, s o n t r e n t r é s d a n s l e u r s s a l l e s . L e s m i s s i o n naires, l e u r t â c h e u n e fois a c c o m p l i e ,

s'étaient

immédiatement occupés des préparatifs de leur départ et a v a i e n t p a s s é u n e p a r t i e d e la j o u r n é e à r e m e r c i e r les a u t o r i t é s et à v i s i t e r les p e r s o n n e s qui a v a i e n t p r i s i n t é r ê t à l e u r s t r a v a u x ; le s o i r venu, ils se r e n d a i e n t a u p r è s d e l e u r s c h e r s e n fants, p o u r les r e v o i r u n e d e r n i è r e fois, les e m brasser et les r e c o m m a n d e r d e n o u v e a u à Dieu et à leurs lions a n g e s , l o r s q u e le c o u p d e c a n o n , t i r é beaucoup p l u s tôt q u e les j o u r s p r é c é d e n t s , l e u r annonça q u ' i l

était

t r o p l a r d et q u e les

portes

de


110

TOULON.

l ' a r s e n a l é t a i e n t f e r m é e s . Ils a u r a i e n t p u solliciter d e s a u t o r i t é s la p e r m i s s i o n d'y p é n é t r e r u n e dern i è r e fois, m a i s ils a v a i e n t d é j à t a n t d e m a n d é ! et r é f l é c h i s s a n t q u e l e u r m i s s i o n é t a i t d é s o r m a i s term i n é e , ils c r a i g n i r e n t d ' ê t r e i m p o r t u n s e t se résignèrent à contre-cœur à ne pas revoir amis

du

b a g n e ; ils q u i t t è r e n t

leurs

T o u l o n le soir

même. L e s c o n d a m n é s d u b a g n e f l o t t a n t se trouvèrent p a r u n a u t r e a c c i d e n t p r i v é s a u s s i d e la consolat i o n d e r e c e v o i r u n e d e r n i è r e visite d e l e u r Père. A c a u s e d e la t r a v e r s é e q u ' i l avait à f a i r e , le P . P a i l l o u x avait c e p e n d a n t d i s p o s é l e s

choses

p o u r p o u v o i r s'y r e n d r e d a n s le c o u r a n t de la j o u r n é e . Mais la m e r é t a i t si m a u v a i s e qu'aucun p a t r o n n e v o u l u t se c h a r g e r d e le c o n d u i r e . Il prit a l o r s à p i e d le c h e m i n d u b o r d d e la r a d e et arriva à q u e l q u e s m è t r e s d u b a g n e ; là e n c o r e aucun c a n o t n e v o u l u t se c h a r g e r d e le p a s s e r , la m e r ne p e r m e t t a i t p a s d ' a b o r d e r le b a g n e : les pauvres c o n d a m n é s v i r e n t l e u r P è r e e t c o m p r i r e n t l'imp o s s i b i l i t é o ù il était d ' a l l e r j u s q u ' à e u x . Rassemb l é s s u r le p o n t d u n a v i r e , ils le s a l u a i e n t des m a i n s e t d u c œ u r , et lui e n v o y a i e n t d e l o i n leurs d e r n i è r e s d é m o n s t r a t i o n s d'affection e t d e reconn a i s s a n c e . Ce fut l e u r a d i e u .


111

TOULON.

XI F r u i t s de l a m i s s i o n .

On v o u l a i t s e d e m a n d e r e n c o r e c e q u e les m i s sionnaires l a i s s a i e n t Toulon. L ' é m o t i o n

derrière actuelle

eux

en

avait é t é

triomphante, personne n'aurait

quittant forte

pu prévoir

et un

pareil r é s u l t a t à l ' a v a n c e ; c e u x q u i l ' a v a i e n t v u ne p o u v a i e n t

m ê m e en

croire leurs yeux.

Un

tel c h a n g e m e n t é t a i t i m p o s s i b l e , u n m o u v e m e n t si e x t r a o r d i n a i r e d e la g r â c e r e n v e r s a i t t o u t e p r é vision e t t o u t e r a i s o n h u m a i n e s . On le v o y a i t , o n se refusait n é a n m o i n s à l ' a d m e t t r e . P e u t - ê t r e , se disait-on, t o u t c e l a s e r a - t - i l p a s s a g e r , e t l e s a n ciennes m œ u r s r e p r e n d r o n t - e l l e s b i e n t ô t le d e s sus? Ces é c l a t a n t e s v e r t u s d e p i é t é , d e c o u r a g e , de r é s i g n a t i o n e t d e s o u m i s s i o n n e s o n t p a s faites pour h a b i t e r les b a g n e s . La v a n i t é d e s h o n n ê t e s g e n s se r é v o l t a i t à la pensée d e s t r é s o r s d u ciel d é p a r t i s a v e c u n e p a reille a b o n d a n c e a u r e b u t d e la t e r r e . L ' o r g u e i l de la sagesse e t d e la r a i s o n n e p o u v a i t n o n p l u s croire à c e t t e p u i s s a n c e d e la r e l i g i o n q u i , e n p l e i n XIXe siècle, c o m m e o n d i t , t r a n s f o r m a i t i n o p i n é ment ces b a r b a r e s d e la c i v i l i s a t i o n , t o u t c o m m e


112

TOULON.

e l l e a v a i t a u t r e f o i s , a u i v s i è c l e , a u m i l i e u des e

t é n è b r e s , t r a n s f o r m é les b a r b a r e s d e la G e r m a n i e . H é l a s ! la r a i s o n h u m a i n e a u r a b e a u d i r e , la sag e s s e a u r a b e a u p o s e r ses p r i n c i p e s e t t i r e r ses c o n c l u s i o n s , il faut q u ' e l l e s s ' a t t e n d e n t l ' u n e et l ' a u t r e à voir d a n s le x i x

e

s i è c l e l e s i è c l e d e s mi-

s é r i c o r d e s ou c e l u i d e s v e n g e a n c e s . J u s q u ' à ce j o u r , o n p e u t d o u t e r e n c o r e d u q u e l d e c e s noms il le faut a p p e l e r , ou p l u t ô t il faut d i r e q u e les v e n g e a n c e s d e Dieu s o n t p l e i n e s d e miséricorde. T a n d i s q u e la j u s t i c e d i v i n e a b a t les e m p i r e s , renv e r s e les t è t e s d e s n a t i o n s , r u i n e et d i s s i p e tout le m a g n i f i q u e édifice d e la g l o i r e , d e la fortune e t d e s c o m p l a i s a n c e s h u m a i n e s , la g r â c e frappe à c o u p s r e d o u b l é s s u r les c œ u r s e t l e s m i r a c l e s resp l e n d i s s e n t à la face d u m o n d e : l e s p l u s touc h a n t s s o n t c e s m i r a c l e s d e c o n v e r s i o n , où un Dieu i n v i s i b l e p a r l e c l a i r e m e n t a u x â m e s qu'il a t t i r e , q u ' i l é c l a i r e e t q u ' i l r e n o u v e l l e ! S a n s doute s a n s d o u t e l ' h o m m e , t o u c h é d e ses merveilles r e s t e u n e c r é a t u r e faible et f r a g i l e ; a p r è s avoir g o û t é c e s d é l i c e s c é l e s t e s d e la c o n v e r s a t i o n de J é s u s , il p o u r r a r e t o u r n e r e n c o r e a u x i m m o n d i c e s d e la t e r r e . La g r â c e n e l ' a b a n d o n n e r a p a s pour cela : e n c o r e u n e fois, elle ira le c h e r c h e r au mil i e u d e s o n f u m i e r , le r e l e v e r , lui p a r l e r cœur à c œ u r , e s s u y e r ses l a r m e s , lui r e n d r e sa r o b e d inn o c e n c e e t le r a m e n e r e n t r i o m p h e à la p l a c e qui lui e s t r é s e r v é e d a n s la p a t r i e . La p e r s é v é r a n c e est


TOULON.

113

la vertu q u i d o n n e le p r i x a u x a c t i o n s d u c h r é t i e n : mais q u i c o n n a î t s o n p r o p r e coeur, et q u i p e u t douter

que

la p e r s é v é r a n c e

humaine

ne

soit

mêlée d e f r a g i l i t é ? C o m m e n t s ' é t o n n e r , si les a n ciens d é s o r d r e s r e p a r a i s s a i e n t a u b a g n e . L e b i e n n'en s e r a i t p a s m o i n s fait; et q u a n d l ' i m p r e s s i o n qu'ils o n t l a i s s é e d e v r a i t ê t r e e n effet p a s s a g è r e , les m i s s i o n n a i r e s

ne

regretteraient

pas

sueurs. Ils o n t la c o n s o l a t i o n d e c r o i r e

leurs qu'une

impression d e la g r â c e a u s s i forte q u e c e l l e q u ' i l s ont vue n e p e u t j a m a i s ê t r e i n u t i l e . Nous n e s a v o n s ce q u e l ' a v e n i r r é s e r v e a u b a g n e de T o u l o n ; n o u s i g n o r o n s c o m b i e n d e t e m p s l'amélioration q u i s'y est o p é r é e

se

maintiendra,

ni q u e l l e s f a i b l e s s e s on p o u r r a avoir à d é p l o r e r dans la s u i t e , m a i s prouvent

nos renseignements

que, jusqu'à présent,

rien ne

nous faiblit

dans l ' â m e d e s c o n d a m n é s ; ils s o n t r é s o l u s à e x é cuter g é n é r e u s e m e n t

les p r o m e s s e s

qu'ils

ont

faites à D i e u ; ils p e r s é v è r e n t d a n s l e u r s s e n t i ments d e r e c o n n a i s s a n c e et d e r e s p e c t p o u r les missionnaires. C h a q u e c o u r r i e r

en apporte

de

n o u v e a u x g a g e s , c a r il y a e n t r e la m a i s o n d e j é suites et le b a g n e d e T o u l o n u n c o m m e r c e d e lettres d é s o r m a i s c o n t i n u e l . « Mon P è r e , « Je v o u s d o i s t a n t , v o u s avez r e t r e m p é m o n « âme et fait r e v i v r e la foi d a n s m o n c œ u r ; v o s


114

TOULON.

« s a i n t e s p a r o l e s e n o n t a d o u c i l ' a m e r t u m e , et « v o u s y avez r é p a n d u , c o m m e u n b a u m e conso« lateur,

t o u t le s o u l a g e m e n t d o n t il avait si

« g r a n d b e s o i n . P a u v r e p é c h e u r r e p e n t a n t , j e prie « le D i e u d e m i s é r i c o r d e et d e c l é m e n c e d e ne « p a s a b a n d o n n e r sa frêle c r é a t u r e , d o n t tout « l ' a m o u r a u r a i t d û lui ê t r e r é s e r v é . J e tâcherai, « p a r l'entier accomplissement

d e m e s devoirs

« d e c h r é t i e n , d ' e n t r e t e n i r c e s p r e m i è r e s étin« c e l l e s d e l ' a m o u r d i v i n q u e v o u s m ' a v e z com« m u n i q u é e s . L a p r i è r e s e r a la f o r c e d e mon « â m e , elle y a m è n e r a le c a l m e e t la s é r é n i t é « J e v o u s ai p r o m i s , a g e n o u i l l é à vos p i e d s , de « c o n t i n u e r a v e c p e r s é v é r a n c e ; m o n b o n P è r e , il « ne sera pas dit q u e votre enfant malheureux « aura m a n q u é à ses s e r m e n t s

E n v o u s tra-

« ç a n t c e s l i g n e s , j e s u i s h e u r e u x , j e p a s s e mon « d i m a n c h e a v e c v o u s e t a v e c D i e u , j e v i e n s d'as« s i s t e r à l'office d i v i n , t o u j o u r s au m ê m e endroit « q u e v o u s c o n n a i s s e z , s o u s les h a n g a r d s de la « canoterie

1

!! »

E n q u i t t a n t le b a g n e , les m i s s i o n n a i r e s avaient, en effet, o b t e n u q u e l a m e s s e s e r a i t c é l é b r é e , les d e u x d i m a n c h e s s u i v a n t s , s o u s les h a n g a r d s de la c a n o t e r i e ; et n o u s v e r r o n s c o m m e n t ,

depuis

c e s j o u r s - l à , la c h a r i t é et le zèle d e M. l'aumôn i e r o n t su p o u r v o i r a u x n é c e s s i t é s d e l'office divin. 1

Lettre du 9 décembre.


TOULON.

115

Les l e t t r e s t é m o i g n e n t a u s s i d u r e g r e t q u e l e s c o n d a m n é s o n t r e s s e n t i d e n e p a s voir les P è r e s après la c l ô t u r e d e la r e t r a i t e : « Votre départ subit nous a tous surpris dou« loureusement.

N o u s e s p é r i o n s v o u s r e v o i r le

« l e n d e m a i n d e c e t t e b e l l e et i m p o s a n t e c é r é m o « nie, q u i l a i s s e r a p a r m i n o u s d ' é t e r n e l s s o u v e « nirs. Le 25 n o v e m b r e a u r a d o n c été en m ê m e « t e m p s le j o u r d e n o s a d i e u x . » l

Ce n e s o n t p a s s e u l e m e n t les c o n d a m n é s q u i marquent leur r e c o n n a i s s a n c e envers les Pères, les familles d e c e s m a l h e u r e u x , i n s t r u i t e s d e ce qui s'est p a s s é e t c o n s o l é e s d a n s l e u r d o u l e u r , leur a d r e s s e n t à l e u r t o u r l e u r s r e m e r c î m e n t s . Ces nouvelles l e t t r e s s e r v e n t d e t é m o i g n a g e i n d i r e c t aux s e n t i m e n t s d e s c o n d a m n é s . C'est p a r e u x q u e les familles o n t é t é i n s t r u i t e s , et c ' e s t l ' e x p r e s s i o n du b o n h e u r q u ' i l s o n t g o û t é q u i a é m u l e u r s f e m mes et l e u r s m è r e s , e t l e s a e n g a g é e s à r e m e r c i e r les m i s s i o n n a i r e s . N o u s n e c i t e r o n s q u ' u n e s e u l e de ces l e t t r e s : « Monsieur, « P e r m e t t e z - m o i d e v o u s r e m e r c i e r d e t o u s les « bienfaits et d e t o u s les s e c o u r s q u e v o u s v e n e z « d'apporter à mon malheureux mari, détenu au « bagne d e T o u l o n . J e v i e n s d e r e c e v o i r d e l u i 1

Lettre du !» décembre.


116

TOULON.

« u n e l e t t r e , où il m e d o n n e les d é t a i l s d e la mis« s i o n q u e v o u s v e n e z d e d o n n e r en ce m i s é r a b l e « l i e u d e s o u f f r a n c e s , et o ù il m e p a r l e d e la joie « q u ' i l é p r o u v e d e p u i s q u ' i l a e u le b o n h e u r de « v o u s e n t e n d r e et d e r e c e v o i r v o s c h a r i t a b l e s « c o n s o l a t i o n s . Il m e d i t a u s s i q u ' i l a e u le bon« h e u r d ' ê t r e r é c o n c i l i é a v e c Dieu et d e trouver « le c a l m e et la r é s i g n a t i o n , d o n t il avait si grand « b e s o i n , p o u r l ' a i d e r à s u p p o r t e r a v e c courage « les a n n é e s d e p e i n e q u ' i l a e n c o r e à finir. » « J e n e s a u r a i s , M o n s i e u r et b o n P è r e , com« m e n t v o u s e x p r i m e r t o u t e la j o i e et le b o n h e u r « q u e j ' a i e u s e n r e c e v a n t c e l t e n o u v e l l e ; elle a « é t é p o u r m o i a u s s i g r a n d e q u e si o n m e l'eût « r e n d u à la l i b e r t é . D e p u i s l o n g t e m p s j e de« m a n d a i s p o u r lui à Dieu c e t t e g r â c e d e conver« s i o n p a r l ' i n t e r c e s s i o n d e M a r i e . Il m e l'a ac« c o r d é e b i e n q u e j e sois i n d i g n e d e la m é r i t e r , « a u s s i j e l u i r e n d s g r â c e ; j e le r e m e r c i e d e cette « c o n s o l a t i o n si d o u c e p o u r m o i , elle m e don« n e r a p l u s d e f o r c e p o u r s u p p o r t e r m e s afflic« t i o n s e t la c r o i x q u ' i l a b i e n v o u l u m ' envoyer. « V e u i l l e z d o n c , M o n s i e u r et b o n P è r e , rece« v o i r d ' u n e p a u v r e f e m m e , q u i v i e n t d ' ê t r e con« solée p a r v o u s , d e s i n c è r e s r e m e r c î m e n t s et « l'expression

d e m a vive

r e c o n n a i s s a n c e . Je

« n ' o u b l i e r a i j a m a i s les s e c o u r s q u e v o u s avez « rendus à mon malheureux mari ! « P. S. J ' a v a i s fait le p r o j e t d ' a l l e r à L y o n pour


TOULON.

1 17

« vous r e m e r c i e r d e vive v o i x , m o n m a r i l ' a u r a i t « désiré, mais m a triste position m e prive d'une « bien g r a n d e satisfaction

»

Nous ne m u l t i p l i e r o n s pas davantage ces c o r respondances ; mais nous citerons à leur appui un t é m o i n b i e n p l a c é p o u r c o n n a î t r e , et b i e n capable d ' a p p r é c i e r les i n t e n t i o n s d e s c o n d a m n é s ; et n o u s d o n n e r o n s e n e n t i e r u n e l e t t r e d e M. l ' a u m ô n i e r d u b a g n e . V o i c i c e q u ' i l é c r i v a i t à la d a t e du 17 d é c e m b r e 1 8 4 9 : « Mon révérend P è r e , « Je vous remercie des espérances que

vous

« m e d o n n e z , p u i s s e n t - e l l e s b i e n t ô t se r é a l i s e r ! 2

« Il est m a t é r i e l l e m e n t i m p o s s i b l e q u ' u n h o m m e « t o u t s e u l s o u t i e n n e l'édifice s p i r i t u e l élevé p a r « les efforts r é u n i s d e v i n g t h a b i l e s et i n f a t i g a b l e s « o u v r i e r s . Déjà j e s u i s d é b o r d é . U n g r a n d n o m « bre de ces pauvres enfants m ' o n t e x p r i m é

le

« d é s i r d e s ' a p p r o c h e r d e s s a c r e m e n t s p o u r les « fêtes d e N o ë l . Qu'il e s t d o u l o u r e u x à u n c œ u r « de p r ê t r e d e n e p a s p o u v o i r a c c o r d e r c e t t e c o n « solation à t o u s c e u x q u i la lui d e m a n d e n t ! J e « vous en c o n j u r e , m o n r é v é r e n d P è r e , a c h e v e z « ce q u e v o u s avez si b i e n c o m m e n c é , n e laissez Lettre du 22 décembre. 2 Il s'agit ici du concours de deux sous-aumôniers dont M. le ministre de la marine avait favorablement accueilli la demande. 1


118

TOULON.

« a u c u n r e p o s a u m i n i s t r e d e la marine j u s q u ' à « c e q u ' i l ait effectué s a p r o m e s s e . V o u s appren« d r e z avec p l a i s i r q u e t o u s les c o n d a m n é s o n t eu « j u s q u ' à p r é s e n t la m e s s e le d i m a n c h e . J e l'ai « d i t e d e u x fois d a n s le l o c a l d e la c a n o t e r i e , et « h i e r , p a r u n t e m p s m a g n i f i q u e , j ' a i c é l é b r é en « plein

air. Usant

d e s pouvoirs illimités que

« M o n s e i g n e u r m ' a d o n n é s , j ' a i t e r m i n é la c é r é « m o n i e p a r le s a l u t . C'était u n vrai j o u r d e m i s « sion. Le bagne 4

1

a e u a u s s i la m e s s e e t l ' i n s -

« t r u c t i o n c h a q u e d i m a n c h e . Ce s e r a u n e b o n n e « n o u v e l l e p o u r le P . P a i l l o u x . « Vous désirez, m o n révérend Père, q u e j'in« siste p o u r la c o r d e r i e (pour y célébrer

la messe);

« la d i s t a n c e d u b a g n e e s t u n g r a v e i n c o n v é n i e n t . « Il e s t difficile q u ' o n p u i s s e e x é c u t e r s a n s i n c o n « vénients u n m o u v e m e n t h e b d o m a d a i r e

aussi

« c o n s i d é r a b l e . A u s s i j e s u i s b i e n r é s o l u à dire « la m e s s e s o u s l e s v o û t e s d u ciel t o u t e s l e s fois « q u e le t e m p s m e l e p e r m e t t r a . J e vais e s s a y e r « a u s s i d e faire u n e i n s t r u c t i o n t o u s l e s s o i r s , « a p r è s le c o u p d e c a n o n , d a n s u n e l o c a l i t é . Ce « s e r a l e m o y e n d ' e n t r e t e n i r le f e u s a c r é . Oh ! « c o m b i e n j e s e r a i h e u r e u x le j o u r o ù le r e n f o r t « p r o m i s m ' arrivera ! Hâtez, m o n révérend Père, « c e m o m e n t si j u s t e m e n t d é s i r é . V o u s avez à « d o n n e r a u m i n i s t r e u n m o t i f d e p l u s . Voilà C'est le bagne flottant dont nous avons déjà parlé si souvent. 1


119

TOULON.

« q u ' u n s e c o n d b a g n e flottant va ê t r e e n v o y é a u « M o r i l l o n . Il faut d o n c q u a t r e m e s s e s p o u r q u e « t o u s les c o n d a m n é s p u i s s e n t y a s s i s t e r . U n e à « c h a q u e b a g n e , u n e à l ' h o s p i c e et la q u a t r i è m e « en p l e i n a i r p o u r le r e s t a n t d e la c h i o u r m e . « G r â c e à u n p r ê t r e , q u i se t r o u v e a c c i d e n t e l l e « m e n t à T o u l o n e t q u i a b i e n v o u l u se c h a r g e r « d e la m e s s e d e l ' h ô p i t a l , t o u s les c o n d a m n é s « o n t p u a s s i s t e r à l'office divin ; m a i s il m ' a fallu « p o u r c e l a d i r e u n e p r e m i è r e m e s s e a u b a g n e 4, « suivie d e l ' i n s t r u c t i o n ,

rester à jeûn jusqu'à

« onze h e u r e s p o u r dire u n e seconde m e s s e et, « t o u j o u r s à j e û n , p r ê c h e r u n e s e c o n d e fois e n « p l e i n a i r . Il m e s e r a i t i m p o s s i b l e d e c o n t i n u e r « s u r c e p i e d - l à ; il n e m e le s e r a i t p a s m o i n s d e « v o i r i e b i e n q u e v o u s avez fait m e g l i s s e r e n t r e « les m a i n s : j e m e r e t i r e r a i s . «Adieu, mon révérend Père, je compte

sur

« vos efforts c o m m e v o u s p o u v e z c o m p t e r s u r m a « reconnaissance qui vous est acquise à tant de « titres. « Quand vous aurez l'occasion

de m' écrire,

« ajoutez q u e l q u e s lignes q u e j e puisse lire aux « c o n d a m n é s . Ils v o u s a i m e n t t a n t ! V o u s avez « pris sur eux tant d ' e m p i r e ! « Je ne dois pas vous laisser ignorer q u ' u n des « condamnés

qui ont

fait

leur mission

a

été

« presque assassiné p o u r avoir résisté aux sug« g e s t i o n s d ' u n d e s e s c a m a r a d e s . Ce d e r n i e r a p -


120

TOULON.

« p a r t i e n t h e u r e u s e m e n t à ceux qui ont résisté « a u x efforts d e v o t r e c h a r i t é . » Le dernier événement,

a u q u e l il v i e n t d'être

fait a l l u s i o n , e u t lieu le 14 d é c e m b r e (1849). Un d e c e s m a l h e u r e u x , d o n t les vices et la v i o l e n c e i m p r i m e n t la t e r r e u r p a r m i l e u r s

compagnons

d'infortune,

eux,

sollicitait u n

d'entre

jeune

h o m m e de dix-huit a n s , q u i , c o m m e nous l'app r e n d M. l ' a b b é M a r i n , a v a i t su p r o f i t e r d e la mission. Irrité des refus q u e ce j e u n e h o m m e , b i e n r é s o l u d ' ê t r e à Dieu et d e lui g a r d e r promesse,

apportait

à

toute

méchante

sa

propo-

s i t i o n , n e p o u v a n t v a i n c r e sa r é s i s t a n c e ni p a r i m p o r t u n i t é , ni p a r m e n a c e , il se p r é c i p i t a

sur

l u i et le f r a p p a d e p l u s i e u r s c o u p s d e c o u t e a u . Il m e n a ç a i t d ' é v e n t r e r le p r e m i e r q u i

l'appro-

c h e r a i t ; la t e r r e u r é t a i t t e l l e q u e p e r s o n n e n ' o s a v e n i r a u s e c o u r s d e la v i c t i m e . Il la laissa p e r c é e de c o u p s , baignée dans

s o n s a n g et é v a n o u i e .

Quelques j o u r s après, ce j e u n e h o m m e m o u r u t ; m a i s la d i v i n e P r o v i d e n c e p e r m i t q u ' i l r e c o u v r â t la p a r o l e a v a n t d ' e x p i r e r . Il p u t d e m a n d e r à r e c e v o i r les d e r n i e r s s a c r e m e n t s , et r é v é l e r aussi la c a u s e d e sa m o r t . S a n s i n s i s t e r s u r la p r e u v e q u e n o u s a p p o r t e la m o r t d e ce n o u v e a u m a r t y r , il e s t é v i d e n t q u e p l u s i e u r s d e c e s Ames a p p o r t e n t d e la g é n é r o s i t é dans leurs résolutions.

Elles savent ce qu'elles

d o i v e n t à D i e u et p a r c o n s é q u e n t c e q u ' e l l e s se


TOULON.

121

doivent à e l l e s - m ê m e s e t à la s o c i é t é t o u t e n tière. Il s e r a i t d o n c d u d e v o i r d e l'administration de leur faciliter l ' a c c o m p l i s s e m e n t d e s p r a t i q u e s de la r e l i g i o n . On voit a u s s i q u e l a v a n t a g e la s o ciété y t r o u v e r a i t . T o u t l e p r o b l è m e d e la r é forme p é n i t e n t i a i r e n ' e s t - i l p a s l à ? e t q u e l

sys-

tème p o u r r a i t s e flatter d ' o b t e n i r u n e p a r e i l l e i n fluence s u r l e s â m e s ? Ce n ' e s t p a s s e u l e m e n t u n e a u g m e n t a t i o n d a n s le p e r s o n n e l d u c l e r g é a t t a ché au b a g n e q u ' i l faut r é c l a m e r . N o u s a v o n s déjà d i t c o m b i e n u n e é g l i s e y s e r a i t n é c e s s a i r e . On ne d e m a n d e p a s d e l u x e n i d e g r a n d e s c o n s tructions : u n b â t i m e n t q u e l c o n q u e , u n h a n g a r d , si on v e u t , p o u r v u q u ' i l soit assez v a s t e

pour

contenir t o u s l e s c o n d a m n é s , suffirait, a u m o i n s pour l ' i n s t a n t , à l e u r a s s u r e r la faveur la m e s s e

chaque

d'entendre

dimanche. Croit-on

q u e les

quelques c e n t s f r a n c s q u ' o n d é p e n s e r a i t à u n e pareille c o n s t r u c t i o n n e s e r a i e n t p a s a u s s i u t i l e ment e m p l o y é s q u e l e s m i l l i o n s v e r s é s

chaque

année d a n s les m a i s o n s c e l l u l a i r e s , s a n s a u t r e r é sultat q u e c e l u i d e satisfaire la f a n t a i s i e d e q u e l ques s o p h i s t e s o u la v a n i t é d e q u e l q u e s a d m i n i s trateurs. En e x p r i m a n t n o t r e v œ u , n o u s v o u l o n s e x p r i mer aussi la c o n f i a n c e q u ' o n d o i t a v o i r e n M. l e ministre d e l a m a r i n e . Si u n b â t i m e n t d e s t i n é a u culte n ' é t a i t p a s c o n s t r u i t a u b a g n e , il f a u d r a i t croire q u e la r e l i g i o n d e M. le m i n i s t r e n ' a p a s


122

TOULON.

été suffisamment

é c l a i r é e . On n e p o u r r a jamais

a d m e t t r e q u ' i l soit i m p o s s i b l e d e t r o u v e r au budg e t les f o n d s n é c e s s a i r e p o u r s u b v e n i r à u n bes o i n a u s s i i m p o r t a n t et a u s s i u r g e n t , et on ne peut

non plus

douter

M. R o m a i n - D e s f o s s é s .

d e la b i e n v e i l l a n c e

de

Il a m o n t r é la sympathie

la p l u s vive p o u r la m i s s i o n d u b a g n e d e Toulon, que autorisée.

son p r é d é c e s s e u r ,

M. d e T r a c y ,

avait

Il a t é m o i g n é t o u t e l ' o b l i g a t i o n que

l'administration

avait à la C o m p a g n i e d e Jésus

p o u r le b i e n q u i s'était o p é r é . Il a d o n n é de sa r e c o n n a i s s a n c e la m a r q u e la p l u s p r é c i e u s e que les J é s u i t e s p u i s s e n t r e c e v o i r , e n o u v r a n t imméd i a t e m e n t à l e u r zèle le b a g n e d e B r e s t , q u i à son t o u r va ê t r e é v a n g é l i s é p a r les m ê m e s ouvriers. A l'heure

o ù n o u s é c r i v o n s , le P . L a v i g n e , le

P . P a i l l o u x et le P . d e D a m a s , a c c o m p a g n é s de p l u s i e u r s a u t r e s P è r e s d u m ê m e o r d r e , o n t porté s u r les c ô t e s d e B r e t a g n e l e u r z è l e , l e u r dévouem e n t et l e u r e x p é r i e n c e .

VIVE JÉSUS !


BREST

ET

ROCHEFORT.

I

Les

Pères Jésuites.

Nous a v o n s laissé t r o i s d e s P è r e s d e la m i s s i o n de T o u l o n se r e n d a n t à

Brest.

Les résultats

de

la p r e m i è r e m i s s i o n d u b a g n e a v a i e n t s i n g u l i è r e ment éveillé les e s p r i t s d e la C o m p a g n i e d e J é sus. T o u s les P è r e s offraient

d e s v œ u x p o u r le

succès de la n o u v e l l e e n t r e p r i s e ,

tous auraient

voulu p r e n d r e p a r t à ses t r a v a u x . Il n ' y a p a s d e brigues d a n s la S o c i é t é d e J é s u s ; s'il y e n avait, ce s e r a i t p o u r o b t e n i r q u e l q u e p o s t e p a r e i l à c e u x qui a l l a i e n t ê t r e o c c u p é s a u p r è s d e s g a l é r i e n s . Il n ' e n faut p a s d ' a u t r e

p r e u v e q u e les d é s i r s

e x p r i m é s , en cette o c c a s i o n , l o r s q u ' o n sut q u e des P è r e s d e la C o m p a g n i e d e v a i e n t a l l e r à B r e s t .


124

BREST ET ROCHEFORT.

J e n e sais s'il e s t u n seul J é s u i t e e n F r a n c e qui p u i s s e se r e n d r e la j u s t i c e d e n ' a v o i r pas formé d e v œ u x d a n s c e t t e c i r c o n s t a n c e , et d ' ê t r e resté d a n s u n e a t t e n t e t r a n q u i l l e d e la v o l o n t é d e son s u p é r i e u r . L e s P è r e s a n c i e n s r e g a r d a i e n t cette m i s s i o n c o m m e le c o u r o n n e m e n t d e l e u r s trav a u x , les j e u n e s y v o y a i e n t d e j o y e u s e s p r é m i c e s d e l e u r a p o s t o l a t . Il n ' é t a i t p a s j u s q u ' a u x n o vices qui ne prissent p a r t à l'émotion générale. Il y avait e u d e s c a t é c h i s m e s à T o u l o n , il d e v a i t y e n a v o i r a u s s i à B r e s t ,

partant

et p a r c o n s é -

q u e n t au m o i n s d e u x novices pouvaient particip e r à la m i s s i o n . C h a c u n c a l c u l a i t d o n c ses c h a n c e s et faisait de b e l l e s et f e r v e n t e s p r i è r e s p o u r q u e

la m i s é r i -

c o r d e d e Dieu i n c l i n â t v e r s l u i la v o l o n t é d e ses s u p é r i e u r s . Car o n sait q u e d a n s la C o m p a g n i e d e J é s u s , c ' e s t là le t e r m e e x t r ê m e d e t o u s les désirs;

et la p e n s é e d e l ' o b é i s s a n c e m e t

fin

aux

plus belles imaginations. T o u t e c e t t e é m o t i o n se t o u r n a i t d ' a i l l e u r s en p r i è r e s p o u r le s a l u t d e s f o r ç a t s , d o n t la Providence, par un heureux concours de circonstanc e s , confiait les â m e s à la c h a r i t é d e s J é s u i t e s . A u m i l i e u d e c e s p e r p l e x i t é s d e s m e m b r e s d e la Compagnie,

les

supérieurs

avaient

cependant

réglé toutes choses. P o u r p r o f i t e r d e l ' e x p é r i e n c e déjà a c q u i s e , trois d e s m i s s i o n n a i r e s q u i é t a i e n t a l l é s à T o u l o n se


125

BREST ET ROCHEFORT.

r e n d i r e n t à. B r e s t . N o u s l e s a v o n s n o m m é s . L e s u p é r i e u r e u t la liste d e s P è r e s d o n t il p o u r r a i t d e m a n d e r le c o n c o u r s à m e s u r e q u e les t r a v a u x réclameraient un plus grand n o m b r e d'ouvriers. Pour é v i t e r l ' e m b a r r a s o ù l'on Toulon,

t r e n t e lui f u r e n t

s'était trouvé à

d é s i g n é s et d u r e n t se

tenir p r ê t s à r a l l i e r le b a g n e a u p r e m i e r

appel.

Le c o n c o u r s d e v i n g t d ' e n t r e e u x s e u l e m e n t

fut

n é c e s s a i r e . P a r m i c e u x q u i p r i r e n t p a r t a la m i s sion, il y avait d e s v i e i l l a r d s , d e s h o m m e s b l a n chis déjà a u m i l i e u d e s d i g n i t é s d e la C o m p a g n i e , deux s u p é r i e u r s d e m a i s o n en e x e r c i c e , et t o u s , en venant a p p o r t e r l e u r c o n c o u r s et l e u r e x p é r i e n c e , n'hésitaient

pas à

se r a n g e r

s o u s la d i r e c t i o n

d'un d e s p l u s j e u n e s m e m b r e s . d e la C o m p a g n i e , à se s o u m e t t r e à sa d é c i s i o n , à lui d e m a n d e r ses conseils, à m a r c h e r s e l o n sa v o l o n t é e t sa r è g l e . C'est l ' e s p r i t d e la S o c i é t é d e J é s u s . L ' i n t é r ê t q u i s ' a t t a c h a i t a u x t r a v a u x qui a l l a i e n t commencer n'existait pas seulement Jésuites. Pas un

cœur

parmi

chrétien p e u t - ê t r e

les qui

n'eût e n ce m o m e n t q u e l q u e s l a r m e s et q u e l q u e s p r i è r e s p o u r le s a l u t d e s f o r ç a t s . L a c h a r i t é était éveillée s u r le s o r t d e c e s m a l h e u r e u s e s â m e s , e t , avant q u ' a u c u n

r é c i t d e ce q u i s ' é t a i t p a s s é à

T o u l o n n e fût p u b l i é , s u r l e s s i m p l e s d i r e s i n c o m plets e t i n c o h é r e n t s d e s j o u r n a u x ,

l'intérêt g é -

néral s ' é t a i t s u b i t e m e n t é m u . Les p a r o i s s e s , l e s confréries, les conférences, étaient h e u r e u s e s et


126

BREST ET ROCHEFORT.

jalouses de posséder ceux des Pères qui

étaient

a l l é s à T o u l o n et d e s'édifier d e l e u r s r é c i t s . L e s f o r ç a t s d e B r e s t y g a g n a i e n t t o u j o u r s des a u m ô n e s p o u r les frais d e la m i s s i o n et d e s p r i è r e s p o u r s o n s u c c è s . De s a i n t e s f e m m e s , bles filles,

des r e l i g i e u s e s , qui ne

d'admiraconnaissent

p e u t - ê t r e d u p é c h é q u e l ' o m b r e et la p é n i t e n c e , s ' a s s o c i è r e n t a u x t r a v a u x d e la m i s s i o n , e t voul u r e n t a i d e r d e l e u r s p r i è r e s les efforts d e s Pères a u p r è s d e s c o n d a m n é s . A P a r i s , le

vénérable

c u r é d e N o t r e - D a m e d e s V i c t o i r e s , q u i n e laisse p a s s e r a u c u n e œ u v r e d e p i é t é et d e d é v o u e m e n t s a n s y a p p o r t e r s o n c o n c o u r s , r e c o m m a n d a i t aux associés de

l'Archiconfrérie

l'œuvre

du

bagne

c o m m e u n e d e s p l u s b e l l e s , d e s p l u s g r a n d e s et d e s p l u s i m p o r t a n t e s q u ' o n p u i s s e j a m a i s confier à l ' i n t e r c e s s i o n d e la s a i n t e V i e r g e . La g l o i r e d e D i e u et le s a l u t d e s â m e s , a u t r e t r a v a i l , e n effet,

un h o m m e

p e u t - i l avoir à e n t r e p r e n d r e

quel

raisonnable

i c i - b a s ? F a i r e con-

n a î t r e Dieu, le faire s e r v i r , le faire a i m e r d e ceux q u i n e le c o n n a i s s e n t p a s , q u i n e le s e r v e n t pas, qui ne l'aiment p a s ;

p r o c u r e r a i n s i à Dieu la

g l o i r e q u ' i l d e m a n d e , r e n d r e a u x â m e s l e u r dig n i t é , l e u r f o r c e , l e u r v i e , l e s r a m e n e r à leur u n i q u e fin, n'y a-t-il p a s là u n b u t a s s e z n o b l e et b i e n d i g n e d ' é m o u v o i r les c œ u r s ? Est-il n é c e s s a i r e d e r e c h e r c h e r le m o t i f q u i p o u s s a i t les Jés u i t e s v e r s le b a g n e ?


BREST

ET

127

ROCHEFORT.

Les t r o i s q u i se r e n d a i e n t les p r e m i e r s à B r e s t savaient p a r e x p é r i e n c e q u e l b e s o i n a v a i e n t d e leur m i n i s t è r e les â m e s a u x q u e l l e s ils a l l a i e n t s'adresser.

Ils é p r o u v a i e n t p o u r e l l e s u n e affec-

tion p a r t i c u l i è r e

qu'ils avaient formée

durant

leurs t r a v a u x à T o u l o n ; il n ' y avait p a s s e u l e m e n t l'émotion du chrétien qui p r o c u r e à son prochain le b i e n le p l u s p r é c i e u x , ni c e l l e d u m i s s i o n n a i r e qui d o n n e ce b i e n a u p r i x d ' u n e n t i e r

dévoue-

m e n t ; il y a v a i t d a n s l e u r â m e q u e l q u e c h o s e d e plus e n c o r e

: c'était

l'émotion d u p a s t e u r qui

r e t r o u v e s o n t r o u p e a u , la joie d e c e l u i q u i r e n t r e d a n s s o n h é r i t a g e , pars hœreditatis

meœ.

Ils a i m a i e n t les c o n d a m n é s à l ' a v a n c e à c a u s e de t o u t e s les m i s è r e s d a n s l e s q u e l l e s ils l e s s a vaient p l o n g é s . L a p e n s é e d e se r e t r o u v e r

au

milieu d e c e s m a l h e u r e u x c o u v e r t s d ' i n f a m i e et d'opprobres, de revoir seulement leur c o s t u m e b i z a r r e et h o n t e u x , faisait é p a n o u i r l e u r s coeurs et les i n o n d a i t d e j o i e . Cette joie

n'était pas sans mélange d'inquié-

t u d e . Ce n ' é t a i t p a s à u n e fête q u e les P è r e s se p r é p a r a i e n t : ils a l l a i e n t e n g u e r r e ; ils n e l ' i g n o r a i e n t pas, et s'ils a v a i e n t t o u t e l ' a r d e u r d ' u n b o n s o l dat en p a r e i l l e r e n c o n t r e , ils n e l a i s s a i e n t p a s d e sentir d a n s la p a r t i e

inférieure de leurs

âmes

q u e l q u e c h o s e d e l ' é m o t i o n q u i p r e s s e le c a p i taine à la veille d e la b a t a i l l e . L e s u c c è s si b e a u , si facile d a n s ses p r o g r è s , si s i m p l e d a n s t o u t e s


128

BREST

E T ROCHEFORT.

ses a l l u r e s , qu'ils avaient r e n c o n t r é à Toulon, l e u r laissait e n t r e v o i r q u ' i l s

trouveraient

peut-

ê t r e b i e n d e s o b s t a c l e s à B r e s t . Ils s a v a i e n t q u e l e d é m o n n e p o u r r a i t , m a l g r é t o u s s e s artifices, l u t t e r c o n t r e l e u r divin M a î t r e d a n s le c œ u r d e s c o n d a m n é s . L ' e x p é r i e n c e d e T o u l o n le l e u r p r o u vait suffisamment ; m a i s c e p è r e d e t o u t e t r o m perie pouvait bien avoir r e c o u r s à d'autres subterfuges ; e t il e s t assez d a n s l e s v u e s d e la P r o v i dence

d e laisser s'élever d e g r a n d s

obstacles

d e v a n t s e s p l u s b e a u x d e s s e i n s . Si o n p o u v a i t croire les Pères, au milieu de leur enthousiasme et d e l e u r b o n h e u r , b i e n c a p a b l e s p a r e u x - m ê m e s d'oublier peut-être cette m a r c h e ordinaire des c h o s e s d u m o n d e , d e m é c o n n a î t r e l ' h a b i l e t é e t la force d e l ' e n n e m i q u ' i l s a l l a i e n t affronter a u m i l i e u d e son e m p i r e , e t d e se b e r c e r d e l ' e s p é r a n c e d ' u n s u c c è s t r o p facile, d e s avis p a t e r n e l s n e les a u r a i e n t p a s l a i s s é s d a n s c e t t e i l l u s i o n . C'est e n c o r e l a f o r c e d e s c o n g r é g a t i o n s r e l i g i e u s e s . L'expérience des anciens est acquise aux plus jeunes. L a c h a r i t é d e s s u p é r i e u r s veille s u r t o u s l e s e n fants d e la f a m i l l e , elle l e s a v e r t i t , elle les e n c o u r a g e , elle l e s p r é s e r v e et l e s s o u t i e n t . L e T . R. P è r e g é n é r a l d e la C o m p a g n i e d e J é s u s avait e n effet o u v e r t s o n c œ u r p o u r féliciter s e s enfants d e leur p r e m i e r succès, p o u r e n louer Dieu avec

eux ; leur rappeler

les sentiments

d ' h u m i l i t é e t d ' é p o u v a n t e d e saint P i e r r e d e v a n t


129

BREST ET ROCHEFORT.

la p ê c h e m i r a c u l e u s e q u i n ' é t a i t c e p e n d a n t p a s plus m i r a c u l e u s e q u e ce q u i s ' é t a i t p a s s é à T o u lon : « Exi

a me,

Domine,

quia

homo

peccator

« s u m . . . » Il l e s e n c o u r a g e a a l o r s d a n s la n o u velle e n t r e p r i s e

qui

s'ouvrait

à leur zèle,

prépara aux obstacles qu'ils pouvaient

les

rencon-

t r e r à B r e s t : « A l l e z , l e u r disait-il, a l l e z , c h e r s « o u v r i e r s , a v e c u n e h u m b l e c o n f i a n c e d a n s les « m i s é r i c o r d e s d u S e i g n e u r , et s a n s v o u s d é c o u « rager

si v o u s n e t r o u v e z p a s à B r e s t ce q u e

« v o u s avez r e n c o n t r é à T o u l o n . » Il l e u r r e c o m m a n d a i t à t o u s d ' ê t r e d e v é r i t a b l e s o u v r i e r s de la C o m p a g n i e ,

tel q u e l e u r s a i n t

veut : « Hommes vere spirituales, « prudentes

in Christo,

et D i e u ,

vos. O h ! q u e

votre

humiles

et

ajoutait-il, oui

« Dieu fera s o n œ u v r e . Et videbitis «super

f o n d a t e u r le

vere

auxilium

mission

est

Dei belle!

« c o u r a g e , m e s P è r e s , et c o n f i a n c e d a n s le S e i « g n e u r . I p s i soli honor et gloria.

»

Le T . R. P è r e a s s u r a i t e n c o r e c e s

chers

ou-

v r i e r s q u e ses p r i è r e s les a c c o m p a g n e r a i e n t à B r e s t , et q u ' i l p u i s e r a i t a b o n d a m m e n t p o u r le succès de leurs travaux dans son trésor h e b d o madaire. Ce t r é s o r h e b d o m a d a i r e d u g é n é r a l d e la C o m p a g n i e d e J é s u s se c o m p o s e ( n o u s d i s o n s

ceci

p o u r r a s s u r e r les p h i l o s o p h e s ) d ' u n e m e s s e p a r s e m a i n e , q u e c h a c u n d e s P è r e s e s t tenu d e c é lébrer aux intentions

que

le P è r e g é n é r a l

fait


130

BREST

connaître à

ET

ROCHEFORT.

D i e u . S a n s a t t e n d r e q u e le

T. R.

Père

ait p u i s é d a n s ce t r é s o r , l e s p r i è r e s d e la Compagnie, avons-nous v u ,

étaient p o u r ainsi dire

toutes

bagne

d i r i g é e s v e r s le

de Brest.

Vous

n ' ê t e s p a s s e u l s , é c r i v a i e n t a u x m i s s i o n n a i r e s un d e l e u r s P è r e s : V o u s n ' ê t e s p a s s e u l s ; t o u s nos f r è r e s s o n t a v e c v o u s d e p r i è r e s et d e s a i n t s d é sirs. Nous prions, nous souffrons,

nous combat-

t o n s avec vous, disait u n a u t r e . P r o t é g é s a i n s i p a r les b é n é d i c t i o n s

du

Père

g é n é r a l , p o r t é s p a r Les p r i è r e s et l ' a r d e u r t o u t e la C o m p a g n i e , e n c o u r a g é s tion de t o u t e s

par

de

l'admira-

les â m e s p i e u s e s , l e s m i s s i o n -

n a i r e s a r r i v è r e n t à B r e s t le d i m a n c h e 6 j a n v i e r , fête d e l ' É p i p h a n i e . Ils a v a i e n t , à Q u i m p e r , r e ç u d e M g r G r a v e r a n d sa b é n é d i c t i o n et ses r e m e r c î m e n t s p o u r

leur

e n t r e p r i s e . Ils t r o u v è r e n t à B r e s t , e n M. le c u r é de S a i n t - L o u i s , l ' a p p u i d ' u n e i n f l u e n c e p a s t o r a l e e x p é r i m e n t é e et a p p r é c i é e d e t o u t e la ville. Ils t r o u v è r e n t a u s s i u n c h a r i t a b l e et a c t i f c o n c o u r s p a r m i les v i c a i r e s d e la p a r o i s s e q u i , il y a t r o i s a n s , a v a i e n t d é j à p a r t i c i p é à la m i s s i o n p r ê c h é e a u b a g n e p a r M. l ' a b b é L a r r o q u e .


131

BREST ET ROCHEFORT.

II

Premiers accommodements.

Il s ' a g i s s a i t , p o u r les m i s s i o n n a i r e s , d e p r e n dre d ' a b o r d

certains a r r a n g e m e n t s de m é n a g e ,

dans le d é t a i l d e s q u e l s o n n o u s p e r m e t t r a d ' e n trer. La P r o v i d e n c e se m a n i f e s t e q u e l q u e f o i s d a n s ces p e t i t s a c c o m m o d e m e n t s , d e m a n i è r e à t o u cher les â m e s p i e u s e s e t à l e s r e m p l i r d e r e c o n naissance. A T o u l o n , les missionnaires

s'étaient

s i m p l e m e n t l o g é s à l ' a u b e r g e , m a i s ils n ' é t a i e n t pas e n v i e u x d e r e n o u v e l e r c e t t e e x p é r i e n c e . Ils y avaient t r o u v é d e s d é s a g r é m e n t s ; u n d e s p r i n c i paux é t a i e n t c e q u ' i l s a p p e l a i e n t l'excès

de la dé-

pense. M a l g r é la p a r c i m o n i e q u ' i l s a v a i e n t a p p o r tée à l e u r g e n r e d e v i e , ils d é s i r a i e n t , à B r e s t , trouver u n p r o c é d é q u i l e u r p e r m i t d ' é c o n o m i s e r d a v a n t a g e et d e c o n s a c r e r a u x d i s t r i b u t i o n s d ' o b jets d e p i é t é , d a n s l ' i n t é r i e u r d u b a g n e , u n e p l u s grande partie des a u m ô n e s destinées aux

frais

de la m i s s i o n . Ils n e s a v a i e n t p a s t r o p c e q u ' i l leur fallait, ni c o m m e n t ils p o u r r a i e n t s ' a c c o m m o d e r , m a i s ils v o u l a i e n t , e n t r o u v a n t u n m o y e n de vivre é c o n o m i q u e m e n t , c o n s e r v e r a u t a n t q u e


132

BREST ET ROCHEFORT.

p o s s i b l e a u m i l i e u d e l e u r s t r a v a u x l e u r s habit u d e s d e vie c o m m u n e . P o u r se p r o c u r e r u n g î t e , ils s ' a d r e s s è r e n t au d i v i n M a î t r e q u i a d o n n é l e u r n i d a u x o i s e a u x et a u x r e n a r d s l e u r t a n i è r e , e t q u i , s e l o n sa parole, n e s'était pas r é s e r v é à l u i - m ê m e u n e p i e r r e pour r e p o s e r sa t ê t e . Ils offrirent le saint-sacrifice d e la m e s s e p o u r lui e x p o s e r a v e c c o n f i a n c e la n é c e s sité o ù ils se t r o u v a i e n t a u m i l i e u d ' u n e ville é t r a n g è r e . La p r o v i d e n c e d u b o n seigneur Jésus les exauça avec cette p r o m p t i t u d e

q u ' e l l e met

t o u j o u r s à é c o u t e r c e u x q u i n e d i v i s e n t p a s leurs espérances. Pères dames

Pour dire leurs m e s s e s , deux

s'étaient

a d r e s s é s à la c o m m u n a u t é

du Refuge

des des

et le t r o i s i è m e à c e l l e s des

s œ u r s d e la P r o v i d e n c e . Les s œ u r s d e la P r o v i d e n c e d e B r e s t sont de cette congrégation de Ruillé-sur-Loir qui a donné au nouveau monde l'admirable sœur Saint-Théod o r e , f o n d a t r i c e d e S a i n t e - M a r i e - d e s - B o i s , dans l ' I n d i a n a , a u d i o c è s e d e V i n c e n n e s , d o n t j ' a i rac o n t é les t r a v a u x m e r v e i l l e u x , les f a t i g u e s inouïes et la m o r t p r é m a t u r é e 1. D i g n e s é m u l e s d e cette g r a n d e s œ u r , les r e l i g i e u s e s d e Brest a c c u e i l l i r e n t les m i s s i o n n a i r e s a v e c u n a t t e n d r i s s e m e n t q u i ne s e m a n i f e s t a p a s u n i q u e m e n t p a r d e s l a r m e s et d u r e s p e c t . E l l e s v o u l u r e n t c o n c o u r i r a u succès 1

Voir les Serviteur! de Dieu, t. I.


BREST ET

ROCHEFORT.

133

de la m i s s i o n d u b a g n e p a r u n e l a r g e a u m ô n e , e t elles s ' a p p l i q u è r e n t e n c o r e g é n é r e u s e m e n t à r e n dre a u x P è r e s t o u s l e s s e r v i c e s q u i f u r e n t e n leur p o u v o i r . C'est b i e n le b u t d e la v o c a t i o n d e s religieuses d e t r a v a i l l e r a u s a l u t d e s â m e s , e n facilitant les t r a v a u x d u p r ê t r e . Les d a m e s d u R e f u g e , d e l e u r c ô t é , n ' e u r e n t pas b e s o i n q u ' o n e x c i t â t l e u r z è l e . D è s q u ' e l l e s surent q u ' e l l e s a v a i e n t affaire a u x m i s s i o n n a i r e s chargés d ' é v a n g é l i s e r le b a g n e , e l l e s se t r o u v è rent t o u t e s d i s p o s é e s à l e s a i d e r e n t o u t c e q u i pourrait ê t r e d e l e u r r e s s o r t . E n n o m m a n t l e s dames d u R e f u g e d e B r e s t , j e v o u d r a i s n e p a s m e contenter d e s i g n a l e r l a d e t t e d e r e c o n n a i s s a n c e que la m i s s i o n d u b a g n e a c o n t r a c t é e e n v e r s elles; il s e r a i t j u s t e d e r a p p e l e r a u s s i l e s s e c o u r s que l e u r d é v o u e m e n t a p p o r t e t o u s l e s j o u r s à l'Église e n t i è r e , p a r le s o u t i e n q u ' e l l e p r o c u r e n t aux m i s s i o n s . D a n s c h a c u n d e n o s p r i n c i p a u x ports, il y a t o u j o u r s ainsi u n e c o m m u n a u t é r e l i gieuse, q u i a j o u t e v o l o n t i e r s a u x œ u v r e s d e s a vocation particulière c e l l e s q u ' i n d i q u e , p o u r ainsi dire, la s i t u a t i o n d e s l i e u x m a r i t i m e s . L a P r o v i dence a p o u r v u à t o u t e s c h o s e s ; et dans l'économie de ses d e s s e i n s , elle s a i t faire c o n c o u r i r à l'utilité générale les d é v o u e m e n t s l e s p l u s h u m b l e s , elle rend p r é c i e u s e s l e s œ u v r e s q u i s e m b l e n t l e s p l u s simples. L e s b o n n e s r e l i g i e u s e s , d o n t n o u s p a r lons, s ' e m p l o i e n t ainsi d a n s l e s d i v e r s p o r t s d e

8


134

BREST ET ROCHEFORT.

m e r à r e n d r e s e r v i c e a u x m i s s i o n n a i r e s q u i vienn e n t s ' e m b a r q u e r . E l l e s les l o g e n t e n attendant le d é p a r t d e s n a v i r e s . E l l e s s ' a p p l i q u e n t à leur p r o c u r e r les c h o s e s n é c e s s a i r e s à l e u r voyage. E l l e s r e ç o i v e n t e n o u t r e les o b j e t s q u e l e s amis o u les c o n g r é g a t i o n s d e c e u x q u i s o n t p a r t i s dés i r e n t l e u r faire p a r v e n i r . E l l e s se c h a r g e n t de r e c h e r c h e r et d e saisir d e s o c c a s i o n s s û r e s pour l e s l e u r faire t e n i r a u sein d u p a y s q u ' i l s évangél i s e n t . T o u t e s c e s œ u v r e s e x c e l l e n t e s , si belles p a r l e u r r é s u l t a t et p a r l ' o b s c u r i t é et la multiplic i t é d e s d é v o u e m e n t s q u ' e l l e s r é c l a m e n t , sont à

Brest

l ' a p a n a g e d e s d a m e s d u R e f u g e . A l'arrivée

d e s m i s s i o n n a i r e s d u b a g n e , e l l e s d o n n a i e n t asile d e p u i s p l u s i e u r s j o u r s à h u i t P è r e s d u s a c r é Cœur d e M a r i e , e n f a n t s d e M. L i b c r m a n n , e n partance p o u r le S é n é g a l . A p p l i q u é e s a i n s i p a r u n e vocat i o n s p é c i a l e a u travail d e s m i s s i o n s lointaines, ces âmes pieuses ne pouvaient

rester

indiffé-

r e n t e s à celle q u i a l l a i t se d o n n e r à B r e s t même a u profit d e s g a l é r i e n s . E l l e s se c h a r g è r e n t d e s ' e n q u é r i r

d e ce qui

p o u v a i t c o n v e n i r au l o g e m e n t d e s P è r e s , et leur indiquèrent bientôt une e x t r é m i t é d e la

ville

maison

s i t u é e à une

t o u t à fait o p p o s é e a u bagne

e t à l ' a r s e n a l . C'était u n b â t i m e n t i n h a b i t é depuis q u e l q u e t e m p s , u n p e u d é l a b r é , d i s a i t - o n , mais v a s t e e t p o u v a n t f a c i l e m e n t l o g e r t o u s les Pères d o n t le c o n c o u r s s e r a i t n é c e s s a i r e à la mission.


BREST ET ROCHEFORT.

L'éloignement d u Bagne était u n inconvénient ; l'avantage d e s ' a s s u r e r , p e n d a n t t o u t e la

durée

de l e u r s t r a v a u x u n e vie c o m m u n e , empêcha l e s Pères d ' h é s i t e r le m o i n s d u m o n d e ; et ils se s e n tirent p a r f a i t e m e n t e n m e s u r e d ' a f f r o n t e r les incommodités qui pourraient

résulter pour

de la d i s t r i b u t i o n u n p e u v a g u e d ' u n occupé a u t r e f o i s p a r u n c o l l è g e de

eux

bâtiment

l'Université.

La c o n c l u s i o n d u m a r c h é fut d ' a i l l e u r s f a c i l e , et le p r o p r i é t a i r e l a i s s a la m a i s o n à la d i s p o s i t i o n des m i s s i o n n a i r e s , s a n s v o u l o i r a c c e p t e r d e r é t r i bution,

s' e s t i m a n t h e u r e u x , d i s a i t - i l , d e

quelque c h o s e p o u r la m i s s i o n , e t s e

faire

confiant

dans la P r o v i d e n c e q u i , d ' u n e m a n i è r e o u d ' u n e autre, se c h a r g e r a i t b i e n d ' a c q u i t t e r le l o y e r d e s Jésuites. Rien

n e faisait

présager

les

obstacles

que

l'ennemi s u s c i t e r a i t a u x t r a v a u x d e s P è r e s . La sympathie u n i v e r s e l l e l e u r é t a i t a c q u i s e d è s l e u r arrivée, et e l l e se m a n i f e s t a i t d a n s les p r é l i m i naires i n d i s p e n s a b l e s d e la m i s s i o n . Mais ce n ' é tait p a s le t o u t q u e d ' ê t r e l o g é , il fallait se m e u bler e n c o r e ; la n a t u r e h u m a i n e a ses e x i g e n c e s ; la vie r e l i g i e u s e a b e a u les r é d u i r e a u d e l à d u possible p e u t - ê t r e , o n les t r o u v e t o u j o u r s

trop

nombreuses d a n s u n e situation analogue à celle des P è r e s . L e s d a m e s d u R e f u g e e t les s œ u r s d e la P r o v i d e n c e d é b a r r a s s è r e n t le s u p é r i e u r d e la mission d u s o u c i d ' y p o u r v o i r . L a c h a r i t é p u b l i -


136

BREST ET ROCHEFORT.

q u e d u t , il e s t v r a i , l e u r v e n i r e n a i d e . L e s m i s sionnaires

avaient

offert

de louer

les

divers

m e u b l e s d o n t ils a v a i e n t b e s o i n ; m a i s les m œ u r s d e la B r e t a g n e se p r ê t e n t p e u à d e t e l s a c c o m m o d e m e n t s , et les b o n n e s S œ u r s q u i

composaient

le g r a n d c o n s e i l et e x e r ç a i e n t la s u r i n t e n d a n c e d e l ' i n s t a l l a t i o n d e s P è r e s , d é c i d è r e n t q u e l'int é r ê t n e s e r a i t j a m a i s a s s e z fort p o u r e n g a g e r les m é n a g è r e s b r e t o n n e s à p r ê t e r l e u r m o b i l i e r et l e u r l i n g e . On s ' a d r e s s a t o u t d r o i t à la c h a r i t é , et la c h a r i t é r é p o n d i t a l ' a p p e l . E n p e u d e temps elle m i t à la d i s p o s i t i o n d e s S œ u r s t o u s les ust e n s i l e s à p e u p r è s i n d i s p e n s a b l e s p o u r recevoir vingt missionnaires d a n s l'intérieur de

l'ancien

c o l l é g e d e J o i n v i l l e . T o u t le m o n d e avait voulu c o n c o u r i r , et s ' é t a i t e m p r e s s é d e s o u t e n i r l'œuvre q u i allait c o m m e n c e r . C h a c u n , s e l o n s e s m o y e n s , avait c o n t r i b u é d e s o n l u x e o u d e s o n n é c e s s a i r e . Cet e m p r e s s e m e n t à v e n i r à l e u r a i d e devait t o u c h e r les m i s s i o n n a i r e s d ' a u t a n t p l u s vivement q u e l e s s a g e s e t les p o l i t i q u e s a v a i e n t t é m o i g n é des c r a i n t e s q u e le t i t r e d e J é s u i t e s n e suscitât d e s h a i n e s e t d e vives a n t i p a t h i e s d a n s la p o p u l a t i o n d e B r e s t . A u c u n m e m b r e d e la C o m p a g n i e d e J é s u s n e s'était e n effet m o n t r é p u b l i q u e m e n t d a n s c e t t e ville d e p u i s le t e m p s o ù la p o p u l a t i o n , s u r e x c i t é e p a r les m é c h a n t e s p a s s i o n s politiques e t l i b é r a l e s d e la R e s t a u r a t i o n , a v a i t , à d e u x rep r i s e s d i f f é r e n t e s (1819 e t 1827), c h a s s é q u e l q u e s


B R E S T

E T

137

R O C H E F O R T .

Pères v e n u s p o u r a n n o n c e r la p a r o l e d e L'effervescence 1827,

Dieu.

d e s passions avait été t e l l e , en

q u e les p r é d i c a t e u r s a v a i e n t é t é r e c o n d u i t s ,

à main a r m é e , j u s q u ' à p l u s d e d e u x l i e u e s d e la ville et a v a i e n t é t é p e n d u s en effigie. A u j o u r d ' h u i les c œ u r s é t a i e n t b i e n c h a n g é s , et si q u e l q u ' u n gardait e n c o r e

en son

esprit une

ombre

des

tristes p r é j u g é s d ' a u t r e f o i s , l ' e m p r e s s e m e n t g é néral d e v a i t lui p r o u v e r q u ' i l fallait se r é s i g n e r à ne plus les c o n s i d é r e r c o m m e d e s a i s o n . P e n d a n t q u e les b o n n e s S œ u r s f a i s a i e n t t r a n s porter a u d o m i c i l e q u e la P r o v i d e n c e a v a i t m é nagé a u x P è r e s t o u t le m o b i l i e r d i s p a r a t e la c h a r i t é

mettait

à

leur disposition,

qu'elles o r g a n i s a i e n t t o u t e s c h o s e s d a n s

que

tandis l'inté-

rieur d u c o l l é g e d e J o i n v i l l e , t r a n s f o r m a n t

en

c h a m b r e s à c o u c h e r les a n c i e n n e s s a l l e s d ' é t u d e , les c o u l o i r s m ê m e où elles c o n d a m n a i e n t q u e l que p o r t e o u q u e l q u e f e n ê t r e , les P è r e s v i s i t a i e n t les diverses a u t o r i t é s d e la ville, d u b a g n e et d e l'arsenal, et se p r é p a r a i e n t à o u v r i r i m m é d i a t e ment l e u r m i s s i o n .

8.


138

BREST ET ROCHEFORT.

III Le B a g n e de B r e s t .

Si n o u s v o u l i o n s d é c r i r e le b a g n e d e B r e s t , nous a u r i o n s à r é p é t e r ce q u e n o u s a v o n s d i t d e Toulon. A u x d e u x e x t r é m i t é s d e la F r a n c e , s u r les dernièr e s l i m i t e s d e s o n s o l , c ' e s t le m ê m e s é j o u r de d o u l e u r et d e h o n t e . S e u l e m e n t , le n o m d e Brest d o i t é v e i l l e r d a n s l ' e s p r i t q u e l q u e c h o s e d e plus d é s o l é et d e p l u s t r i s t e e n c o r e q u e c e l u i d e T o u l o n . S u r les b o r d s d e la M é d i t e r r a n é e , e t a u m i l i e u des flots d e soleil q u i i n o n d e n t ses c ô t e s , u n p e u de r a y o n n e m e n t , ce s e m b l e , p é n è t r e p a r f o i s d a n s le c œ u r d u c o n d a m n é . A u b o u t d e c e t t e m e r brill a n t e , q u ' o n a a p p e l é e u n lac f r a n ç a i s , s o n imag i n a t i o n p e u t se r e p o s e r s u r les t e r r e s i n c o n n u e s d ' u n e n o u v e l l e F r a n c e , où d e u x j o u r s d e traversée suffiraient à le c o n d u i r e , et o ù l ' e s p é r a n c e peut l u i faire e n t r e v o i r u n e vie n o u v e l l e à l ' a b r i de la h o n t e . La t e r r e d ' E u r o p e d ' a i l l e u r s n e l ' a b a n d o n n e p a s : à d r o i t e e t à g a u c h e l e s r i v a g e s chrétiens se p r o l o n g e n t et s ' é t e n d e n t d e v a n t lui : la société le p u n i t , e l l e le r e j e t t e d e s o n s e i n , elle le retient p r i s o n n i e r , d u m o i n s n e p a r a î t - e l l e p a s le repouss e r t o u t - à - f a i t et elle lui laisse c o m m e quelque


B R E S T

E T

R O C H E F O R T .

139

spectacle du c o m m e r c e des h o m m e s . A Brest, au contraire, on dirait que toute e s p é r a n c e est p e r due.

La t e r r e , p o u r a i n s i p a r l e r , s ' é l o i g n e d u g a -

lérien. De la p o i n t e e x t r ê m e d e ce p r o m o n t o i r e , où la s o c i é t é l'a r e l é g u é , e n face d e l u i , a u t o u r d e lui,

il n ' a q u e la m e r , la v a s t e m e r a v e c s o n i m -

m e n s i t é , ses s o l i t u d e s e t ses t r i s t e s s e s . L e s r i g u e u r s d u c l i m a t , la p l u i e p r e s q u e c o n t i n u e l l e , a j o u t e n t à la m i s è r e d u m a l h e u r e u x : il n ' y a p a s d ' a i l l e u r s q u e la s i t u a t i o n d u b a g n e e t les i n t e m p é r i e s d u ciel p o u r r e n d r e sa c o n d i t i o n p l u s p é n i b l e ; la d i s c i p l i n e a u s s i e s t p l u s s é v è r e . Les r è g l e m e n t s s o n t les m ê m e s ; m a i s à B r e s t l ' e x é c u t i o n en p a r a î t p l u s s t r i c t e , e t la d i s p o s i t i o n d e s b â t i ments ajoute encore à leur rigueur. A u l i e u d e s salles d e T o u l o n , c o n s t r u i t e s à c ô t é les u n e s d e s a u t r e s s u r u n îlot a r i d e , a u lieu d e s vieux n a v i r e s d é m â t é s q u e n o u s a v o n s d é c r i t s , le b a g n e d e B r e s t p r é s e n t e u n e vaste c o n s t r u c t i o n à p l u s i e u r s é t a g e s . Le p r e m i e r et le s e c o n d s o n t l ' u n et l ' a u t r e d i v i s é s e n d e u x s a l l e s i m m e n s e s , p o u vant c o n t e n i r c h a c u n e c i n q à six c e n t s c o n d a m nés.

A u - d e s s u s d e c e s q u a t r e salles s'en

u n e c i n q u i è m e , d i t e d e s Incurables

trouve

et r é s e r v é e

aux v i e i l l a r d s . Il y a a u s s i p l u s i e u r s c e l l u l e s d e s tinées a u x f o r ç a t s d e m o i n s d e v i n g t a n s . Le s u r p l u s d e s c o m b l e s d e l'édifice e s t o c c u p é p a r la chapelle. D e v a n t le b a g n e est l ' h ô p i t a l , d e s s e r v i p a r les


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BREST ET ROCHEFORT.

s œ u r s d e la S a g e s s e , q u i , à B r e s t c o m m e à T o u l o n , d é p l o i e n t l e u r c h a r i t é a u p r è s d e s g a l é r i e n s et p r e n n e n t parfois sur ces â m e s perverties u n asc e n d a n t q u e nous n'avons pas assez i n d i q u é peutêtre dans notre

p r e m i e r r é c i t . On se s o u v i e n t

néanmoins que leur dévouement aida beaucoup a u x efforts

des missionnaires;

o n se

rappelle

c o m m e n t la b é n é d i c t i o n d e Dieu n ' a p a s b o r n é ce concours aux préparatifs des diverses cérémonies d o n t nous avons p a r l é ; et on n'a pas oublié quelle p a r t elle lui d o n n a d a n s la c o n v e r s i o n d u j u i f q u e nous avons racontée. A Brest, c o m m e à Toulon, s o u s la d i r e c t i o n d e s r e l i g i e u s e s , u n c e r t a i n n o m bre de c o n d a m n é s servent d'infirmiers à l'hôpital du b a g n e ainsi q u ' à celui de C l e r m o n t - T o n n e r r e , d e s t i n é à la m a r i n e . Ce d e r n i e r , m o n u m e n t m a g n i f i q u e , b â t i p a r la R e s t a u r a t i o n , d u r a n t le m i n i s t è r e d e M. d e Clerm o n t - T o n n e r r e , d o n t il a g a r d é le n o m , est c o n s t r u i t en g r a n i t s u r les p r o p o r t i o n s les p l u s vastes : il c o m m u n i q u e

à l ' h ô p i t a l d u b a g n e . T o u s ces

b â t i m e n t s , l e s s e u l s q u i s o i e n t f r é q u e n t é s p a r les galériens,

se t o u c h e n t

et l e u r

rapprochement

r e n d la s u r v e i l l a n c e facile ; il ô t e a u s s i a u x c o n damnés q u e l q u e s - u n e s des douceurs jouissent à Toulon. Dans leur situation

dont

ils

miséra-

b l e , q u ' o n c o n n a î t d é s o r m a i s et s u r l a q u e l l e n o u s n ' a v o n s p a s à i n s i s t e r , o n c o m p r e n d e n effet q u e la p l u s p e t i t e d i s t r a c t i o n soit u n e j o i e p r é c i e u s e .


BREST ET ROCHEFORT.

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A T o u l o n , la d i s t a n c e d e s d i v e r s e s l o c a l i t é s , les c o m m u n i c a t i o n s a v e c l ' h ô p i t a l d e la M a r i n e e t celui d e S a i n t - M a n d r i e r s o n t l ' o c c a s i o n d e m o u v e m e n t s q u i p e r m e t t e n t d e t r a v e r s e r la ville e t d e r a p p o r t e r d a n s le b a g n e q u e l q u e c h o s e d e s n o u velles d u d e h o r s : c ' e s t u n e s o u r c e ments

dont

l'espérance

môme

d'adoucisse-

n'existe

pas à

Brest. L e s c o n d a m n é s y sont t o u j o u r s en p r é sence d ' e u x - m ê m e s ; l e u r

concentration

sur un

seul p o i n t d e l ' a r s e n a l les p r i v e d e t o u t e s r e l a tions avec les h o m m e s d u d e h o r s . H o r m i s les ouvriers l i b r e s , a v e c q u i ils t r a v a i l l e n t et a u x q u e l s il l e u r est d é f e n d u d e p a r l e r , ils n e v o i e n t q u e leurs c h e f s , c ' e s t - à - d i r e l e s i n s t r u m e n t s q u e la société e m p l o i e à v e n g e r s e s o u t r a g e s . Les v i s i t e u r s m ê m e s o n t r a r e s . L e u r c u r i o s i t é et l e u r c h a r i t é n e d o n n e n t p a s a u x f o r ç a t s l ' o c casion d ' e m p l o y e r f r u c t u e u s e m e n t

les d i v e r s e s

petites i n d u s t r i e s a u x q u e l l e s ils s ' a p p l i q u e n t v o lontiers.

Les salaires

sont

néanmoins

encore

m o i n s forts q u ' à T o u l o n . Il y a m ê m e c e r t a i n s travaux, q u ' o n a p p e l l e la fatigue,

et q u i n e s o n t

rétribués en a u c u n e façon. Les c o n d a m n é s , qui y sont a p p l i q u é s , ont en revanche un peu plus de loisir, m a i s il n e p e u t ê t r e q u e s t i o n p o u r e u x de r i e n a j o u t e r a u r é g i m e d e vie d u b a g n e . Ce r é g i m e e s t c e l u i q u e n o u s a v o n s fait c o n n a î t r e : le p a i n n o i r , la s o u p e a u x fèves et à l ' h u i l e et la petite r a t i o n d e v i n . C h a q u e salle a ses c u i s i n i e r s


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BREST ET ROCHEFORT.

p a r t i c u l i e r s , e t t o u t c e m é n a g e d e la c a m b u s e a d'ailleurs

une propreté

relative, dont

Toulon

n ' a p p r o c h e p a s . L e s s a l l e s p l u s v a s t e s s o n t aussi m i e u x aérées ; la vermine y est moins

abon-

d a n t e , e t , m a l g r é t o u t c e l a , l ' é t a t s a n i t a i r e du bagne d e Brest est inférieur à celui d e T o u l o n . S u r d e u x m i l l e h u i t c e n t s c o n d a m n é s , l e s Pères o n t t r o u v é c e n t q u a t r e - v i n g t s malades à l ' h ô p i t a l . A T o u l o n , à p e i n e s'il y e n a v a i t q u a r a n t e s u r les t r o i s m i l l e neuf c e n t s g a l é r i e n s q u i c o m p o s e n t la c h i o u r m e . L ' h u m i d i t é d e s c ô t e s d e B r e t a g n e , les brouillards, les pluies continuelles,

engendrent

les m a l a d i e s . L e s c o r b u t sévit p a r m i l e s c o n d a m n é s , et à c a u s e d e s r a v a g e s q u ' i l e x e r c e , o n a c c o r d e a u x g a l é r i e n s la p e r m i s s i o n d e f u m e r ; on est obligé e n c o r e à d ' a u t r e s p r é c a u t i o n s , mais t o u t e s n e réussissent p a s é g a l e m e n t . Ainsi, ces d e r n i è r e s a n n é e s , o n a v a i t p e n s é a p p o r t e r d e l'amélioration au régime intérieur en revêtant de b i t u m e l e p a v é d e s s a l l e s ; l e r é s u l t a t n ' a p a s été h e u r e u x , l ' a s p h a l t e c o n s e r v e l ' h u m i d i t é e t n e contribue pas p e u à multiplier les maladies. Ce m a u v a i s é t a t s a n i t a i r e force à p r e n d r e d e s s o i n s p a r t i c u l i e r s d e s v i e i l l a r d s . U n e s a l l e , dite d e s Incurables,

l e u r e s t r é s e r v é e . Ils y o n t q u e l q u e s

d o u c e u r s . L a p r i n c i p a l e c o n s i s t e à a v o i r u n lit. Ils n e s o n t p a s p o u r la p l u p a r t a s t r e i n t s à d ' a u t r e s travaux q u ' à c e u x d e s é t o u p i e r s . A T o u l o n , sans q u ' i l soit n é c e s s a i r e d e l e s s o u m e t t r e à u n r è g l e -


BREST ET ROCHEFORT.

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m e n t p a r t i c u l i e r , on se c o n t e n t e d ' a d o u c i r à l e u r égard la s é v é r i t é d e la d i s c i p l i n e e t la d u r e t é d e s travaux. N o u s a v o n s d é j à p a r l é d e s j e u n e s

con-

damnés : on a trouvé m o y e n de p r é p a r e r

pour

eux à B r e s t u n e c i n q u a n t a i n e d e c e l l u l e s ; ils y sont e n f e r m é s la n u i t . L e j o u r , ils t r a v a i l l e n t a v e c leur c o m p a g n o n d e m i s è r e ; et q u a n d les t r a v a u x cessent, cette triste j e u n e s s e t r o u v e a u p r è s

de

ces c e l l u l e s u n q u a r t i e r s p é c i a l m é n a g é à c ô t é d e celui d e s v i e i l l a r d s . N o u s n ' a v o n s p a s b e s o i n d ' i n s i s t e r s u r ce q u e l'aine c h r é t i e n n e d o i t é p r o u v e r e n p r é s e n c e ces d e u x t e r m e s e x t r ê m e s , la v i e i l l e s s e et

de

l'en-

fance, p e r d u e s d a n s l e s m ê m e s v i c e s et r e n f e r m é e s s o u s les m ê m e s v e r r o u x . L e s c h e v e u x b l a n c s chargés d'infamie

sont aussi tristes à voir q u e

cette l a m e n t a b l e p r é c o c i t é d u c r i m e d e v a n ç a n t l'âge d e s p a s s i o n s . Les a u t r e s

condamnés

habitent

indistincte-

m e n t les d i v e r s e s s a l l e s . L e s éprouvés

seuls

ont

un q u a r t i e r s é p a r é . E x c e p t é la c o u l e u r d u b o n net, la d u r é e d e la p e i n e n ' a p p o r t e d u r e s t e a u cune distinction

entre

les

galériens.

Pendant

longtemps, Brest avait été réservé aux c o n d a m n a t i o n s à vie, m a i s c e t t e a t t r i b u t i o n cessé

depuis quelques

années.

spéciale a

Cependant,

cause d e l ' a n c i e n n e c o u t u m e , les g r a n d s

à

crimi-

nels s o n t p l u s n o m b r e u x à B r e s t q u ' à T o u l o n . L'esprit d u b a g n e a u s s i e s t p l u s i r r i t é et p l u s dif-


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BREST ET ROCHEFOBT.

sévé-

ficile. On c o m p r e n d a l o r s la r a i s o n d e la

v é r i l é d e d i s c i p l i n e q u i y r è g n e ; m a i s , c o m m e , il a r r i v e t o u j o u r s , l ' i m p u i s s a n c e d e la j u s t i c e

des

h o m m e s se r é v è l e à c h a q u e i n s t a n t . Les r i g u e u r s s o n t s o u v e n t v a i n e s : elles n e font q u ' e x c i t e r et a n i m e r d a v a n t a g e les c o l è r e s q u ' e l l e s s o n t c h a r gées de r é d u i r e . Les forçats de Toulon ne

font

certainement

ten-

pas

profession

de

grandes

d r e s s e s vis-à-vis d e l e u r s c h e f s , et les m i s s i o n naires ont eu à cet égard de violents ressentiments à réprimer. Rien cependant

n'approchait

de l'exaspération des galériens de Brest, parlant de ceux qu'ils appellent leurs irritation

constante

bourreaux.

Celte

ne p e u t c o n t r i b u e r à

faire

a d o u c i r les r i g u e u r s q u ' i l s souffrent. L e s p u n i t i o n s s o n t p l u s f o r t e s q u ' à T o u l o n ; e l l e s sont p l u s fréq u e n t e s ; l'esprit des c o n d a m n é s ne parait s'en a m é l i o r e r , il s ' e n d u r c i t

pas

p l u t ô t . Ce q u i est

r e d o u t é et efficace à T o u l o n est n é g l i g é et t o m b e e n d é s u é t u d e à B r e s t , o ù il s e m b l e t r o p l é g e r et serait inutile. L a p r i v a t i o n d u v i n , ce p r e m i e r d e g r é d e s p u nitions du bagne, dont l ' a p p r é h e n s i o n ,

avons-

n o u s d i t , e s t si vive à T o u l o n , n ' e s t p r e s q u e

ja-

m a i s p r o n o n c é e à B r e s t , o ù l ' o n a r e c o u r s tout d ' a b o r d a u c a c h o t et à la b a s t o n n a d e . Les

con-

damnés à la d o u b l e c h a î n e s o n t a u s s i p l u s n o m b r e u x . S e l o n les r è g l e m e n t s , à l e u r a r r i v é e au b a g n e , les forçats s o n t t o u j o u r s m i s e n c o u p l e


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BREST ET ROCHEFORT.

pendant q u e l q u e t e m p s ; c e t e m p s se p r o l o n g e à Brest b i e n a u d e l à d e c e l u i q u i e s t e n u s a g e à Toulon. A B r e s t a u s s i , p o u r i m p r i m e r u n e

ter-

reur p l u s g r a n d e , d e u x p i è c e s d e c a n o n s o n t b r a quées s u r c h a c u n e d e s s a l l e s . N o u s n e

voulons

pas p o u s s e r c e r a p p r o c h e m e n t e n t r e les d e u x b a gnes; il e s t i n u t i l e d ' e x a m i n e r si le m é n a g e m e n t dans les p u n i t i o n s , q u ' o n n e s o u p ç o n n e r a i t p a s , il est v r a i , a v a n t d ' a v o i r visité B r e s t , r e n d à T o u lon les p e i n e s p l u s t e r r i b l e s ; o u si l a b e a u t é et la douceur d u c l i m a t d e la P r o v e n c e d i s p o s e n t les hommes plus

favorablement

que ne

sauraient

faire les b r u m e s d e l ' O c é a n ; o u b i e n enfin si v é r i t a b l e m e n t les c r i m i n e l s d e B r e s t s o n t d ' u n e n a ture p l u s p e r v e r s e : t o u j o u r s e s t - i l q u e le n o m b r e des i n d o c i l e s , q u i s'élève à T o u l o n à v i n g t o u trente, m o n t e h a b i t u e l l e m e n t à B r e s t j u s q u ' à p l u s de s o i x a n t e , et la p o p u l a t i o n d e B r e s t e s t d e b e a u coup la m o i n s n o m b r e u s e . L e s p e t i t e s d i f f é r e n c e s qui m a r q u e n t a i n s i la p h y s i o n o m i e d e s ne sont p a s t o u t e s d ' a i l l e u r s d a n s

bagnes

l'application

des r è g l e m e n t s , il e n e s t q u i t i e n n e n t à la d i s p o sition d e s l i e u x . L ' i n t é r i e u r d e s g r a n d e s salles d e B r e s t n ' a p a s l'aspect l u g u b r e d e s salles é t r o i t e s e t d e s p o n t o n s infects d e T o u l o n . L e ramas a u s s i y e s t m o i n s r e poussant. L ' é t e n d u e

a permis de donner

aux

planches s u r l e s q u e l l e s c o u c h e n t l e s c o n d a m n é s une d i s p o s i t i o n m e i l l e u r e . L e s s a l l e s , o u v e r t e s s u r 9


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BREST ET ROCHEFORT.

les d e u x faces d u b â t i m e n t ,

d'un

côté

s u r le

p r é a u q u i s é p a r e le b a g n e d e l ' h ô p i t a l , d e l'autre s u r le p o r t e t la r i v i è r e q u i le f o r m e , s o n t divisées d a n s t o u t e l e u r l o n g u e u r p a r u n e r a n g é e d e pil a s t r e s s o u t e n a n t le p l a n c h e r . D e v a n t c e s larges p i l a s t r e s s o n t p l a c é s les b a n c s s e r v a n t d e lits aux c o n d a m n é s . U n b a n c e s t u n e s o r t e d e c a d r e de bois qui c o m p r e n d deux lits; quinze condamnés p e u v e n t se p l a c e r s u r u n lit. A u m o m e n t d u ramas, les q u i n z e c h a î n e s s o n t a t t a c h é e s à u n même a n n e a u s c e l l é a u p i e d d e c h a q u e lit. L e s chaînes sont

assez longues

pour laisser aux

galériens

q u e l q u e l i b e r t é d e m o u v e m e n t s a u t o u r d u lit où ils s o n t r e t e n u s . Il y a p a r t o u t d e s p r i v i l é g e s , et l ' a r i s t o c r a t i e tend t o u j o u r s à é t e n d r e s e s d r o i t s e t à e x a g é r e r les d i s t i n c t i o n s q u i la s é p a r e n t d e la f o u l e . Un priv i l é g e q u i n e se t r o u v e

p a s à T o u l o n et dont

j o u i s s e n t a B r e s t c e r t a i n s c o n d a m n é s e s t c e l u i de la cabane.

On a p p e l l e a i n s i u n e m a n i è r e d e boîte

e n b o i s , u n e s o r t e d e c e r c u e i l p o u r m i e u x dire, d a n s l e q u e l q u e l q u e s - u n s d e s c o n d a m n é s ont la j o u i s s a n c e d e s ' é t e n d r e et d e d o r m i r a u p r è s de l e u r s c a m a r a d e s r é d u i t s a u lit c o m m u n . Quelq u e s - u n s de ces privilégiés m ê m e d'un serpentin,

petit

matelas

de

s'enrichissent warech

fort

é t r o i t , fort m i n c e e t fort d u r , q u i e s t a u s s i acc o r d é a u x éprouvés. Divers t i t r e s d o n n e n t droit à la p o s s e s s i o n d e s cabanes;

l e s anciens d u bagne


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BREST ET ROCHEFORT.

y ont d e s p r é t e n t i o n s ; l e s d i g n i t a i r e s , les é c r i vains, les payots,

e n t r e a u t r e s (on a p p e l l e

ainsi

en a r g o t c e l u i q u i e s t c h a r g é d e r e m e t t r e à c h a cun sa p a y e ) j o u i s s e n t

surtout de cet

avantage

qui, j o i n t à l e u r s a u t r e s t i t r e s d e c o n s i d é r a t i o n , ne c o n t r i b u e p a s à les r e n d r e m o d e s t e s . Il y a deux cabanes p a r lit : u n e à c h a q u e b o u t . Une d i f f é r e n c e p l u s i m p o r t a n t e , e t q u i p o u r rait avoir d e s r é s u l t a t s p l u s n o t a b l e s q u e t o u t e s celles q u e n o u s v e n o n s d ' é n o n c e r , se t r o u v e d a n s q u e l q u e s facilités a c c o r d é e s a u c u l t e . N o u s a v o n s déjà n o m m é la c h a p e l l e d u b a g n e ; d e s

crucifix

sont e n o u t r e p l a c é s d a n s c h a c u n e d e s s a l l e s . Il y a donc au moins des signes extérieurs du culte ! La c h a p e l l e , il est v r a i , est. d e s p l u s m i s é r a b l e s ; r e l é g u é e s o u s les c o m b l e s d e l'édifice, e l l e n'a d ' a u t r e a r c h i t e c t u r e q u e celle d u p l u s p a u v r e g r e n i e r . L a c h a r p e n t e q u i s o u t i e n t le t o i t y a p paraît s a n s d i s s i m u l a t i o n ; d e s c o r p s d e c h e m i n é e et d i v e r s e s p o u t r e s h o r i z o n t a l e s c o u p e n t e t t r a versent c e t t e t r i s t e nef,

suffisante à p e i n e

pour

c o n t e n i r la m o i t i é d e la c h i o u r m e . En d é c r i v a n t l ' é t a t d ' u n e p a r e i l l e c h a p e l l e , o n ne p e u t r e t e n i r d e t r i s t e s r é f l e x i o n s s u r l ' e s p r i t de n o t r e o r g u e i l l e u s e s o c i é t é ; elle o u b l i e le c u l t e à T o u l o n ; à B r e s t e l l e le loge d ' u n e façon r i d i cule; elle n e p e u t c o n c é d e r a u x i n t é r ê t s q u ' i l r e p r é s e n t e , et a u x i n f l u e n c e s qu'il p e u t e x e r c e r , u n hangar, u n s i m p l e h a n g a r , vaste et d é c e n t ; l ' é t a t


148

BREST ET ROCHEFORT.

d e s e s p r i t s est tel d ' a i l l e u r s d a n s n o s a d m i n i s t r a t i o n s i s s u e s d e s c o n q u ê t e s d e 1 7 8 9 q u ' i l faut les r e m e r c i e r d u g r e n i e r t r o p é t r o i t q u ' e l l e s o n t bien v o u l u d o n n e r a u b o n D i e u . C'est u n privilége, u n e grâce, u n e faveur qui a c o û t é sans aucun d o u t e b e a u c o u p d e p e i n e à o b t e n i r , e t d o n t il faut ê t r e r e c o n n a i s s a n t . C o m b i e n e n effet, parmi n o s p o l i t i q u e s les p l u s h a b i l e s ,

sont

capables

d ' i m a g i n e r , o u s e u l e m e n t d e c o m p r e n d r e qu'il y ait là u n e i n c o n v e n a n c e ; c o m b i e n o n t l ' e s p r i t assez d r o i t et a s s e z j u s t e p o u r a p p r é c i e r o u pour n e p a s c r a i n d r e p e u t - ê t r e les i m p r e s s i o n s q u e les i m p o s a n t e s c é r é m o n i e s d u culte c a t h o l i q u e pourr a i e n t a v o i r s u r les e s p r i t s a b r u t i s o u f é r o c e s qui p e u p l e n t les b a g n e s ? Quoi q u ' i l e n s o i t d e la c h a p e l l e d e B r e s t et de s o n m i s é r a b l e é t a t , le z é l é et c h a r i t a b l e aumônier du bagne de Toulon serait peut-être heureux d ' e n avoir u n e p a r e i l l e à s a d i s p o s i t i o n , et les P è r e s se r é j o u i r e n t d e c e q u ' e l l e l e u r assurait l ' a v a n t a g e d e p o u v o i r d o n n e r a u x g a l é r i e n s , plus i e u r s fois la s e m a i n e , le s a l u t e t la b é n é d i c t i o n d u saint Sacrement. C'est d a n s c e t t e c h a p e l l e q u e les m i s s i o n n a i r e s c o m m e n c è r e n t les e x e r c i c e s d e la m i s s i o n , le m a r d i soir, 8 janvier 1850.


149

BREST ET ROCHEFORT.

IV

Difficultés d e la M i s s i o n .

La m o i t i é d e s f o r ç a t s s e u l e m e n t p e u t ê t r e p r é sente à c e t t e c é r é m o n i e d ' o u v e r t u r e , à l a q u e l l e assistaient, a v e c le c l e r g é d e l a v i l l e , les m i s s i o n naires d u

Sacré-Cœur

d e M a r i e . Ces

derniers

avaient d é j à p r ê c h é a u b a g n e p o u r les fêtes

de

Noël. P e n d a n t la c é r é m o n i e q u i c o m m e n ç a p a r le chant d u Veni, Creator diction

du

e t se t e r m i n a p a r la b é n é -

saint S a c r e m e n t , . des

instructions

étaient a d r e s s é e s d a n s les salles à c e u x d e s forçats q u i n ' a v a i e n t p a s t r o u v é p l a c e d a n s l a c h a pelle.

On

avait

décidé

que

la m o i t i é

chiourme y viendrait ainsi tour à t o u r

de

la

chaque

soir, t a n d i s q u e , d a n s l ' i n t é r i e u r d e s s a l l e s , d e s instructions seraient a d r e s s é e s à l'autre m o i t i é . C e p e n d a n t si la c h a p e l l e é t a i t t r o p p e t i t e

pour

contenir t o u s les g a l é r i e n s , les salles é t a i e n t t r o p vastes p o u r q u e la voix d ' u n m i s s i o n n a i r e p u t y être e n t e n d u e d e p a r t o u t . L e s P è r e s d u r e n t d o n c , durant les p r e m i e r s j o u r s ,

se m u l t i p l i e r , p o u r

ainsi d i r e , et a p r è s a v o i r fait u n e p r e m i è r e i n s truction, ils s'en a l l a i e n t e n faire u n e s e c o n d e et une t r o i s i è m e a u x d i v e r s e s e x t r é m i t é s d e la s a l l e .


150

BREST ET ROCHEFORT.

A u b o u t d e p e u d e t e m p s n é a n m o i n s les p r e m i e r s renforts arrivèrent, p u r e n t a v o i r lieu

et les d i v e r s e s i n s t r u c t i o n s

simultanément.

On c o m m e n ç a

a u s s i c o m m e à T o u l o n les i n s t r u c t i o n s d u matin. L o r s q u e les m i s s i o n n a i r e s f u r e n t e n

nombre

suffisant, ils r e n o n c è r e n t m ê m e à r é u n i r c h a q u e s o i r d a n s la c h a p e l l e u n e p a r t i e d e s c o n d a m n é s , e t ils p r é f é r è r e n t s'en t e n i r à l ' o r d o n n a n c e qui a v a i t si b i e n r é u s s i à T o u l o n ; s e u l e m e n t à cause d e la g r a n d e u r d e s s a l l e s , il y e u t t r o i s P è r e s aff e c t é s à c h a c u n e d ' e l l e s ; les c o n d a m n é s e u r e n t , e n o u t r e , u n e fois p a r

s e m a i n e , le m a r d i et le

j e u d i , u n e i n s t r u c t i o n c o m m u n e à la c h a p e l l e et la b é n é d i c t i o n d u s a i n t S a c r e m e n t . E n

même

t e m p s , l e s i n d o c i l e s , l e s i n c u r a b l e s , les j e u n e s g e n s d e s c e l l u l e s , l e s m a l a d e s , les i n f i r m i e r s de l'hôpital

et c e u x d e C l e r m o n t - T o n n e r r e

leurs missionnaires

particuliers.

eurent

La p a r o l e de

D i e u é t a i t d i s t r i b u é e a v e c p r o d i g a l i t é , et t o u s les P è r e s m e t t a i e n t à p a r v e n i r a u x c œ u r s d e s cond a m n é s u n d é v o u e m e n t et u n e p e r s é v é r a n c e bien c a p a b l e s d e faire r u g i r l ' e n f e r , e t d ' a s s u r e r , sous l e s b é n é d i c t i o n s d e D i e u , le t r i o m p h e d e la vérité. Cependant,

tandis

q u ' i l s se d é p e n s a i e n t

de

t o u t e s m a n i è r e s , et q u e t a n t d e p r i è r e s d o n t nous a v o n s p a r l é s o u t e n a i e n t l e u r s efforts, a p r è s déjà p l u s i e u r s j o u r s d e f a t i g u e , ils n ' a p e r c e v a i e n t auc u n s y m p t ô m e c o n s o l a n t , e t l e u r s t r a v a u x parais-


151

BREST ET ROCHEFORT.

saient d e v o i r r e s t e r s a n s r é s u l t a t s . L ' â m e

d'un

Jésuite n ' e s t p a s faite, il e s t v r a i , d e f a ç o n à se décourager d a n s les œ u v r e s gloire de D i e u , ad majorem devant les h o m m e s

q u i i n t é r e s s e n t la

Dei gloriam.

Le s u c c è s

n ' e s t r i e n , Dieu e n t e n d sa

gloire à sa m a n i è r e . Il p e u t la t i r e r d e s

sueurs

inutiles, q u ' i l laisse ses s e r v i t e u r s v e r s e r s u r u n e terre i n g r a t e , t o u t a u s s i b i e n q u e d e s p l u s b e l l e s m o i s s o n s , d o n t il l u i p l a î t p a r f o i s d e

récompen-

ser l e u r z è l e ; l ' i m p o r t a n t p o u r les o u v r i e r s e n t r é s à son s e r v i c e e s t d e n e p o i n t se d é c o u r a g e r , et d'accomplir b r a v e m e n t leur besogne q u o t i d i e n n e . C'est a u m a î t r e q u ' i l a p p a r t i e n t d e c o m b i n e r et d ' a c c o m m o d e r les c h a n c e s d u s u c c è s ;

l'ouvrier

fait sa t â c h e e t r e ç o i t s o n s a l a i r e . On n e lui d e m a n d e r i e n d e p l u s . N é a n m o i n s les c œ u r s o n t leurs a n g o i s s e s ; la c h a r i t é les r e n d pour c e u x q u i s o n t a v i d e s d u quand

poignantes

salut des â m e s ,

ils l e s t r o u v e n t i n d i f f é r e n t e s e t

glacées

pour l e u r s a l u t . Q u e l s é t a i e n t d o n c les s e n t i m e n t s de d o u l e u r d e s P è r e s , i m p u i s s a n t s à faire p é n é trer u n p e u d e l u m i è r e et de v é r i t é a u

milieu

des h o n t e s d u b a g n e ? L ' e s p é r a n c e n e l e s a b a n d o n nait p a s , et loin d e r a l e n t i r l e u r s efforts, ils m u l tipliaient l e u r s f a t i g u e s ,

ils a u g m e n t a i e n t

n o m b r e , ils p e r s é v é r a i e n t d a n s l e u r

leur

entreprise,

ils ne v o u l a i e n t l a i s s e r a u c u n p o i n t d e la f o r t e resse d e s d é m o n s q u i n ' e û t é t é a t t a q u é à d i v e r s e s reprises.


152

BREST ET ROCHEFORT.

Ce n ' é t a i t p a s q u e l e s c o n d a m n é s c h e r c h a s s e n t à l e u r m a n q u e r en q u o i q u e c e fût; ils se conduis a i e n t a v e c c o n v e n a n c e ; ils é c o u t a i e n t paisiblem e n t les i n s t r u c t i o n s : m a i s ils r e s t a i e n t vis-à-vis d e s P è r e s d a n s u n e r é s e r v e à l a q u e l l e il é t a i t imp o s s i b l e d e r i e n c o m p r e n d r e . A T o u l o n , on avait e u q u e l q u e c h o s e à v a i n c r e , a u p r e m i e r abord, n o u s l'avons d i t ; m a i s o n n ' a v a i t r i e n v u d e semb l a b l e à ce q u i se p a s s a i t à B r e s t . L a c u r i o s i t é ne s e m b l a i t m ê m e p a s é v e i l l é e , et l e s m i s s i o n n a i r e s n e s a v a i e n t c o m m e n t e x p l i q u e r la t i m i d i t é et la g ê n e q u i se m a n i f e s t a i e n t

e n l e u r p r é s e n c e . Il y

avait bien q u e l q u e s m e s u r e s de discipline capab l e s d e m e t t r e u n p e u d ' o b s t a c l e à la simplicité d e l e u r s r a p p o r t s . On a v a i t , p a r e x e m p l e , p o u r d e s r a i s o n s d e p o l i c e et d e b o n o r d r e , j u g é conv e n a b l e d e m e t t r e l e s c o n d a m n é s a u ramas

pen-

d a n t la d u r é e d e s i n s t r u c t i o n s . Ce p o u v a i t être u n i n c o n v é n i e n t , m a i s insuffisant,

e n t o u t cas.

p o u r m o t i v e r la r é s e r v e d o n t n o u s p a r l o n s ; il était

largement

c o m p e n s é p a r la facilité dont

j o u i s s a i e n t les m i s s i o n n a i r e s d e p é n é t r e r à toute h e u r e d u j o u r d a n s l ' i n t é r i e u r d u b a g n e . On y e n t r e s a n s t r a v e r s e r l ' a r s e n a l ; ils é t a i e n t ainsi délivrés d e t o u t e s les e x i g e n c e s q u e les r è g l e m e n t s des arsenaux leur avaient imposées à Toulon : ils p r o f i t a i e n t d e c e t t e l i b e r t é p o u r p a s s e r la m a j e u r e p a r t i e d u j o u r d a n s les salles d e s c o n d a m n é s ; et c e p e n d a n t , d a n s c e s p r e m i e r s t e m p s , ils


BREST ET ROCHEFORT.

153

ne p a r a i s s a i e n t r i e n g a g n e r d e l e u r c o n f i a n c e . A leur e n t r é e ,

p l u s i e u r s g a l é r i e n s se r e t i r a i e n t à

l'autre b o u t d e la s a l l e , e t , q u a n d ils é t a i e n t a u ramas, il y e n avait q u i s ' é l o i g n a i e n t d e s m i s s i o n naires d e t o u t e la l o n g u e u r d e l e u r c h a î n e . On n e r e c o n n a i s s a i t

pas

là c e p e n d a n t

l'in-

fluence d e c e u x q u e l e s c o n d a m n é s a p p e l l e n t les grands bonnets e t q u e l ' a u t o r i t é n o m m e l e s citrants.

récal-

Ce s o n t les v é r i t a b l e s chefs d u b a g n e . Ils

y d o n n e n t le t o n , p o u r a i n s i d i r e , et s o n t les s o u tiens d e c e t t e l u t t e , p l u s e n v e n i m é e à B r e s t q u ' à T o u l o n , q u e les f o r ç a t s f o m e n t e n t t o u j o u r s c o n tre l ' a d m i n i s t r a t i o n e t la s o c i é t é t o u t e n t i è r e , q u e cette a d m i n i s t r a t i o n r e p r é s e n t e à l e u r s y e u x . L e s grands

bonnets

n'avaient rien à alléguer contre

les m i s s i o n n a i r e s et n e s o n g e a i e n t p a s à l e u r faire opposition. Ce q u ' o n p o u v a i t d é m ê l e r d ' a i l l e u r s d a n s les allures d e s f o r ç a t s p a r a i s s a i t p l u t ô t i n s p i r é p a r la crainte q u e p a r la h a i n e . Q u a n d u n d e c e s m a l h e u r e u x a v a i t à a d r e s s e r l a p a r o l e o u à faire u n e réponse à u n d e s P è r e s , c'était d ' u n e

manière

furtive, r a p i d e , i n q u i è t e , d o n t la r a i s o n n e fut connue q u e p l u s t a r d . L a v o i c i : E n 1 8 4 7 , M. l ' a b b é L a r o q u c , a l o r s a u m ô n i e r des I n v a l i d e s , et q u i a s u r t o u t e x e r c é s o n zèle e n faveur d e s c o n d a m n é s , a v a i t , à l ' a i d e d e p l u s i e u r s collaborateurs, donné au bagne

de

Brest

une

mission q u i e u t u n g r a n d r e t e n t i s s e m e n t et u n 9.


154

BREST ET ROCHEFORT.

h e u r e u x s u c c è s : d o u z e c e n t s g a l é r i e n s en profit è r e n t p o u r se r é c o n c i l i e r a v e c D i e u . Or, les forç a t s é t a i e n t c o n v a i n c u s q u e t o u s c e u x d ' e n t r e eux qui, dans cette c i r c o n s t a n c e , avaient voulu user des moyens de salut qui

leur

avaient ensuite été traités par

étaient

offerts,

l'administration

b e a u c o u p p l u s d u r e m e n t q u e les a u t r e s . Ils n e se plaignaient pas seulement du n o m a j o u t é à t o u t e s les i n j u r e s q u ' o n

d'hypocrites leur

adresse

j o u r n e l l e m e n t , car t o u t e p o l i t e s s e n ' e s t p a s e x a c l e m e n t g a r d é e vis-à-vis des g a l é r i e n s ; cela n ' é t o n n e r a p e r s o n n e , et il n ' y a p a s l i e u d e s'y a p p e s a n t i r . Mais e n r a p p e l a n t les griefs d e s forçats, il n o u s s e r a b i e n p e r m i s d e r e m a r q u e r c o m b i e n l ' o u b l i d e la p r a t i q u e r e l i g i e u s e r e n d l a p l u p a r t d e s h o m m e s i n t o l é r a n t s e t i n j u s t e s e n v e r s c e u x qui s'essayent à remplir leurs devoirs de chrétiens. Si ce s o n t d e s f o r ç a t s q u i s ' a v i s e n t d e c e t t e belle p r é t e n t i o n d e v o u l o i r faire l e u r s a l u t , le bel esprit p o l i t i q u e , p h i l o s o p h e o u é c o n o m i s t e q u i se glisse p a r t o u t d e n o s j o u r s , m ê m e d a n s les a d m i n i s t r a t i o n s , les d i r e c t i o n s , e t j u s q u e d a n s les p l u s petits e m p l o i s d e s b a g n e s e t d e s p r i s o n s , ce b e l esprit a j o u t e e n c o r e q u e l q u e c h o s e à s o n m é p r i s et à s o n i n j u s t i c e . Il o u b l i e si f a c i l e m e n t , e n

effet,

q u e les m a l h e u r e u x s o n t d e s h o m m e s , q u ' i l s ont d e s â m e s à s a u v e r , a c c e s s i b l e s à la v é r i t é , capab l e s d e c o m p r e n d r e et m ê m e d ' e m b r a s s e r g é n é r e u s e m e n t l e u r s d e v o i r s . C'est l e p r o g r è s et la


155

BREST ET ROCHEFORT.

d o c t r i n e d e la l i b e r t é m o d e r n e d ' e x i g e r d a v a n tage d e c e u x d o n t la c o n d i t i o n e s t p l u s m i s é r a b l e , et q u e l ' o p p r o b r e c o u v r e d a v a n t a g e ; le c œ u r , la j e u n e s s e , t o u t e la vie d e s c o n d a m n é s o n t é t é la proie d e s p a s s i o n s l e s p l u s a t r o c e s o u les p l u s infâmes, et on exigerait d'eux qu'ils fussent en un i n s t a n t t r a n s f o r m é s d ' u n e m a n i è r e c o m p l è t e . La s a g e s s e d u d i x - n e u v i è m e s i è c l e i g n o r e q u e la vie e n t i è r e e s t u n e l u t t e , o u elle p a r a i t c r o i r e q u e dans c e t t e l u t t e l ' â m e e s t d ' a u t a n t p l u s f a c i l e m e n t triomphante q u e les passions sont plus perverses et p l u s o d i e u s e s . On se f a b r i q u e d ' a i l l e u r s d e l é g i t i m e s r a i s o n s d e j u g e r d e l a s o r t e : et c o m m e toute l ' i n v e n t i o n h u m a i n e e s t i m p u i s s a n t e à r e d r e s s e r e t à a m é l i o r e r les n a t u r e s c r i m i n e l l e s q u i p e u p l e n t le b a g n e , o u p r o c l a m e q u e r i e n n e les saurait l o u c h e r , leur

essence,

qu'elles

sont

méchantes

dans

condamnées sans rémission,

que tout ce qui p o u r r a se manifester

en

et

elles

de b o n s s e n t i m e n t s n e p e u t ê t r e q u e feinte

et

hypocrisie. La r e l i g i o n c h r é t i e n n e r e p o u s s e d e p a r e i l s p r é j u g é s . E l l e n ' e x c l u t p e r s o n n e d e ses d i v i n e s e s p é r a n c e s . Elle c o n n a î t le c œ u r d e l ' h o m m e , e l l e veut en g u é r i r les p l a i e s ; m a i s elle sait q u e la g u é rison p o u r r a ê t r e l o n g u e e t p r é s e n t e r b i e n d e s r e c h u t e s ; e l l e n e se d é c o u r a g e d o n c p o i n t , elle a des m i s é r i c o r d e s p o u r t o u t e s les d o u l e u r s ,

et

tout e n r e s p e c t a n t les s é v é r i t é s d e la j u s t i c e

hu-


156

BREST ET ROCHEFORT.

m a i n e , elle d e m a n d e p l a c e p o u r les i n é p u i s a b l e s et d i v i n e s c o m p a s s i o n s . Les galériens étaient persuadés que l'administration d u b a g n e avait voulu d i m i n u e r cette miséricorde

o u p l u t ô t avait c h e r c h é à y

trouver

u n i n s t r u m e n t et u n e o c c a s i o n d e r i g u e u r s . Ils étaient convaincus que ceux d'entre e n x , q u i , en

1847 a v a i e n t r é p o n d u

à l'appel

d e la

s é r i c o r d e , avaient eu à subir de d u r e s

mi-

aggra-

v a t i o n s a u x p e i n e s d é j à si f o r t e s d u b a g u e , t o u t e s l e s fois q u e d e p u i s c e t t e é p o q u e ils l e s a v a i e n t encourues. On a s o u v e n t c r i t i q u é et r a i l l é l e s a d m i n i s t r a l i o n s c o n t e m p o r a i n e s ; o n a p u les t r o u v e r ridicules, jalouses, injustes,

inexpérimentées

ou

m a l a d r o i t e s e n b i e n d e s c i r c o n s t a n c e s ; le p r o g r è s d e s l u m i è r e s et la g l o i r e d e la c i v i l i s a t i o n les a v e u g l e n t s o u v e n t ; m a i s il n ' y p a s l i e u d e les s o u p ç o n n e r d ' ê t r e o d i e u s e s et a t r o c e s : le p l u s s o u v e n t , q u a n d e l l e s font l e m a l , c ' e s t s a n s le savoir.

Les

systèmes

contemporains

justifient

t o u t , et l e u r n i a i s e r i e c r o i t t r o u v e r j e n e sais quoi d e s a g e et d e j u d i c i e u x à la c o n d u i t e d o n t les c o n d a m n é s du b a g n e de Brest accusaient l'admin i s t r a t i o n . C e u x - c i é t a i e n t s i n c è r e s d ' a i l l e u r s , et d a n s l e u r s p r é j u g é s , ils h é s i t a i e n t à c o m m u n i q u e r a v e c les m i s s i o n n a i r e s , d e c r a i n t e d ' ê t r e sig n a l é s à l ' a u t o r i t é e t d e d e v e n i r l ' o b j e t d e ses sévices.


157

BREST ET ROCHEFORT.

C'était là le p r i n c i p a l o b s t a c l e d e la m i s s i o n ; les P è r e s n ' a v a i e n t a u c u n m o y e n d ' e n r u i n e r l e f o n d e m e n t . Ils e n i g n o r è r e n t m ê m e pendant plusieurs j o u r s ,

et ils

l'existence

s'appliquaient,

sans e n a v o i r d é m ê l é l a c a u s e , à v a i n c r e

celte

réserve. C h a c u n s'y p r i t d e s o n m i e u x . L e s d i s tributions d'objets de p i é t é , d'images et de m é dailles s e r v i r e n t à faire a p p r o c h e r l e s

condam-

nés , et d o n n è r e n t

adresser

occasion

de leur

q u e l q u e s p a r o l e s . L e s g r a n d s d é s i r s et la j o i e d e posséder ces petits objets, q u e témoignaient ces pauvres gens, e n g a g è r e n t u n des Pères à traiter ces n a t u r e s p e r v e r t i e s et c o r r o m p u e s c o m m e o n traite d e t o u t p e t i t s e n f a n t s . Il p r o p o s a i t

une

question de religion ou de c a t é c h i s m e , et p r o m e t tait u n e i m a g e à c e l u i q u i la r é s o u d r a i t . L e s p a u vres f o r ç a t s se l a i s s è r e n t p r e n d r e à ce l é g e r a p p â t ; p e u à p e u ils se r a s s e m b l è r e n t a u t o u r d u P è r e , suivirent s e s q u e s t i o n s , c h e r c h a n t à e n

com-

p r e n d r e le s e n s , et q u a n d ils c r o y a i e n t a v o i r b i e n r é p o n d u , ils a v a n ç a i e n t v i v e m e n t la m a i n saisir l e u r i m a g e , q u i n e l e u r é t a i t p a s néanmoins

s a n s e x p l i c a t i o n s ni

pour livrée

commentaires.

Toutefois l e s q u e s t i o n s à é c l a i r c i r é t a i e n t

bien

n o m b r e u s e s , e t la p l u s b e l l e c o l l e c t i o n d ' i m a g e s et d e m é d a i l l e s n ' a u r a i t p u suffire

à les p a s s e r

t o u t e s e n r e v u e . Il fallut a v o i r r e c o u r s à d ' a u t r e s i n d u s t r i e s : q u e l q u e s - u n e s p a r a î t r a i e n t assez s i n g u l i è r e s et f e r a i e n t p e u t - ê t r e s o u r i r e si l e u r bi-


138

BREST ET ROCHEFORT.

zarrerie m ê m e ne r e n d a i t plus t o u c h a n t e encore l a c h a r i t é q u i e n fut le m o b i l e . U n P è r e se m i t à découper

d e s s i l h o u e t t e s , e t les c o n d a m n é s se

r a p p r o c h è r e n t b i e n t ô t d e l ' o u v r i e r d o n t ils a d m i r a i e n t la p r e s t e s s e e t le t a l e n t . L e b o n P è r e ne s'était p a s e n c o r e d o u t é q u e l ' a r t d e d é c o u p e r des s i l h o u e t t e s p o u r r a i t j a m a i s s e r v i r à c o n v e r t i r les âmes. U n d e ses c o n f r è r e s , q u e l q u e p e u j a l o u x peut-ê t r e d e ce s u c c è s , v o u l u t u t i l i s e r u n t a l e n t p l u s sérieux,

et lit p l a c e r

un h a r m o n i u m

dans

salle : il y fit m e r v e i l l e s , n o n - s e u l e m e n t

sa

pour

vaincre cette première réserve des condamnés, m a i s p l u s t a r d e n c o r e p o u r r e m u e r et t o u c h e r l e u r s â m e s . Il s ' a p p l i q u a à f o r m e r d e s c h œ u r s , et l e s c o n d a m n é s s'y p r ê t è r e n t p e u à p e u . Des m o y e n s a n a l o g u e s é t a i e n t e m p l o y é s d a n s l e s a u t r e s s a l l e s : c h a c u n a g i s s a i t s e l o n s o n inspiration;

o n se f a m i l i a r i s a i t a i n s i les u n s avec

l e s a u t r e s ; les c o n d a m n é s c o m m e n ç a i e n t à m o n trer de véritables sentiments de reconnaissance. Ils é t a i e n t t o u c h é s d u d é v o u e m e n t d e s P è r e s : ils voyaient avec a d m i r a t i o n d e u x d ' e n t r e e u x passer t o u t e la j o u r n é e d a n s l ' i n t é r i e u r d e l ' h ô p i t a l , vis i t e r t o u r à t o u r les l i t s , i n s t r u i r e e t c o n s o l e r chaque malade : l'obstacle n é a n m o i n s subsistait t o u j o u r s . La c r a i n t e p e s a i t d e t o u t s o n p o i d s s u r t o u t e s les r e l a t i o n s d e s g a l é r i e n s a v e c l e s m i s s i o n n a i r e s . Q u a n d les c o n d a m n é s c r o y a i e n t n ' ê t r e


159

BREST ET ROCHEFORT.

pas a p e r ç u s , q u a n d ils p e n s a i e n t p o u v o i r e n s û reté o u v r i r l e u r s c œ u r s : « Q u e v o u l e z - v o u s , d i saient-ils, a l l e r à la c o m m u n i o n , p o u r n o u s c ' e s t aller à la b a s t o n n a d e ! » L e s m i s s i o n n a i r e s n ' a vaient c e p e n d a n t p a s e n c o r e p a r l é d e s a c r e m e n t s : c o m m e à T o u l o n ils a v a i e n t c r u d e v o i r s ' a b s t e n i r de c e s

matières pendant

les q u i n z e

premiers

j o u r s ; m a i s les f o r ç a t s s a v a i e n t b i e n o ù ils e n voulaient v e n i r . — P e i n e

inutile, peine p e r d u e ,

Monsieur l ' a b b é , disait l'un d ' e u x , l'obstacle n e vient p a s d e n o u s , n o u s n e d e m a n d e r i o n s

pas

mieux q u e d e suivre vos conseils ; pas u n ne r e fuserait d e v o u s é c o u t e r ; m a i s , si m i s é r a b l e s q u e n o u s s o y o n s , il f a u t v i v r e e n c o r e , e t c e n ' e s t p a s vivre q u e d e vivre s o u s l e s c o u p s ! L e

condamné

qui fait ses d e v o i r s r e l i g i e u x , é c r i v a i t u n a u t r e , est p o u r la p l u s l é g è r e f a u t e p u n i a u t r i p l e d e celui q u i se r e f u s e à t o u t a c t e d e r e l i g i o n . On é t a i t

loin de

l'ouverture des c œ u r s , qui

avait r é g n é t o u t le t e m p s d e la p r e m i è r e m i s sion u n e fois q u ' o n s ' é t a i t c o n n u d e p a r t et d ' a u t r e . L e s m i s s i o n n a i r e s r e c e v a i e n t à la

dérobée

ces é t r a n g e s c o n f i d e n c e s q u i les c o n f o n d a i e n t , e t , en r e c o n n a i s s a n t la n a t u r e d e l ' o b s t a c l e

qu'ils

avaient d e v a n t e u x , ils s e d e m a n d a i e n t c o m m e n t ils p o u r r a i e n t le s u r m o n t e r et le v a i n c r e . La t e r r e u r empêchait

q u i d o m i n a i t les c o n d a m n é s

même

de prendre

part aux

les

divers

offices. Ils y a s s i s t a i e n t d é c e m m e n t , m a i s ils a u -


160

BREST ET ROCHEFORT.

raient craint de r é p o n d r e aux prières. Comment croire au succès d ' u n e mission où on ne prie p a s ! Selon

la r e c o m m a n d a t i o n

d u T. R.

Père

g é n é r a l , les m i s s i o n n a i r e s n e se d é c o u r a g e a i e n t p a s n é a n m o i n s . Ils r e s t a i e n t f e r m e s à l e u r p o s t e , a t t e n d a n t le s e c o u r s d e Dieu s e u l , e t c o m p r e n a n t q u ' i l n ' y avait a u c u n e

espérance

humaine

de

vaincre une résistance basée sur de tels motifs. A u s s i la P r o v i d e n c e

se c h a r g e a d e l e v e r e l l e -

m ê m e l'obstacle; e t , selon ses a d m i r a b l e s lois, t i r a n t le b i e n d e l ' e x c è s d u m a l , elle s u t t o u r n e r a u profit d e la m i s s i o n les m a u v a i s e s d i s p o s i t i o n s qui l'accueillaient à son d é b u t . L'influence d e s missionnaires était insensible, s i n o n n u l l e ; les a l l u r e s d u b a g n e n ' é t a i e n t

pas

c h a n g é e s , la p r é s e n c e d e s P è r e s n ' a v a i t a r r ê t é ni l e s s c a n d a l e s ni les v i o l e n c e s d o n t il e s t s o u v e n t le t h é â t r e . L e m a r d i 15 j a n v i e r , p l u s i e u r s

galé-

r i e n s se p r i r e n t d e d i s p u t e à l ' o c c a s i o n d ' u n m o r ceau de p a i n ; et l'un d'eux frappa son c a m a r a d e d'un coup de couteau

d a n s le v e n t r e . On t r a n s -

p o r t a le b l e s s é à l ' h o s p i c e , le c o u p a b l e fut m i s a u cachot. Quelques instants après cette catastrophe, l e s c o n d a m n é s d e la salle o ù elle avait e u lieu é t a i e n t à la c h a p e l l e p o u r l ' i n s t r u c t i o n h e b d o m a d a i r e . Le P è r e L a v i g n e r e c o m m a n d a à l e u r s p r i è r e s la v i c t i m e et le c o u p a b l e . On r é c i t a u n et u n Ave, Maria

Pater

à c e t t e i n t e n t i o n ; D i e u se s e r v i t

d e c e t t e t e r r i b l e c i r c o n s t a n c e p o u r d e s c e l l e r les


BREST ET ROCHEFORT.

161

lèvres d e s c o n d a m n é s ; la p r i è r e e n s o r t i t c e soirlà é m u e et f e r v e n t e . L e l e n d e m a i n , à l ' i n s t r u c tion d u m a t i n et d u soir, d a n s la salle o ù le c r i m e s'était a c c o m p l i , le P è r e d é f e n d i t le c h a n t

des

c a n t i q u e s et le r e m p l a ç a p a r u n Pater et u n

Ave.

A ce m o m e n t e n c o r e , les c o n d a m n é s

s'unirent

dans u n e p r i è r e c o m m u n e et r e c u e i l l i e : ce fut le p r e m i e r s i g n e d e c o n s o l a t i o n , le p r e m i e r s y m p t ô m e f a v o r a b l e q u e les m i s s i o n n a i r e s

reconnu-

rent. A p a r t i r d e c e j o u r , les c o n d a m n é s

conti-

n u è r e n t à se m ê l e r a u x p r i è r e s d e s e x e r c i c e s et à r é p o n d r e p l u s f r a n c h e m e n t q u ' i l s n ' a v a i e n t fait jusqu'alors. Ils r e s t a i e n t c e p e n d a n t t o u j o u r s d a n s u n e r é serve

extrême

vis-à-vis d e s m i s s i o n n a i r e s ,

l'administration,

et

v o u l a n t e s s a y e r d e c h a s s e r le

f a n t ô m e d e v a n t l e q u e l o n les v o y a i t s ' a r r ê t e r , c r u t devoir p u b l i e r u n o r d r e d u j o u r p o u r c o m b a t t r e cette f â c h e u s e i m p r e s s i o n , d i s s i p e r les c r a i n t e s et a s s u r e r l e s c o n d a m n é s q u e l e u r s c o m m u n i c a tions a v e c les m i s s i o n n a i r e s ,

l'accomplissement

de l e u r s d e v o i r s e t la p r a t i q u e d e s

sacrements

n ' a v a i e n t j a m a i s p u a p p o r t e r et n ' a p p o r t e r a i e n t jamais d'aggravation aux peines qu'ils pouvaient e n c o u r i r . Il y a v a i t t r o p d ' a i g r e u r , d e c o l è r e et d ' i r r i t a t i o n c o n t r e les a u t o r i t é s d u b a g n e , p o u r q u e c e s a s s u r a n c e s p u s s e n t a v o i r la m o i n d r e i n fluence s u r les e s p r i t s d e s g a l é r i e n s . Ils p e r s é v é r è r e n t , m a l g r é t o u t e s les p r o t e s t a t i o n s c o n t r a i r e s ,


162

BREST ET ROCHEFORT.

à m a i n t e n i r la v é r i t é d e ce q u ' i l s a v a i e n t dit sur le p a s s é , et à e x p r i m e r d e s t e r r e u r s p o u r l'avenir. Les convictions étaient t e l l e m e n t fermes que les missionnaires ne p u r e n t pas m ê m e

s'arrêter

à e s s a y e r d e les c o m b a t t r e . C e t t e h o r r i b l e t e n t a t i o n p e r s i s t a t o u t le t e m p s d e la m i s s i o n . T o u j o u r s les c o n d a m n é s r e s t è r e n t p e r s u a d é s q u e le c o m m e n c e m e n t d ' u n e m e i l l e u r e vie s e r a i t le c o m m e n c e m e n t d e s s é v i c e s d e l ' a u t o r i t é ; l ' a v e n i r seul p o u r r a l e u r ô t e r c e t t e p e n s é e . E l l e a j o u t a i t é t r a n g e m e n t à t o u t e s les o p p o s i t i o n s q u e les p a s s i o n s p o u v a i e n t s u s c i t e r d a n s le fond d e s â m e s c o n t r e les e n s e i g n e m e n t s d e la v é r i t é . U n a c t e d e l ' a d m i n i s t r a t i o n e x c i t a e n c o r e les c o l è r e s et s e m b l a c o n f i r m e r les d é f i a n c e s . Il d e vait c o n t r i b u e r p a r c o n s é q u e n t à a f f e r m i r

les

c o n d a m n é s d a n s l e u r é l o i g n e m e n t d e s s o u r c e s du s a l u t . L a P r o v i d e n c e s'en s e r v i t a u c o n t r a i r e p o u r l e u r d o n n e r la f o r c e d e r e c o u r i r a u m o y e n de t r i o m p h e r d e l ' o b s t a c l e q u i les a r r ê t a i t . L e s P è r e s a v a i e n t c r u p o u v o i r p r e n d r e à Brest les libertés d'allures qui leur avaient été accord é e s à T o u l o n . On sait c o m b i e n l e s c o n d a m n é s d e ce d e r n i e r b a g n e t r o u v a i e n t d e d o u c e u r à c o m m u n i q u e r p a r é c r i t a v e c les m i s s i o n n a i r e s , et on se r a p p e l l e les e x t r a i t s q u e n o u s a v o n s c i t é s de ces t o u c h a n t e s c o r r e s p o n d a n c e s . Dans des relat i o n s p a r e i l l e s à c e l l e s q u i s ' é t a b l i s s a i e n t e n t r e les RR. P è r e s et les c o n d a m n é s , o n c o n ç o i t q u ' u n e


163

BREST ET ROCHEFORT.

telle l i b e r t é é t a i t d e d r o i t n a t u r e l , et les a u t o r i t é s de T o u l o n e n a v a i e n t i n v i o l a b l e m e n t r e s p e c t é l e secret; elles a v a i e n t s a n s d o u t e p e n s é q u ' i l p o u vait p r o c u r e r

aux

missionnaires

des

facilités

p o u r a c c o m p l i r l e u r œ u v r e , e t le s u c c è s l e u r e n paraissait t r o p p r é c i e u x p o u r q u ' e l l e s n e c r a i g n i s s e n t p a s d ' e n affaiblir les m o y e n s . L e s i n t e n tions d e s a u t o r i t é s d u b a g n e d e B r e s t é t a i e n t , on n ' e n p e u t néanmoins

douter,

sont f o r m e l s , du b a g n e

tout aussi excellentes ;

les r è g l e m e n t s , sans

et a u c u n e

à ce

lettre

qu'il

paraît,

ne doit

sortir

a v o i r p a s s é s o u s les y e u x

du

commissaire. Il a r r i v a d o n c q u ' u n d e s c o n d a m n é s r e m i t u n e l e t t r e à u n P è r e q u i n e fit p a s d e difficulté

pour

la r e c e v o i r . L ' a d j u d a n t d e s e r v i c e r a p p e l a a u m i s s i o n n a i r e la s é v é r i t é d e la c o n s i g n e et l ' i m p o s s i bilité o ù il é t a i t d e l a l a i s s e r e n f e i n d r e . Le m i s sionnaire, t o u t en d é c l a r a n t qu'il était prêt à se soumettre

aux

prescriptions

des

règlements,

r a p p e l a la l i b e r t é d o n t il a v a i t j o u i à T o u l o n ; e t l'autorité s u p é r i e u r e du bagne

fut s a i s i e d e sa

prétention. Nous avons parlé de l'esprit

rigou-

reux qui p r é s i d e à ses décisions. Elle ne c r u t pas p o u v o i r e n f r e i n d r e la l e t t r e d e s r è g l e m e n t s : elle p u b l i a , à c e t effet, d a n s l ' i n t é r i e u r d u b a g n e , un o r d r e d u j o u r d é f e n d a n t d e r e m e t t r e a u c u n écrit e n t r e les m a i n s d e s m i s s i o n n a i r e s , et e n j o i g n a n t d e faire p a s s e r t o u t e s les l e t t r e s q u i

leur


164

BREST ET ROCHEFORT.

s e r a i e n t a d r e s s é e s p a r les b u r e a u x d u c o m m i s s a i r e o ù elles d e v r a i e n t , c o m m e les a u t r e s , être marquées à l'intérieur du cachet de

l'adminis-

tration. C e t t e m e s u r e e x a s p é r a les c o n d a m n é s ; d a n s l e u r p e n s é e elle faisait p a r t i e d e ce s y s t è m e q u ' i l s supposaient

à l'administration,

de vouloir

les

é l o i g n e r d e s m i s s i o n n a i r e s . — A h ! on n e veut p a s q u e n o u s l e u r é c r i v i o n s , r é p é t a i t - o n d a n s les s a l l e s , e h b i e n ! n o u s les v e r r o n s , n o u s l e u r p a r l e rons, nous nous confesserons m ê m e , ajoutait-on a u m i l i e u d e l ' i r r i t a t i o n , s a n s t r o p savoir la val e u r d e ce q u ' o n d i s a i t . E t d e fait, c e t t e r é s e r v e , que

les p r é v e n a n c e s d e s m i s s i o n n a i r e s

avaient

à p e i n e e n t a m é e d e p u i s q u i n z e j o u r s , t o m b a de ce m o m e n t . L e s f o r ç a t s a g i r e n t d é s o r m a i s

avec

s i m p l i c i t é , ils se l i v r è r e n t a u x m i s s i o n n a i r e s , les e n t o u r a n t , les i n t e r r o g e a n t e t les é c o u t a n t . Ce n'était d'abord

qu'une

s o r t e d e défi, u n e

ma-

n i è r e d e b r a v a d e vis-à-vis d e l ' a u t o r i t é . L a c r a i n t e s u b s i s t a i t et d o m i n a i t t o u j o u r s . Mais p e u à p e u l e s c œ u r s s ' o u v r a i e n t a u x p a r o l e s d e v é r i t é e t de consolation.

On g o û t a i t

l e s avis d e s

mission-

n a i r e s , on é t a i t c u r i e u x d e les s u i v r e ; o n était t o u j o u r s r e t e n u p a r b i e n d e s s c r u p u l e s ; m a i s les désirs étaient allumés : on cherchait des m o y e n s et des

subterfuges

p o u r é v i t e r les c h â t i m e n t s

d o n t o n se v o y a i t m e n a c é . On d e m a n d a i t

même

a u x m i s s i o n n a i r e s s'il s e r a i t p o s s i b l e d e r e m p l i r


BREST

ET

165

ROCHEFORT.

ses d e v o i r s s a n s q u e l e s a u t o r i t é s e n f u s s e n t i n formées. A u m i l i e u d e c e s i n q u i é t u d e s , la m i s s i o n se c o n t i n u a i t , et u n j o u r les P è r e s s ' a p e r ç u r e n t q u e l ' o b s t a c l e n ' e x i s t a i t p l u s . Il s ' é t a i t f o n d u p e u

à

peu d e v a n t l ' a r d e u r d e s d é s i r s d e r é p a r a t i o n et de p a r d o n a l l u m é s d a n s t o u t e s c e s p a u v r e s â m e s . Les c o n v i c t i o n s n ' é t a i e n t p a s c h a n g é e s ; m a i s les g a l é r i e n s a v a i e n t t r o u v é d a n s l e u r s c œ u r s assez de g é n é r o s i t é p o u r c o r r e s p o n d r e à la g r â c e q u i les p r e s s a i t , p o u r v a i n c r e les i n s p i r a t i o n s d e la t e r r e u r et p o u r

r o m p r e enfin la t r a m e d i a b o -

lique o ù o n avait c r a i n t d e les v o i r r e s t e r

em-

barrassés. D é s o r m a i s c e t t e m i s s i o n , si t r i s t e e t si p é n i b l e d a n s s e s c o m m e n c e m e n t s , fut t r a n s f o r m é e et p r i t une n o u v e l l e face.

V L ' A b o n d a n c e . — L e B o r d a . — L e R. P . Ratisbonne. — La ville de Brest.

Marie

La l e t t r e d e M. le m i n i s t r e d e la m a r i n e , q u i a c c r é d i t a i t le R. P . L a v i g n e e t ses c o m p a g n o n s auprès des autorités

du bagne et de l'arsenal,

était a u s s i e x p l i c i t e q u e p o s s i b l e . L e

ministre


166

BREST ET ROCHEFORT.

s i g n a l a i t les s e r v i c e s q u e l e s J é s u i t e s a v a i e n t r e n d u s à T o u l o n ; il c o m m a n d a i t d e l e u r d o n n e r t o u t e s facilités à B r e s t p o u r a c c o m p l i r l e u r oeuvre de

charité dans

le b a g n e , e t , r a p p e l a n t q u ' à

T o u l o n i l s a v a i e n t a u s s i a n n o n c é la p a r o l e é v a n g é l i q u e a u x é q u i p a g e s d e l i g n e , il m a r q u a i t le c o n t e n t e m e n t q u ' i l é p r o u v e r a i t si l a m ê m e chose p o u v a i t a v o i r l i e u à B r e s t , a u s s i b i e n q u e s u r les v a i s s e a u x d e la r a d e . Les équipages

d e ligne

occupent

plusieurs

b â t i m e n t s d e l ' a r s e n a l , d é s i g n é s s o u s le n o m d e la Cayenne,

o ù sont réunis plus d e mille mate-

l o t s , e t u n v a i s s e a u d a n s la r a d e , l'Abondance, q u i s e r t d ' é c o l e a u x m o u s s e s . U n a u t r e vaisseau d e la r a d e , le

Borda, e s t l ' é c o l e d e s officiers. D'a-

p r è s la l e t t r e d u m i n i s t r e , l e s P è r e s p e n s a i e n t q u e l e u r m i s s i o n p o u r r a i t e m b r a s s e r c e s divers l i e u x , e t ils é t a i e n t v e n u s e n n o m b r e

suffisant

p o u r e x e r c e r c e m i n i s t è r e . I l s n ' é t a i e n t p a s seuls à c o m p t e r d e la s o r t e ; e t l e s j e u n e s officiers du Borda,

c o m m e les p e t i t s m o u s s e s d e

l'Abondance,

avaient bien quelque espoir. Les souvenirs d e T o u l o n , l'arrivée successive des Pères à Brest, leur n o m b r e , leur dévouement envers les forçats, avaient singulièrement appelé s u r e u x l ' a t t e n t i o n e t la c u r i o s i t é d e la ville : et les écoles navales en avaient ressenti

quelque

c h o s e . P o u r d i r e la v é r i t é e t p o u r n e r i e n c a c h e r ici d e s m e n é e s d e s J é s u i t e s e n c e s m a t i è r e s , il


167

BREST ET ROCHEFORT.

faut a v o u e r

qu'ils avaient

Borda e t à l'Abondance. Borda,

des intelligences au

L'excellent aumônier du

M. l ' a b b é F i l l e a u , d o n t la c h a r i t é veille

avec s o l l i c i t u d e s u r le p r é c i e u x d é p ô t d e s j e u n e s âmes

q u e tant d'excellentes familles

envoient

c h a q u e a n n é e à l ' é c o l e n a v a l e , M. l ' a b b é F i l l e a u d é s i r a i t a r d e m m e n t la p r é s e n c e d e s m i s s i o n n a i r e s à b o r d d u n a v i r e . Il les c r o y a i t b i e n c a p a b l e s d e fortifier l ' e s p r i t d e foi et d e p r i è r e q u e s o n zèle est p a r v e n u à d é v e l o p p e r p a r m i c e t t e j e u n e s s e , d e s t i n é e à p o r t e r et à s o u t e n i r s u r t o u s les p o i n t s du m o n d e le n o m e t la g l o i r e d e la F r a n c e . A l'Abondance, les P è r e s a v a i e n t t r o u v é d a n s le capitaine u n ancien et fervent a m i de l e u r c o m pagnie.

M. Claire

avait été

lieutenant

sur

le

vaisseau q u i p o r t a e n C h i n e le P . Clavelin e t ses c o m p a g n o n s . L e u r s l e t t r e s o n t t é m o i g n é la r e c o n n a i s s a n c e d e s m i s s i o n n a i r e s d e la C h i n e p o u r t o u s les s e r v i c e s voyage. L a

qu'il leur rendit

compagnie

de

Jésus

durant tout

ce

entière

e m b r a s s e v o l o n t i e r s les d e t t e s d e r e c o n n a i s s a n c e q u e q u e l q u e s - u n s d e ses m e m b r e s o n t

contrac-

t é e s p o u r le s e r v i c e d e Dieu ; et les l i e n s q u ' o n a f o r m é s a v e c elle d e la s o r t e n e se b r i s e n t facilement.

Les bons

offices

rendus

pas

autrefois

étaient, d o n c p o u r l e s P è r e s d u b a g n e u n e g a r a n tie d u c o n c o u r s q u ' i l s d e v a i e n t t r o u v e r à B r e s t . Officier d i s t i n g u é , h o m m e d ' u n e foi é n e r g i q u e et s i m p l e , M. C l a i r e , d ' a i l l e u r s , e s t u n d e c e s c h r é -


BREST ET ROCHEFORT.

168

t i e n s d e b o n n e t r e m p e , c o m m e fort h e u r e u s e ment

notre

marine

en c o m p t e plusieurs,

savent r e n d r e d'utiles services

à

qui

l ' É g l i s e . Dès

l ' a r r i v é e d e s m i s s i o n n a i r e s à B r e s t , le c o m m a n d a n t d u v a i s s e a u - é c o l e l'Abondance s'était p r o m p tement mis

en relation avec

principes d'indépendance

e u x . M a l g r é nos

et nos belles décou-

v e r t e s d e l i b e r t é h u m a i n e , u n c o m m a n d a n t de v a i s s e a u à b o r d d e s o n n a v i r e e s t e n c o r e , p a r le t e m p s q u i c o u r t , q u e l q u e c h o s e c o m m e u n souv e r a i n a b s o l u . Il n e c o n n a î t p a s c e s s u b t e r f u g e s m i s é r a b l e s d e n o s b u r e a u c r a t i e s civiles q u i , sous le voile d e la l é g a l i t é e t s o u s le c o l l e t h a u t m o n t é d e l ' a d m i n i s t r a t i o n , m e t t e n t à l'aise l'officine des p e t i t e s p a s s i o n s , et p a r l e s c a n a u x c o n s t i t u t i o n n e l s r é p a n d e n t e n s û r e t é d e c o n s c i e n c e le venin q u i s'y p r é p a r e . A

bord

de son navire, u n c o m m a n d a n t

sent

t o u t e r e s p o n s a b i l i t é d e v a n t Dieu

et d e v a n t les

hommes

lui.

peser

uniquement

chrétien, on c o m p r e n d

sur

S'il

est

sa s o l l i c i t u d e p o u r les

â m e s confiées à s o n a u t o r i t é . A u t o r i t é , d a n s le l a n g a g e c a t h o l i q u e , e s t u n m o t q u i signifie t o u j o u r s g a r d e et p r o t e c t i o n . T o u s les t r o u b l e s , les a g i t a t i o n s e t les d a n g e r s d u m o n d e c o n t e m p o r a i n p r o v i e n n e n t d e ce q u ' i l a m é c o n n u le s e n s r e l i g i e u x et t e n d r e q u e l ' É g l i s e a a t t a c h é à c e b e a u m o t . On l'a t e l l e m e n t o u b l i é d a n s le t e m p s où nous vivons, q u e ceux m ê m e qui exercent

l'au-


BREST ET ROCHEFORT.

torité la p r o f a n e n t a u s s i v o l o n t i e r s p e u t - ê t r e q u e ceux q u i la s u b i s s e n t . E n t r e l e u r s m a i n s , d e p u i s longtemps d é j à , l ' a u t o r i t é est p r e s q u e t o u j o u r s une a r m e : il e s t s i m p l e q u ' e l l e p a r a i s s e a u x a u tres u n d a n g e r . L e r e g a r d p r o f o n d et c o m p a t i s sant de l ' É g l i s e y d é m ê l e a u t r e c h o s e : c ' e s t p o u r cela q u ' e l l e a i m e , q u ' e l l e r e s p e c t e , q u ' e l l e b é n i t et qu'elle c o n s a c r e l ' a u t o r i t é . Ceux q u i g a r d e n t ses e n s e i g n e m e n t s s u b l i m e s s a v e n t q u e l

terrible

fardeau s u p p o r t e n t les m a i n s a u x q u e l l e s e l l e a été confiée. P l u s les â m e s s u r l e s q u e l l e s elle e s t appelée à s ' e x e r c e r s o n t f a i b l e s , et p l u s a u s s i c e fardeau

e s t r e d o u t a b l e : p l u s les

dépositaires

doivent v e i l l e r à les e n c o u r a g e r , à les p r é s e r v e r et à les m u n i r . On c o n ç o i t a l o r s a v e c q u e l e m pressement le c o m m a n d a n t d e l'Abondance d e v a i t chercher à faire p r o f i t e r l e s j e u n e s m o u s s e s p l a cés sous s e s o r d r e s , c ' e s t - à - d i r e s o u s sa p r o t e c tion, d e s b i e n s

spirituels

que

pouvaient

leur

dispenser l e s P è r e s . D ' a c c o r d a v e c l ' a u m ô n i e r , il sollicita d o n c la p r é s e n c e d e s m i s s i o n n a i r e s à bord d u v a i s s e a u - é c o l e . C e u x - c i , a v o n s - n o u s d i t , avaient p r é v u q u ' i l s p o u r r a i e n t a v o i r à r e m p l i r c e ministère et ils s ' é t a i e n t a c c o m m o d é s d e m a n i è r e à pouvoir a p p l i q u e r le z è l e d e l ' u n d ' e n t r e e u x aux b e s o i n s d e c e t t e r e t r a i t e . P e n d a n t q u e l e s c h o s e s se p r é p a r a i e n t d e la sorte, les j e u n e s é l è v e s d e m a r i n e d u Borda

té-

moignaient a u s s i l e u r s d é s i r s d ' a v o i r p a r t a u x

10


B R E S T

170

E T

R O C H E F O R T .

i n s t r u c t i o n s q u e les m i s s i o n n a i r e s é t a i e n t venus d o n n e r à Brest. P a r m i c e s P è r e s , il y e n avait u n q u e nous n ' a v o n s p a s e n c o r e n o m m é et s u r l e q u e l l'attent i o n d e la ville e n t i è r e é t a i t s i n g u l i è r e m e n t éveillée.

N o u s v o u l o n s p a r l e r d u R. P . M a r i e Ratis-

bonne.

Il

essayait

au

milieu

des

f o r ç a i s les

p r é m i c e s d e la v o c a t i o n à l a q u e l l e il avait été a p p e l é d e c e t t e f a ç o n m i r a c u l e u s e q u e tout le m o n d e sait. On c o m p r e n d l ' i n t é r ê t q u ' i l excitait p a r m i les â m e s c h r é t i e n n e s . D e p u i s le j o u r où. p a r u n e g r â c e si p a r t i c u l i è r e e t si é c l a t a n t e , la s a i n t e V i e r g e l'avait a p p e l é à la v é r i t é , il avait v é c u d a n s le s i l e n c e et la r e t r a i t e ; l ' a u r é o l e des premières

grâces

l'entourait

e n c o r e . On était

h e u r e u x d e le v o i r , o n s ' e m p r e s s a i t d'assister à s a m e s s e , d e se p r o c u r e r q u e l q u e o b j e t d e piété b é n i t p a r l u i . Il é t a i t a r r i v é a u b a g n e d è s les p r e m i e r s j o u r s , et sa p r e m i è r e e n t r e v u e avec les g a l é r i e n s a v a i t é t é d e s p l u s t o u c h a n t e s . P a r une p e r m i s s i o n d e la P r o v i d e n c e , il avait d ' a b o r d été c h a r g é d e l ' i n s t r u c t i o n d e s i n c u r a b l e s ; et cet enfant p r i v i l é g i é d e M a r i e , j a l o u x d e faire loucher la v é r i t é et la l u m i è r e , é t a i t e n t r é p l e i n d e joie et d ' a r d e u r au milieu de ces m a l h e u r e u x

courbés

p a r l'âge ou l ' i n f i r m i t é . « M o n c œ u r s u r a b o n d e de j o i e , l e u r dit-il, et e n m e t r o u v a n t a u milieu de v o u s j e vois a c c o m p l i m o n v œ u le p l u s a r d e n t ; je v o u d r a i s v o u s faire c o n c e v o i r e t p a r t a g e r m a joie.


171

BREST ET ROCHEFORT.

« Il y a d é j à l o n g t e m p s , j ' é t a i s j e u n e , j e n ' a vais p a s d ' i n q u i é t u d e e t j e s o n g e a i s à m e

dis-

traire. Il m ' a r r i v a d e v i s i t e r à T o u l o n le b a g n e , j'y trouvai u n v i e i l l a r d q u i m e r a c o n t a sa m i s è r e . Il avait d a n s le m o n d e u n e fille d o n t il i g n o r a i t le s o r t d e p u i s

q u i n z e a n s et q u ' i l n ' a v a i t p l u s

même e s p é r a n c e d e r e v o i r . Il m e d e m a n d a

des

consolations p o u r sa d o u l e u r , j e n ' e n avais p a s à lui d o n n e r ;

je q u i t t a i le b a g n e , m é c o n t e n t

m o i - m ê m e et d e c e q u e j ' y avais v u ;

de

importuné

par le s o u v e n i r d e c e m a l h e u r e u x , j e c h e r c h a i s au m i l i e u d e s p l a i s i r s u n e d i s t r a c t i o n q u e je n e pus r e n c o n t r e r . P l u s t a r d , q u a n d la g r â c e m ' e u t appelé à la v é r i t é , la p e n s é e d u v i e i l l a r d d e T o u lon m ' a p p a r u t d e n o u v e a u c o m m e u n r e m o r d s . Je d e m a n d a i p a r d o n à Dieu d ' a v o i r é t é a u s s i i m puissant d e v a n t c e t t e d o u l e u r . J e le s u p p l i a i d e faire q u e le p r e m i e r a c t e d e m o n m i n i s t è r e m e conduisit à p o r t e r des consolations véritables et efficaces

à

des

vieillards,

à

des

malheureux

comme celui de Toulon, et q u a n d j e m e trouve au m i l i e u d e v o u s , j e vois q u e D i e u m ' a e x a u c é , je le r e m e r c i e , et m o n c œ u r s u r a b o n d e d e j o i e , » Je r e p r o d u i s mal ces paroles sans a u c u n d o u t e , et il m e s e r a i t i m p o s s i b l e d ' e n m a r q u e r l ' a c c e n t c h a r i t a b l e , s i n c è r e et d é v o u é . L e s v i e u x a u d i t e u r s du P. M a r i e e n é t a i e n t p é n é t r é s ; e t l ' u n d ' e u x , s'a p p r o c h a n t a v e c r e s p e c t , saisit la m a i n d u p r ê tre p o u r la p o r t e r à ses l è v r e s . « C o m m e n t , m a


172

BREST ET ROCHEFORT.

m a i n , lui d i t le m i s s i o n n a i r e , m a i s , m o n pauvre a m i , c ' e s t le c œ u r q u i e s t à v o u s ! » e t a t t i r a n t le g a l é r i e n s u r sa p o i t r i n e , il le s e r r a d a n s ses bras. N o u s a v o n s v o u l u r a p p o r t e r c e s p r e m i è r e s par o l e s d u P . R a t i s b o n n e e t m a r q u e r la vive imp r e s s i o n q u ' i l fit t o u t d ' a b o r d s u r les c o n d a m n é s . P o u r ê t r e d ' a u t r e s o r t e , elle é t a i t a u s s i vive que c e l l e e x c i t é e d a n s la ville p a r s o n n o m . Comme t o u s les a u t r e s m i s s i o n n a i r e s , il c o n c e n t r a i t ses efforts d a n s l ' i n t é r i e u r d u b a g n e ; m a i s il était trop connu,

il avait é t é l ' o b j e t d e g r â c e s trop

s i n g u l i è r e s p o u r q u e sa p r é s e n c e à B r e s t ne. fût pas l'objet

d'une

p r é o c c u p a t i o n g é n é r a l e . Les

j e u n e s é l è v e s d e m a r i n e d u Borda

entendirent

p a r l e r d e s m e r v e i l l e s d e sa v i e , et M. l ' a b b é Fill e a u l e u r e n a y a n t r a c o n t é le d é t a i l , ils témoig n è r e n t la c u r i o s i t é d e v o i r a u m i l i e u d ' e u x et d ' e n t e n d r e à bord du vaisseau-école cet heureux e n f a n t d e la g r â c e . N e s ' a r r ê t a n t p a s d a n s leur d é s i r , ils s o n g è r e n t m ê m e à a v o i r u n e r e t r a i t e e n t i è r e p r é c h é e p a r les m i s s i o n n a i r e s . M. l'abbé F i l l e a u n ' a v a i t g a r d e d e s ' o p p o s e r à u n d é s i r si c o n f o r m e à ses v œ u x , et u n e d e m a n d e u n a n i m e d e s j e u n e s é l è v e s d e l ' é c o l e n a v a l e fut a d r e s s é e à ce s u j e t à M. le p r é f e t m a r i t i m e . P e n d a n t q u e les c h o s e s se p r é p a r a i e n t d e la s o r t e , les d e r n i è r e s m e s u r e s é t a i e n t p r i s e s par les m i s s i o n n a i r e s p o u r satisfaire à la d e m a n d e du c o m m a n d a n t d e l'Abondance. L e P è r e q u i devait


173

BREST ET ROCHEFORT.

y aller p r ê c h e r é t a i t d é j à d é s i g n é . On avait

fait

choix d u P . W i l h e l m , c e l u i - l à m ê m e q u i faisait merveilles a v e c s o n h a r m o n i u m a u m i l i e u

des

c o n d a m n é s . Il a v a i t a u t r e f o i s , a v a n t d ' e n t r e r d a n s la C o m p a g n i e , d i r i g é u n p e n s i o n n a t ; e t o n p e n sait q u e s o n e x p é r i e n c e d e s e n f a n t s p o u r r a i t ê t r e employée u t i l e m e n t a u p r è s des j e u n e s m o u s s e s . On n e sait t r o p , p a r e x e m p l e , ce q u e les f o r ç a t s a u r a i e n t d i t , si les c h o s e s

se f u s s e n t

passées

c o m m e o n l e s c o m b i n a i t a l o r s , et c o m m e n t se s e r a i e n t r é s i g n é s

à l'éloignement d'un

Pères a u q u e l ils se s e n t a i e n t le p l u s

ils des

attachés.

Quoi q u ' i l e n soit, M. Claire d é p l o y a i t u n

zèle

e x t r ê m e p o u r faire s u r s o n b â t i m e n t les p r é p a ratifs n é c e s s a i r e s d e la r e t r a i t e . T r o i s d e s P è r e s avaient visité le n a v i r e . On a v a i t c h o i s i l ' e m p l a c e m e n t d u l i e u d e r é u n i o n . U n a u t e l avait é t é p r é p a r é . Le s a i n t S a c r e m e n t devait y ê t r e

dé-

posé. L e c a p i t a i n e a v a i t p r é v e n u les j e u n e s m o u s ses d e ce q u i allait a v o i r l i e u . T o u s a v a i e n t a c cueilli c e t t e n o u v e l l e a v e c u n e j o i e e x t r ê m e , et aucun

obstacle

ne

paraissait

pouvoir

surgir,

lorsque M. le c o m m a n d a n t d e s é q u i p a g e s d e ligne t r a n s m i t à M. Claire u n e d é p ê c h e d e M. le préfet m a r i t i m e , d é f e n d a n t a b s o l u m e n t d e r e c e voir les m i s s i o n n a i r e s à b o r d d e l'Abondance e t de les l a i s s e r

pénétrer

dans

l'intérieur de

la

Cayenne : le p r é f e t d é c l a r a m ê m e q u ' i l e n t e n d a i t étendre cette prohibition j u s q u ' a u

Borda. 10.


174

BREST ET ROCHEFORT.

F i d è l e à cet e s p r i t strict et r i g o u r e u x qu'elle avait m o n t r é d e p u i s le c o m m e n c e m e n t d e la miss i o n , l ' a d m i n i s t r a t i o n v o u l a i t b i e n e x é c u t e r à la l e t t r e les o r d r e s d e M. le m i n i s t r e d e la m a r i n e ; e t e l l e avait o u v e r t le b a g n e a u zèle d e s m i s s i o n n a i r e s . L e s é q u i p a g e s d e l i g n e e t les v a i s s e a u x de la r a d e n ' a v a i e n t p a s é t é l ' o b j e t d ' u n o r d r e p r é c i s ; e t la s i m p l e a u t o r i s a t i o n

ministérielle

ne

s e m b l a i t p a s suffisante p o u r q u e l ' a d m i n i s t r a t i o n p r é f e c t o r a l e c r û t p o u v o i r p r e n d r e la r e s p o n s a b i l i t é d ' y l a i s s e r p r ê c h e r les m i s s i o n n a i r e s . L e s P è r e s p a r a i s s a i e n t d o n c c i r c o n s c r i t s désorm a i s d a n s l ' e n c e i n t e d u b a g n e : l e u r zèle à tous a v a i t b i e n d e q u o i s'y e m p l o y e r ; m a i s les h a b i t a n t s d e la ville v o u l u r e n t a u s s i p r o f i t e r d e la m i s s i o n ; ils e s p é r è r e n t q u e ,

sans

inconvénient

p o u r les c o n d a m n é s , q u e l q u e s P è r e s bien

pouvaient

d o n n e r d e s i n s t r u c t i o n s à la p a r o i s s e . Un

d ' e u x y é t a i t d é j à m o n t é e n c h a i r e le d i m a n c h e , e t le P . R a t i s b o n n e avait p r ê c h é d a n s la c h a p e l l e d u Refuge

à l'office

d e l' A r c h i c o n f r é r i e . Cette

fois, o n d é s i r a i t u n e s u i t e r é g l é e d ' i n s t r u c t i o n s ; c ' é t a i t u n e r e t r a i t e e n t i è r e q u ' o n d e m a n d a i t . Le P . L a v i g n e s'en c h a r g e a , e t q u e l q u e s j o u r s a p r è s le P . L e v é se j o i g n i t à lui p o u r e n p a r t a g e r les fatigues. Il n ' e n t r e p a s d a n s n o t r e s u j e t d e d i r e avec q u e l l e s b é n é d i c t i o n s c e t t e r e t r a i t e e u t l i e u . Tous l e s s o i r s la g r a n d e é g l i s e S a i n t - L o u i s se r e m p l i t


175

BREST ET ROCHEFORT.

d'une m a s s e d ' h o m m e s e m p r e s s é s d ' é c o u t e r l e s e n s e i g n e m e n t s d i v i n s . S a n s r a c o n t e r ici les r é sultats d e c e s p r é d i c a t i o n s , il n o u s suffit d e d i r e que b i e n d e s c œ u r s y t r o u v è r e n t u n e r a i s o n d e r e m e r c i e r D i e u d e la c i r c o n s t a n c e q u i avait é l o i gné les P è r e s d e s v a i s s e a u x d e la r a d e et avait ainsi livré à l e u r z è l e u n e ville t o u t e n t i è r e . L a marine d'ailleurs n'y perdit

rien. Les

officiers

trouvèrent à ces instructions un attrait que nous ne s a u r i o n s d i r e .

Beaucoup y trouvèrent

l'oc-

casion d e l i e r a v e c l e s P . j é s u i t e s d e s r a p p o r t s d o n t ils o n t

c e r t a i n s m o t i f s d e g a r d e r la m é -

moire. Outre les i n s t r u c t i o n s

du soir destinées aux

h o m m e s et c e l l e s d u m a t i n q u i a v a i e n t l i e u t o u s les j o u r s , o n d e m a n d a a u x m i s s i o n n a i r e s d e d o n ner u n e retraite spéciale p o u r les d a m e s d e la ville. On le d e m a n d a a v e c t a n t d ' i n s i s t a n c e q u e , bien q u ' a c c a b l é s d e f a t i g u e s , ils n e p u r e n t e n c o r e se r e f u s e r à c e d é s i r . L'entraînement causé p a r toutes ces prédications é t a i t tel q u e les m a u v a i s e s p a s s i o n s s'en émurent. Les haines socialistes s'indignèrent et cherchèrent à répandre

d e s d é f i a n c e s c o n t r e les

m i s s i o n n a i r e s . On p r é t e n d i t q u ' i l s v e n a i e n t d a n s un b u t p o l i t i q u e . Que n e p r é t e n d i t - o n p a s ? On e s saya d e les i n t i m i d e r p a r d e s m e n a c e s e t d e s d é monstrations puériles, dont l'avortement ridicule servit a u m o i n s à p r o u v e r d e r e c h e f et s u r a b o n -


176

BREST ET ROCHEFORT.

d a m m e n t q u ' o n n ' é t a i t p l u s a u t e m p s o ù la ville d e B r e s t s ' i n d i g n a i t c o n t r e l e s P. j é s u i t e s , les c h a s s a i t e t les b r û l a i t e n effigie.

VI L'hôpital d e C l e r m o n t - T o n n e r r e . — C é r é m o n i e s . — E x é c u t i o n d'un c o n d a m n é à m o r t .

P e n d a n t ce t e m p s , la m i s s i o n d u b a g n e m a r c h a i t , et a u m i l i e u d e t o u t e s l e s e n t r a v e s q u e n o u s a v o n s r a c o n t é e s , l e s P è r e s la v o y a i e n t s u c céder selon leurs désirs. Grâce à leur n o m b r e , ils a t t e i g n a i e n t les f o r ç a t s d a n s les d i v e r s e s posit i o n s o ù les e x i g e n c e s d u s e r v i c e l e s a v a i e n t plac é s . M a i s afin d ' ê t r e h i s t o r i e n e x a c t et c o m p l e t , il faut a j o u t e r q u e l q u e s m o t s e n c o r e s u r les difficultés

q u e les missionnaires r e n c o n t r è r e n t pour

o b t e n i r la l i b e r t é d e p a r l e r a u x i n f i r m i e r s

de

l ' h ô p i t a l d e la m a r i n e . N o u s e n a v o n s a s s e z d i t p o u r faire c o m p r e n d r e q u e l s o b s t a c l e s a v a i t a p p o r t é s à c e t t e m i s s i o n de Brest

l'esprit

déplorable

de

la

bureaucratie.

Nous ne voulons pas a t t a q u e r les i n t e n t i o n s ; rien ne peut e m p ê c h e r de croire qu'elles n'aient

été

e x c e l l e n t e s : m a i s il p e u t ê t r e b o n d e faire c o n naître c o m m e n t l'esprit d'administration parvient


177

BREST ET ROCHEFORT.

à les r e n d r e i m p u i s s a n t e s , et d e m o n t r e r

avec

détail d a n s q u e l l e s é t r o i t e s s u b t i l i t é s il les

em-

barrasse quelquefois

en présence m ê m e des in-

térêts les p l u s g r a v e s et les p l u s p r é c i e u x . On r e c o n n a i s s a i t le d r o i t d e s

missionnaires.

C'était le m i n i s t r e d e la m a r i n e q u i le l e u r a v a i t conféré, et o n n ' a v a i t r i e n à o b j e c t e r à l e u r d e m a n d e . Ce p r i n c i p e r e c o n n u , il e s t difficile maginer qu'il puisse surgir q u e l q u e

d'i-

difficulté.

Mais r i e n n e s a u r a i t j a m a i s ê t r e e x é c u t é

facile-

m e n t et s i m p l e m e n t p a r l ' e s p r i t b u r e a u c r a t i q u e ; il ne p o u v a i t d ' a i l l e u r s a b a n d o n n e r

l'ingénieuse

distinction, qu'il avait i m a g i n é e , q u e c'était

sur

le b a g n e seul q u e t o m b a i e n t les o r d r e s d u m i nistre, e t q u e p a r c o n s é q u e n t c ' é t a i t s e u l e m e n t dans l ' i n t é r i e u r d u b a g n e q u e l e s m i s s i o n n a i r e s devaient e x e r c e r l e u r d r o i t . Or, l ' h ô p i t a l d e C l e r m o n t - T o n n e r r e t o u c h e le b a g n e , il est v r a i , m a i s est h o r s d e s o n e n c e i n t e ; et l ' a d m i n i s t r a t i o n

re-

fusait d ' a c c e p t e r les offres d e M . le c o m m i s s a i r e de l ' h ô p i t a l , q u i c o n s e n t a i t v o l o n t i e r s à d o n n e r une salle p o u r les e x e r c i c e s d e la m i s s i o n . Elle exigea q u e les i n f i r m i e r s d e la m a r i n e

rentras-

sent d a n s l ' i n t é r i e u r d u b a g n e , p o u r y c o m m u n i q u e r a v e c l e s m i s s i o n n a i r e s . Il y a v a i t b i e n u n e i m p o s s i b i l i t é m a t é r i e l l e ; le s e r v i c e d e s m a l a d e s ne p e r m e t t a i t p a s a u x i n f i r m i e r s d e q u i t t e r l ' h o s pice a u x h e u r e s q u ' o n i n d i q u a i t .

L'administra-

tion n e l ' i g n o r a i t p e u t - ê t r e p a s , m a i s elle n ' e n


178

BREST ET ROCHEFORT.

a v a i t p a s c u r e . L a b u r e a u c r a t i e n e se s o u c i e ni d e p o s s i b l e ni d ' i m p o s s i b l e ; il lui suffit d ' a c c o m m o d e r toutes choses selon certaines formules, e t d e m a i n t e n i r sa d i g n i t é . Il a v a i t

cependant

fallu d u t e m p s p o u r o b t e n i r c e t t e d é c i s i o n i n e x é c u t a b l e , et p e n d a n t t o u t c e t e m p s l e s i n f i r m i e r s de

Clermont-Tonnerre

avaient

été

privés

des

instructions qu'on venait leur apporter. Les missionnaires s'étaient j u s q u ' a l o r s soumis en silence aux diverses exigences de l'administ r a t i o n . C e t t e fois ils d é c l a r è r e n t q u ' i l s n ' a v a i e n t r i e n à o b j e c t e r e n c o r e , m a i s q u e d e la s o r t e on rendait

l e u r m i n i s t è r e i m p o s s i b l e et o n privait

c e n t q u a t r e - v i n g t s c o n d a m n é s d u b i e n f a i t q u e le m i n i s t r e avait voulu l e u r p r o c u r e r . La b u r e a u c r a t i e b r e t o n n e n ' a v a i t g a r d e d e v o u l o i r se laisser accuser

directement

de

chose

pareille.

Aussi

m a l g r é la r é p u g n a n c e d e t o u t e a d m i n i s t r a t i o n à revenir

sur

une

décision

prise,

on

rapporta

p r o m p t e m e n t c e l l e q u i a v a i t é t é i n t e r p r é t é e de la s o r t e , e t o n c o n s e n t i t à l a i s s e r

e x e r c e r dans

l ' i n t é r i e u r d e C l e r m o n t - T o n n e r r e le d r o i t q u e le m i n i s t r e a v a i t c o n f é r é a u x m i s s i o n n a i r e s s u r les c o n d a m n é s . On affecta u n e v a s t e salle a u x exerc i c e s d e la m i s s i o n . U n a u t e l y fut d r e s s é ; m a i s il fut i n t e r d i t a u x m a l a d e s d e l ' h o s p i c e d ' a s s i s t e r a u x p r é d i c a t i o n s . Le m i n i s t r e n ' a v a i t p a s c o n f é r é de

droit

a u x m i s s i o n n a i r e s à c e t effet,

e t les

l a i s s e r c o m m u n i q u e r a v e c les m a l a d e s e û t été


BREST ET ROCHEFORT.

179

un excès q u ' e n vérité une b o n n e administration

ne pouvait p a s s u p p o r t e r . Au m i l i e u d e c e s difficultés,

la m i s s i o n

s'ac-

complissait. La série des i n s t r u c t i o n s était dével o p p é e d a n s le m ê m e

ordre qu'à Toulon. Après

avoir r a p p e l é les p r e m i e r s

é l é m e n t s d e la t r a d i -

tion c h r é t i e n n e , s ' ê t r e é t e n d u s u r l ' É g l i s e et l e s s a c r e m e n t s , les m i s s i o n n a i r e s d é v e l o p p a i e n t a v e c force, s o i r e t m a t i n , les g r a n d e s v é r i t é s d e s fins de l ' h o m m e , e t offraient a u x m a l h e u r e u x q u i les écoutaient, e n c h a î n é s à leurs b a n c s , les c o n s o l a t i o n s d e la p é n i t e n c e , les j o i e s d e l ' e u c h a r i s t i e , t o u t e la g l o i r e d e l ' h o m m e c o n c e n t r é e d a n s le m y s t è r e d e la r é d e m p t i o n . La parole divine

était écoutée c h a q u e

jour

avec p l u s d e r e c u e i l l e m e n t . On g o û t a i t les e n s e i g n e m e n t s d e la v é r i t é e t o n a p p r e n a i t à s u r m o n t e r les d e r n i e r s r e s t e s d e c r a i n t e q u i p o u v a i e n t subsister encore. Les grandes cérémonies

pu-

b l i q u e s q u i a v a i e n t , à T o u l o n , si p r o f o n d é m e n t r e m u é les c œ u r s , q u i l e s a v a i e n t b r i s é s e t o u v e r t s a u m i l i e u d e t o u t e s les s p l e n d e u r s d e la religion, du chant des cantiques et de l'entraînem e n t d ' u n e foule é m u e , s u b j u g u é e e t t r a n s p o r tée, ces g r a n d e s et i m p o s a n t e s cérémonies

ne

p o u v a i e n t à B r e s t , d a n s la t r i s t e e t é t r o i t e c h a pelle q u e n o u s avons d é c r i t e , a t t e i n d r e à l'éclat, à la p o m p e et à la b e l l e o r d o n n a n c e d e ce q u i s'était passé ailleurs. P o u r q u e tous les c o n d a m -


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BREST ET ROCHEFORT.

n é s p u s s e n t p r e n d r e p a r t à la c o n s é c r a t i o n d e la s a i n t e V i e r g e et à l ' a m e n d e h o n o r a b l e a u S a c r é C œ u r d e J é s u s , il fallut r e c o m m e n c e r t r o i s fois c e s c é r é m o n i e s . N é a n m o i n s , la b é n é d i c t i o n de Dieu a c c o m p a g n a c e s h u m b l e s e x e r c i c e s , et l'impression

en

fut a u s s i p é n é t r a n t e q u e c h e z les

c o n d a m n é s d e l ' a u t r e b a g n e . L a m i s s i o n d e Brest g a r d a n é a n m o i n s u n c a r a c t è r e différent; au milieu de tant d'obstacles que nous avons analysés, la m i s é r i c o r d e d e Dieu a v a i t p e r m i s d e m e t t r e en usage u n moyen qui n'avait pu être employé a u s s i f a c i l e m e n t à T o u l o n . Les P è r e s p o u v a i e n t se

communiquer

davantage,

l ' a v o n s d i t , ils n e s o n g e a i e n t

et

comme

pas à

nous

s'épargner;

les e n t r e t i e n s particuliers, les conseils personn e l s , les c o n f i d e n c e s r é u s s i s s a i e n t

merveilleuse-

m e n t . L a m o i s s o n se r e c u e i l l a i t a i n s i en d é t a i l , brin à b r i n . Les Pères glanaient c h a q u e j o u r un petit n o m b r e d'épis. La g e r b e devait être abond a n t e ; e t les m i s s i o n n a i r e s d e v a i e n t s'en r e t o u r n e r a v e c a l l é g r e s s e e t les m a i n s t o u t e s p l e i n e s : Venientes autem venient portantes

manipulos

suos.

L'esprit des galériens s'adoucissait à ce contact c o n t i n u e l d e la c h a r i t é et d e la b i e n v e i l l a n c e , et a v a n t la c l ô t u r e d e la m i s s i o n o n e n e u t la p r e u v e en diverses occasions. Avant l'arrivée des missionnaires, un galérien, qui avait g r i è v e m e n t blessé un a d j u d a n t ,

avait

é t é c o n d a m n é à m o r t . L e s u p é r i e u r d e la m i s -


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BREST ET ROCHEFORT.

sion avait p u v i s i t e r ce m a l h e u r e u x d a n s son c a chot, et il avait r e c o n n u e n c o r e e n c e t t e c i r c o n stance d e q u e l l e c o n s o l a t i o n les e n s e i g n e m e n t s d e la foi p e u v e n t r e m p l i r l ' â m e la p l u s a b a n d o n n é e . La c o m m i s s i o n d ' e x é c u t i o n a r r i v a à B r e s t avant la fin des e x e r c i c e s d e l a m i s s i o n ; et s e l o n le c é r é monial a c c o u t u m é e n c e s s o l e n n e l l e s et l u g u b r e s circonstances, tous les galériens furent

réunis;

les g a r d e s c h i o u r m e s les e n t o u r a i e n t la c a r a b i n e chargée ; d e u x p i è c e s d e c a n o n é t a i e n t b r a q u é e s sur la m u l t i t u d e d e s f o r ç a t s , q u i s ' a g e n o u i l l è r e n t aussitôt q u e le p a t i e n t p a r u t ,

accompagné

de

l'aumônier d u b a g n e et m a r c h a n t avec résignation vers l ' é c h a f a u d . C e t t e e x é c u t i o n n e p r o d u i s i t pas chez les g a l é r i e n s l ' i r r i t a t i o n q u ' o n e n

pou-

vait c r a i n d r e et q u i l e u r e s t o r d i n a i r e e n p a r e i l l e s c i r c o n s t a n c e s . A u c u n e e x a s p é r a t i o n n e se m a n i festa d a n s l ' i n t é r i e u r d u b a g n e . L ' e s p r i t g é n é r a l resta p a i s i b l e et c a l m e , o c c u p é d e s g r a n d e s vérités d o n t o n l ' e n t r e t e n a i t t o u s les j o u r s . Au m o m e n t d e c e t t e e x é c u t i o n , la m i s s i o n d u bagne avait p e r d u d e s a u x i l i a i r e s d é v o u é s et g é néreux. L e s p r ê t r e s d e la C o n g r é g a t i o n d u S a c r é Cœur d e M a r i e , q u e n o u s a v o n s d é j à

nommés,

avaient q u i t t é B r e s t p o u r s ' e m b a r q u e r

sur

l'Al-

lier, q u i d e v a i t les t r a n s p o r t e r a u S é n é g a l et a t tendait d a n s l a r a d e l ' i n s t a n t

de mettre

à la

voile. N o u s a v o n s d é j à d i t q u e c e s m i s s i o n n a i r e s avaient e n q u e l q u e s o r t e c o m m e n c é e u x - m ê m e s 11


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BREST

ET ROCHEFORT.

la m i s s i o n e n p r ê c h a n t d a n s l ' i n t é r i e u r d u bagne p o u r les fêtes d e Noël ; p e n d a n t t o u t le t e m p s de l e u r s é j o u r à B r e s t , ils s ' é t a i e n t , a u t a n t q u e poss i b l e , e m p r e s s é s d e s ' a s s o c i e r a u x e x e r c i c e s de la m i s s i o n e n p a r t i c i p a n t a u x c é r é m o n i e s et en a i d a n t l e s P è r e s d e t o u t l e u r p o u v o i r . Ils p r é l u d a i e n t ainsi au milieu des forçats au ministère qu'ils allaient r e m p l i r s u r les côtes occidentales d'Afrique.

VII

Les Cantiques. — Générosité des résolutions des condamnés.

Il y a a u b a g n e d e B r e s t d e s h a b i t u d e s d'exerc i c e r e l i g i e u x q u e les m i s s i o n n a i r e s n ' a v a i e n t pas t r o u v é e s à T o u l o n . L a p r i è r e s'y fait t o u s les s o i r s , e t la g r a n d ' m e s s e y e s t c h a n t é e t o u s les d i m a n c h e s . Il e s t vrai q u e , à c a u s e d e l'exiguïté d e la c h a p e l l e e t p a r c e q u ' o n n ' i n t e r r o m p t pas l e s t r a v a u x , la m o i t i é s e u l e d e s g a l é r i e n s assiste à c e t office d o m i n i c a l . L ' u s a g e d e

ces

grandes

m e s s e s r e n d d e s c h a n t r e s n é c e s s a i r e s . Ils sont p r i s p a r m i l e s g a l é r i e n s . L e s m i s s i o n n a i r e s cherc h è r e n t à a u g m e n t e r c e p e t i t n o m b r e d e music i e n s , et n o u s a v o n s d é j à d i t c o m m e n t l'harmo-


BREST ET ROCHEFORT.

183

nium r e n d i t s e r v i c e e n c e t t e c i r c o n s t a n c e .

Ce

n'était p a s s e u l e m e n t p o u r les offices est les c é r é monies p u b l i q u e s q u e les c h œ u r s é t a i e n t n é c e s saires. D a n s l ' i n t é r i e u r d e s s a l l e s o n v o u l u t

en

former a u s s i , afin q u e le c h a n t d e s c a n t i q u e s s'ajoutât a u x i n s t r u c t i o n s d u m a t i n et d u s o i r , l ' h a r m o n i u m n e p o u v a i t c e p e n d a n t se t r a n s p o r t e r d e salle e n s a l l e ; et d a n s les p r e m i e r s j o u r s , a b s o l u ment c o m m e à T o u l o n , les P è r e s t r o u v è r e n t d e la part d e s g a l é r i e n s q u e l q u e r é p u g n a n c e à se p r ê t e r à leurs d é s i r s s u r ce p o i n t . O u t r e la r é p u g n a n c e naturelle p o u r l e s e x e r c i c e s r e l i g i e u x d a n s les âmes a b a n d o n n é e s à l e u r s p a s s i o n s , les t e r r e u r s dont n o u s a v o n s p a r l é se faisaient s e n t i r j u s q u e dans c e d é t a i l ; et d a n s les c o m m e n c e m e n t s , e n faisant p a r t i e d e s c h œ u r s , les g a l é r i e n s a u r a i e n t craint d e se s i g n a l e r à l ' a u t o r i t é . C e p e n d a n t , à mesure q u e la g r â c e t r i o m p h a i t d e c e s f r a y e u r s , le n o m b r e d e s c h a n t e u r s s ' a c c r o i s s a i t et l e u r zèle augmentait aussi. Les forçats étudiaient et r é p é taient d a n s le j o u r l e s c a n t i q u e s q u i d e v a i e n t ê t r e chantés le s o i r . P a r f o i s , q u a n d c e u x q u i d e v a i e n t former

les c h œ u r s

s ' e x e r ç a i e n t a i n s i , t o u t e la

salle s ' u n i s s a i t à e u x , e t les l o u a n g e s d e Dieu sortaient é c l a t a n t e s et s o n o r e s d e c e s l è v r e s h a bituées à b l a s p h é m e r . Celte p r é o c c u p a t i o n d e s c a n t i q u e s

entretenait

et n o u r r i s s a i t d a n s les e s p r i t s les p e n s é e s q u e les m i s s i o n n a i r e s é t a i e n t v e n u s y r a p p e l e r .

Les


184

BREST ET ROCHEFORT.

gloires de Marie, les s e n t i m e n t s de reconnaiss a n c e d u p é c h e u r c o n s o l é , ses r e c o u r s à la grâce, s e s t e r r e u r s d e v a n t la m o r t e t le j u g e m e n t étaient a i n s i à c h a q u e i n s t a n t d u j o u r r a p p e l é s à l'esprit des

c o n d a m n é s . C'était l e u r

méditation,

pour

a i n s i d i r e : et c e s c h a n t s , e n l ' a b s e n c e d e s miss i o n n a i r e s , c o n t i n u a i e n t la p r é d i c a t i o n . U n j o u r , u n P è r e t r a v e r s a i t le p o r t . Des cond a m n é s , g r o u p é s s u r u n d e s b a t e a u x , le virent d e l o i n et le s a l u è r e n t a v e c c e s d é m o n s t r a t i o n s d'affection e t d e r e s p e c t q u ' i l s p o r t a i e n t d è s lors a u x R o b e s N o i r e s . A s o n r e t o u r , le m i s s i o n n a i r e r e c o n n u t l e s m ô m e s h o m m e s , m a i s ils étaient péniblement

o c c u p é s à t o u r n e r la r o u e

d'une

m a c h i n e d e s t i n é e a u c u r a g e d u p o r t . L e missionn a i r e s a l u a d e loin ses p a u v r e s e n f a n t s ; ceux-ci, e m b a r r a s s é s p o u r lui r e n d r e s o n s a l u t , donnant t o u t e s l e u r s f o r c e s à l e u r travail et n e pouvant m ê m e p o r t e r la m a i n à l e u r s b o n n e t s ,

voulant

c e p e n d a n t r é p o n d r e à u n d e l e u r s P è r e s , se prir e n t à e n t o n n e r u n d e s c a n t i q u e s q u ' i l s chant a i e n t le p l u s f r é q u e m m e n t : Armons-nous : la voix du Seigneur, Chrétiens, au combat nous appelle.

A p r è s a v o i r e m p l o y é l e u r s c a n t i q u e s à louer D i e u , ils t r o u v a i e n t a i n s i m o y e n d e les faire servir à m a r q u e r l e u r missionnaires.

reconnaissance

e n v e r s les


185

BREST ET ROCHEFORT.

Une fois q u e la t e r r e u r d e s c h â t i m e n t s e u t é t é vaincue

dans ces

d'affection

âmes,

leurs

démonstrations

et de r e s p e c t ne c o n n u r e n t plus de

limite. La visite d e c h a c u n

des Pères dans

les

salles é t a i t t o u t e l ' a t t e n t e e t t o u t e la j o i e d e c e s malheureux. Quand une des escouades employée aux t r a v a u x p r é v o y a i t , p o u r u n e r a i s o n o u p o u r une a u t r e , à c a u s e d e s v a r i a t i o n s d e la m a r é e le plus s o u v e n t , q u ' e l l e s e r a i t l i b r e u n p e u d e m e i l leure h e u r e q u e d e c o u t u m e , elle n e m a n q u a i t pas de p r é v e n i r le P è r e , afin q u e ses t r i s t e s e n fants n ' e u s s e n t p a s à l ' a t t e n d r e t r o p l o n g t e m p s . Sa p r é s e n c e é t a i t c o m m e u n r a y o n n e m e n t et u n e consolation p o u r t o u s les

c œ u r s : et nous

ne

p o u r r o n s j a m a i s e x p r i m e r les s e n t i m e n t s d e d é v o u e m e n t d o n t t o u s c e s p a u v r e s g e n s se s e n t a i e n t pénétrés. La c h a r i t é d u m i s s i o n n a i r e les a t t i r a i t doute : ils a i m a i e n t

les paroles de

qu'il savait d i s t r i b u e r à c h a c u n . On

sans

consolation comprend

qu'elles t r o u v a i e n t f a c i l e m e n t le c h e m i n d e c e s cœurs h a b i t u é s à s u b i r l ' o p p r o b r e et le m é p r i s ; mais ils a i m a i e n t a u s s i la v é r i t é q u e le m i s s i o n naire a n n o n ç a i t . Ils d é s i r a i e n t la p o s s é d e r e t ils savaient m e t t r e d e la g é n é r o s i t é d a n s l e u r s d é sirs. J e n e p a r l e r a i p a s d e s l u t t e s i n t é r i e u r e s , j e n ' i n d i q u e r a i p a s les l a r m e s b r û l a n t e s q u e les g a lériens v e r s a i e n t s u r les m a i n s d e s P è r e s . Ils d e mandaient à leurs prières, à leurs bénédictions,


186

BREST

ET

ROCHEFORT.

à t o u t e s les g r â c e s q u ' i l s p o u v a i e n t la force

et le c o u r a g e d e l u t t e r

distribuer,

contre

eux-

m ê m e s , d e v a i n c r e l e u r s a n g et l e u r c h a i r , d e bris e r les l i e n s d u p é c h é , d e d i s s i p e r les derniers artifices p a r l e s q u e l s le d é m o n v o u l a i t les retenir e n c o r e d a n s les i l l u s i o n s et le m e n s o n g e . Plus l ' a b î m e o ù ils a v a i e n t é t é p l o n g é s si longtemps étaient profond et infect, plus ces avaient besoin

de

courage pour

malheureux r é p o n d r e au

m o u v e m e n t d e la g r â c e q u i les s o u l e v a i t et les e n t r a î n a i t v e r s la v é r i t é , v e r s le b i e n , v e r s tout c e q u i fait la d i g n i t é et la g r a n d e u r d e la créat u r e h u m a i n e . Celte générosité ne leur manquait pas : un Arabe préparé à recevoir

le b a p t ê m e

e n c o u r u t s u r la fin d e l a m i s s i o n u n e p e i n e disciplinaire;

il d u t ê t r e m i s

au

cachot;

c'était

b e a u c o u p d ' ê t r e p r i v é d e la v u e d e s P è r e s et des e x e r c i c e s d e la m i s s i o n ; il y avait e n c o r e quelq u e c h o s e d e p l u s g r a v e : le t e m p s d e la punition d e v a i t se p r o l o n g e r a u d e l à d e la d u r é e d u séjour d e s m i s s i o n n a i r e s , e t le p a u v r e h o m m e ainsi se trouvait

e n p é r i l d e n e p o u v o i r c o n t i n u e r son

instruction

e t d e v o i r différer s o n b a p t ê m e . Au

b a g n e , q u e l q u e r a i s o n q u i p u i s s e s u r g i r , il faut t o u j o u r s s u b i r sa p e i n e . L e d é l i t é t a i t g r a v e d'aill e u r s : p e n d a n t l e s t r a v a u x s u r le p o r t ,

notre

h o m m e avait p r i s u n c l o u . A u s s i n e d e m a n d a - t - i l p a s d e r é m i s s i o n , m a i s il d e m a n d a

l'aggravation

d e sa p e i n e , afin d e la r e n d r e p l u s c o u r t e , et


BREST ET ROCHEFORT.

187

sollicita d e v o i r r e m p l a c e r p a r la b a s t o n n a d e s o n séjour a u c a c h o t . Ce fut p a r p l u s i e u r s

coups

de

corde q u e ce n é o p h y t e o b t i n t a i n s i la faveur d e ne p a s ê t r e p r i v é d e s e x e r c i c e s d e la m i s s i o n et la g r â c e d e r e c e v o i r le s a c r e m e n t d e p é n i t e n c e . Je ne sais si j e s u i s d a n s l ' e r r e u r , m a i s il m e parait difficile

d e d o u t e r d e l a s i n c é r i t é d e ses

sentiments. Les m œ u r s d u b a g n e d o n n e n t a u x c h o s e s u n

caractère

différent d e c e l u i q u ' e l l e s a u r a i e n t p a r -

tout a i l l e u r s ; et s'il e s t i n u t i l e d ' i n s i s t e r s u r le fait q u e n o u s v e n o n s d e r a c o n t e r , p o u r faire r e m a r q u e r le c o u r a g e d u p a t i e n t et l ' é n e r g i e d e sa r é s o l u t i o n , il faut n o t e r la c o n d e s c e n d a n c e q u i a c c é d a à s o n d é s i r . D a n s le t r i s t e m o n d e où. n o u s avons c o n d u i t n o s l e c t e u r s , t o u t c h a n g e e n effet d ' a s p e c t ; e t il f a u t se p e r s u a d e r q u ' a u - d e s s u s d e la v o l o n t é d e t o u s , il y a u n e c o n s i g n e inflexible que l ' o n v o u d r a i t flétrir c o m m e a t r o c e , si

on

oubliait la n a t u r e d e s â m e s q u ' e l l e e s t a p p e l é e à réprimer. On sait q u e les b a g n e s r e n f e r m e n t d e s h o m m e s des c o n d i t i o n s les p l u s d i v e r s e s . A c ô t é d e m a l heureux c o m m e celui que nous venons de citer, qui n e c o n n a i s s a i t p a s les p r e m i e r s é l é m e n t s d e la v é r i t é , il y e n a a u c o n t r a i r e q u i o n t a b u s é d e toutes c h o s e s . Sans d o u t e , sous bien des r a p ports,

ils p o u r r a i e n t e n c o r e p r é t e x t e r

d'igno-

r a n c e , e t o n n e se d o u t e p a s à q u e l p o i n t , d e n o s


188

BREST ET ROCHEFORT.

j o u r s , la r e l i g i o n e s t i n c o n n u e ; t o u t e f o i s on ne v e u t p a s avouer c e t t e i g n o r a n c e , et c e u x d o n t je p a r l e en c e m o m e n t s'en p r é t e n d e n t i n s t r u i t s plein e m e n t : p o u r a v o i r r e ç u q u e l q u e s p a u v r e s teint u r e s d e l e t t r e s o u d e s c i e n c e s , ils c r o i e n t pouvoir juger

des enseignements

divins. Les

hommes

d e ce s e n t i m e n t n e s o n t p a s t o u s a u b a g n e ; mais a u b a g n e ce s o n t c e u x - l à q u i o n t d e s p r é t e n t i o n s à la l i t t é r a t u r e , à la p h i l o s o p h i e , a u s o c i a l i s m e . Ils p a r l e n t d e

r é f o r m e s et d ' a m é l i o r a t i o n s tout

c o m m e a u x c l u b s et d a n s les j o u r n a u x : ce sont quelquefois des esprits doués d'assez gence,

d'intelli-

m a i s q u i a s s u r e n t p o s s é d e r la l u m i è r e

a l o r s q u ' i l s n ' e m b r a s s e n t q u e d e s p a s s i o n s et des p r é j u g é s . R e m p l i s s u r t o u t d e t o u t e s les vanités d e l ' e s p r i t , ils s o n t t r è s - c e r t a i n e m e n t , a u bagne o u a i l l e u r s , les p l u s d i f f i c i l e m e n t a c c e s s i b l e s à la v é r i t é . Q u a n d o n a u n e fois t r a n c h é d u d o c t e u r , il e n c o û t e d e r e n o n c e r à c e t t e g l o r i o l e . Le c o u rage nécessaire pour triompher de cette absurde p r é t e n t i o n et p o u r a v o u e r a u x y e u x d e t o u s la folie e t l ' e r r e u r d e s s y s t è m e s q u ' o n a v a i t p r é c o n i s é s , c e c o u r a g e - l à n ' e s t p a s m o i n s g r a n d ni m o i n s g é n é r e u x p e u t - ê t r e q u e c e l u i d e l'Arabe p a s s a n t à t r a v e r s la b a s t o n n a d e p o u r a r r i v e r au b a p t ê m e . C e t t e s o r t e d e c o u r a g e n e fit p a s défaut n é a n m o i n s a u x g a l é r i e n s ; et s i , p o u r faire p é n é t r e r la l u m i è r e e t la v é r i t é d a n s c e s â m e s , il y avait p l u s d e difficultés q u e p o u r la faire g o û t e r


BREST ET ROCHEFORT.

189

à des c œ u r s et à d e s e s p r i t s q u i e n a v a i e n t t o u jours é t é é l o i g n é s , l a c h a r i t é d e s

missionnaires

sut n é a n m o i n s t r i o m p h e r d e c e s r é s i s t a n c e s . Si n o u s n e n o u s é t i o n s p a s i n t e r d i t d e c i t e r ici des n o m s , n o u s p o u r r i o n s s i g n a l e r u n nage, q u i a v a i t o c c u p é u n e f o n c t i o n

person-

importante

après la r é v o l u t i o n d e février, et q u e les t h é o ries, les i l l u s i o n s , les faux s y s t è m e s , n e défendre

du

zèle

des

missionnaires.

purent Il

était

ébranlé; on fondait q u e l q u e espérance sur lui, lorsqu'il t o m b a m a l a d e et fut t r a n s p o r t é à l ' h o s pice. Le b o n P . R i n g o t , à q u i il a v a i t e u affaire dans sa salle, n e l ' a b a n d o n n a p a s ; s a n s n é g l i g e r aucun des a u t r e s m a l h e u r e u x qui lui étaient confiés, il s u t t r o u v e r l ' i n s t a n t d e v i s i t e r à l ' h o s p i c e cette b r e b i s d o u b l e m e n t m a l a d e . E n t r e b i e n d ' a u tres a t t e i n t s d u m ê m e m a l , n o u s d é s i g n o n s c e lui-ci, p a r c e q u ' i l a laissé e n t r e les m a i n s Pères u n p e t i t é c r i t c o m p o s é a p r è s sa

des

commu-

nion, o ù i! a c o n s i g n é les s e n t i m e n t s et les p r o grès d e la l u m i è r e d a n s s o n â m e . « Bannis d u m o n d e social, y dit-il, n o u s g é « m i s s i o n s a c c a b l é s s o u s le p o i d s d e n o t r e afflic« t i o n , l o r s q u e la P r o v i d e n c e n o u s a e n v o y é ses « ministres de charité nous parler un

langage

« de m a n s u é t u d e e t d ' a m o u r . . . L a r a i s o n e t la « foi o n t d i s s i p é les t é n è b r e s d e n o s e r r e u r s ; la « conviction de notre immortalité a succédé au « m a t é r i a l i s m e d e n o s i d é e s . L a r a i s o n n o u s avait 11.


190

BREST

E T ROCHEFORT

« d é m o n t r é la n o b l e s s e d e

notre

o r i g i n e : la rai-

« s o n n o u s a r é v é l é l ' e x i s t e n c e d e la p a r t i e spi« r i t u e l l e d e c h a c u n d e n o u s : l'âme, a n i m a n t par « la v o l o n t é d u C r é a t e u r n o t r e ê t r e m a t é r i e l , im« mortelle c o m m e Dieu, et devant r e t o u r n e r à « Dieu le j o u r d e l ' a n é a n t i s s e m e n t d e ta matière

« qu'elle vivifie... « Et anima

turbata

est valde.

L e s o u v e n i r de

« n o s i n i q u i t é s a b r i s é n o s c œ u r s ; n o u s avons « c o m p r i s l ' i m p o s s i b i l i t é d ' u n e a l l i a n c e e n t r e la « v e r t u e t le v i c e , e n t r e D i e u e t l ' â m e p e r v e r s e . . . a Si iniquitates «

observaveris,

Domine, Domine,

quis

sustinebit. « L a r e l i g i o n a p a r l é ; elle n o u s a initiés au

« mystère d u R é d e m p t e u r , elle n o u s a m o n t r é « J é s u s - C h r i s t m é d i a t e u r e n t r e Dieu, e t l ' h o m m e . « Cette vérité s u b l i m e

n o u s a c o n s o l é s ! . . . Le

« Dieu d e m i s é r i c o r d e d e v a i t accueillir charita« blement l e r e p e n t i r d e s c o n d a m n é s .

L'espé-

« r a n c e d u p a r d o n , d e c e p a r d o n q u i r é a l i s e tous « l e s d é s i r s , c o m b l e t o u s l e s v i d e s d e l'âme, « d o n n e d e s c o n s o l a t i o n s à la s o u f f r a n c e , une « famille à l ' o r p h e l i n , u n e p a t r i e à l ' e x i l é , a pro-

« d u i t l'amendement. « H o n n e u r d o n c à la r e l i g i o n q u i a s u n o u s ins« pirer l ' a m o u r d e la vertu et

« Reconnaissance et

amour

l'horreur

d u vice !

a u x a p ô t r e s qui

« n o u s o n t é v a n g é l i s é s , a u x m i s s i o n n a i r e s dont « la c h a r i t é s'est c o n c i l i é n o s c œ u r s , e t d o n t la


BREST ET ROCHEFORT.

191

« p a r o l e a t r i o m p h é d u matérialisme d e n o s « idées premières ! » On r e c o n n a î t à t o u t c e l a l ' e m p h a s e h a b i t u e l l e , m a i s on n e r e c o n n a î t p l u s l e s s e n t i m e n t s d e s utopistes c o n t e m p o r a i n s . Puissent-ils tous r e n c o n t r e r u n j o u r la c h a r i t é d ' u n m i s s i o n n a i r e ! C'est là t o u t e la r é f u t a t i o n q u e l e u r s d o c t r i n e s d e m a n d e n t : e t il faut a j o u t e r q u ' i l e s t inutile d'en c h e r c h e r u n e a u t r e .

VIII Sentiments et Lettres des galériens.

Le m a l h e u r d e n o t r e s o c i é t é e s t d ' a v o i r p e r d u la f o i ; l a c h a r i t é a u s s i s'est c o r r o m p u e : l e s c œ u r s e t l e s e s p r i t s e n o n t t o u t à fait o u b l i é l e sentiment ; et la plupart seraient portés à conf o n d r e s e s a s p i r a t i o n s a v e c l e s folies s a u v a g e s q u i , l e s a r m e s à la m a i n , i n v o q u e n t le m o t d e fraternité, o u avec les imaginations politiques q u i v e u l e n t raffiner s u r l'Évangile e t i n v e n t e n t l'assistance afin de p o u v o i r a g i r e n d e h o r s d e l a hiérarchie d e l'Eglise. E n p r é s e n c e d e ces p r é t e n t i o n s a u s s i d a n g e r e u s e s e t a u s s i folles l e s u n e s que les autres, nous ne nous rangeons pas p a r m i ceux q u i , p o u r y couper court, implorent la force c o m m e le r e m è d e à t o u t e s c h o s e s , e t l ' u n i -


192

BREST ET ROCHEFORT.

q u e m o y e n d e s a l u t . N o u s n ' a v o n s m ê m e p a s la v a n i t é d e v o u l o i r a c c o m m o d e r c e s d i v e r s syst è m e s et d é m ê l e r l e u r p r é t e n d u m i l i e u p r a t i q u e . N o u s v o u l o n s n o u s e n t e n i r u n i q u e m e n t à la c h a r i t é t e l l e q u e l ' É g l i s e n o u s a a p p r i s à la c o n n a î t r e , t e l l e q u ' e l l e s e u l e la p o s s è d e , la p r a t i q u e , e t sait la faire p é n é t r e r d a n s le c œ u r d e s s o c i é t é s ; c e t t e c h a r i t é e s t la s e u l e q u i , s e l o n la d o c t r i n e d e l ' A p ô t r e , p u i s s e c o u v r i r la m u l t i t u d e des p é c h é s ; e l l e n e s u b s i s t e p a s s a n s la foi; e t , q u o i q u ' o n d i s e M. T h i e r s 1, elle n e r a c h è t e p a s son a b s e n c e , p u i s q u e , s a n s la foi, la c h a r i t é d e v i e n t quelque

chose

d'hybride

et

de

c o m m e l'assistance ou la fraternité.

monstrueux Il n ' y a d e

s a l u t ni d a n s l ' u n e ni d a n s l ' a u t r e d e c e s f a n t a i s i e s . L ' É g l i s e s e u l e p o s s è d e le s a l u t . E n d e h o r s d e sa h i é r a r c h i e , t o u t se p e r d et s ' é g a r e ; les p r i n c i p e s m ê m e se c o r r o m p e n t . L e s t r i s t e s e x p é r i e n c e s d e n o s j o u r s s o n t là p o u r p r o u v e r q u ' e n l ' a b s e n c e d e l ' e n s e i g n e m e n t divin t o u t c r a q u e e n effet d a n s l'édifice social : elles t é m o i g n e n t a u s s i q u e t o u t se r u i n e et s'affaisse

d a n s les c œ u r s .

La foi e s t u n lien et u n s o u t i e n n é c e s s a i r e a u m o n d e p o l i t i q u e c o m m e a u m o n d e m o r a l . Elle e s t la l u m i è r e d e s i n t e l l i g e n c e s . E n s o n a b s e n c e , a u m i l i e u d e s e r r e u r s c o n t e m p o r a i n e s , il e s t n é cessaire d ' e n t r e r dans des explications qui paraî1

Rapport sur l'assistance publique.


BREST ET ROCHEFORT.

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traient s u p e r f l u e s à d e s e s p r i t s j u d i c i e u x et à d e s cœurs éclairés-. En a d m i r a n t d o n c , c o m m e n o u s f a i s o n s , d u profond d e n o t r e c œ u r , e t e n a d o r a n t la m i s é r i corde d e D i e u , q u i d o n n e à la v é r i t é u n a c c è s si facile a u p r è s d e s â m e s c r i m i n e l l e s , en b é n i s s a n t cette m i s é r i c o r d e infinie q u i , a u m i l i e u d e s d é sordres, d e s h o n t e s et d e s v i c e s , c o n s e r v e e n c o r e c o m m e le g e r m e

des plus précieuses

vertus,

nous n e p r é t e n d o n s p a s n o u s faire l ' a v o c a t d e s galériens, p l a i d e r l e u r i n n o c e n c e et r e p r o c h e r à la société ses r i g u e u r s . Ces r i g u e u r s s o n t n é c e s saires, elles s o n t l é g i t i m e s . L a s o c i é t é

attaquée

et o u t r a g é e a d r o i t d e se d é f e n d r e . E l l e a d r o i t de p u n i r ; les e r r e u r s q u e la j u s t i c e h u m a i n e p e u t c o m m e t t r e n ' a l i è n e n t p a s s o n d r o i t . La p a s s i o n , la p e u r , l ' i g n o r a n c e , p e u v e n t e n a b u s e r , le d r o i t n é a n m o i n s s u b s i s t e . Il v i e n t d e D i e u , et ce n ' e s t pas la m o i n d r e folie d e la p l u p a r t d e s c o n s e r v a teurs a c t u e l s d e c o n t e s t e r c e t t e o r i g i n e s u b l i m e . Aussi d a n s l ' e x e r c i c e

de son droit,

nous dési-

rons q u e la s o c i é t é n e fasse p a s o b s t a c l e à la m i séricorde , q u i r e s t e p a r - d e s s u s

tout

l'attribut

divin; et la r é f o r m e p é n i t e n t i a i r e n ' a p a s , n o u s le r é p é t e r o n s s a n s c e s s e , n ' a p a s , p o u r les l i e u x qu'elle p r é t e n d

transformer,

d'autre

tion à n o u s offrir q u ' à faire t o m b e r les

améliora-

obstacles

qui e m p ê c h e n t la m a i n d e l'Église d ' y p é n é t r e r . C'est la s e u l e a m é l i o r a t i o n , d u r e s t e , en

quoi


BREST ET ROCHEFORT.

194

n o u s a y o n s c o n f i a n c e p o u r l o u l e s s o r t e s d e choses, et n o u s c r o i r i o n s m a n q u e r à la p u i s s a n c e et à la m i s é r i c o r d e d e Dieu si n o u s p o u v i o n s s u p p o s e r q u ' i l e n fallût u n e a u t r e . Le j o u r o ù la vérité et la c h a r i t é , q u e l'Eglise c a t h o l i q u e seule possède, s e r o n t m i s e s e n c o n t a c t a v e c le c œ u r d e s p e u p l e s , ce j o u r - l à ,

et s e u l e m e n t ce j o u r - l à , t o u t e s les

c o l è r e s s e r o n t a p a i s é e s , et o n a u r a vu la fin des r é v o l u t i o n s . P o u r e n d o u t e r , il f a u d r a i t s u p p o s e r l a s o c i é t é p l u s difficile à c o n v e r t i r q u ' u n b a g n e . E t s'il est b i e n vrai q u e la m i s è r e , l ' h u m i l i a t i o n et la souffrance p r é p a r e n t les â m e s à la vérité, les a v e u g l e m e n t s c o n t e m p o r a i n s , qui persévèrent m a l g r é les g r a n d e s m e n a c e s d e c e s d e r n i è r e s ann é e s , p e u v e n t faire c r o i r e à d e t e r r i b l e s leçons, dans

lesquelles

nous

savons

bien

néanmoins

qu'au milieu des vengeances éclateront

toujours

l e s d e s s e i n s d e la m i s é r i c o r d e . N o n - s e u l e m e n t les P è r e s v o y a i e n t l e u r s p a u v r e s e n f a n t s g o û t e r l e s e n s e i g n e m e n t s d e la vérité e t les e m b r a s s e r a v e c j o i e , m a i s a u m i l i e u des v i c e s o ù ils é t a i e n t p l o n g é s , q u e l q u e s - u n s avaient c o n s e r v é u n r e s p e c t et u n e affection

singulière

p o u r c e t t e m ô m e v é r i t é q u e l e u r vie et l e u r s all u r e s a v a i e n t violé e n t a n t d e f a ç o n s . Il y a e n c o r e là u n d e c e s m y s t è r e s d u c œ u r a u q u e l la science h u m a i n e n e v e u t p a s c r o i r e , m a i s q u e les â m e s c h r é t i e n n e s c o n n a i s s e n t b i e n : les livres saints p r o c l a m e n t c e t t e c o n t r a d i c t i o n d e la n a t u r e h u -


BREST ET ROCHEFORT.

195

maine e n d i s s i d e n c e a v e c e l l e - m ê m e , et L o u i s XIV avouait la r e s s e n t i r . Dès les p r e m i e r s j o u r s d e la m i s s i o n u n j u i f disait a u x P è r e s q u e , d e p u i s s o n a r r i v é e a u b a gne, son c o m p a g n o n de c o u p l e ne cessait de lui p a r l e r d e la religion c a t h o l i q u e , et d e lui d i r e qu'il d o n n e r a i t v o l o n t i e r s d e u x d o i g t s p o u r lui p r o c u r e r la g r â c e d u b a p t ê m e . — N o n - s e u l e m e n t d e u x d o i g t s , i n t e r r o m p i t le c o m p a g n o n , mais la m a i n t o u t e n t i è r e . Les l e t t r e s q u e n o u s a v o n s p u b l i é e s d e T o u l o n a v a i e n t déjà s i g n a l é le fait a n a l o g u e d e l ' i m p o r tance q u e q u e l q u e s - u n s d e c e s m a l h e u r e u x , d a n s l e u r a v i l i s s e m e n t , g a r d a i e n t à la r e l i g i o n . Si la m ê m e p r é p a r a t i o n se t r o u v a i t d a n s les d e u x b a g n e s , au c o n t a c t d e la vérité les m ê m e s faits a p p a r u r e n t a u s s i . C o m m e à T o u l o n , les m i s s i o n n a i r e s e u r e n t la c o n s o l a t i o n d e voir les c o n d a m n é s t o u c h é s d e la g r â c e e m p l o y e r t o u s l e u r s efforts p o u r e x e r c e r s u r l e u r s c o m p a g n o n s u n e sorte d ' a p o s t o l a t d e la p a r o l e et d u b o n e x e m p l e ; et g r â c e a u l o n g s é j o u r q u e les P è r e s a v a i e n t p u faire d a n s les s a l l e s , e t à la f a m i l i a r i t é q u ' a u m i lieu d e l e u r r e s p e c t les g a l é r i e n s a v a i e n t a c q u i s e avec e u x , c e t a p o s t o l a t p r i t , m ê m e à B r e s t , u n caractère particulier de simplicité cl d ' a b a n d o n qui n ' a v a i t p e u t - ê t r e p a s e u à T o u l o n u n e grâce a u s s i l o u c h a n t e . Q u a n d le m i s s i o n n a i r e e n t r a i t d a n s la s a l l e , les g a l é r i e n s se p r é c i p i t a i e n t v e r s


196 lui

BREST

pour

ET

R0CHEF0RT.

l u i d o n n e r les n o m s

de ceux

qu'ils

a v a i e n t d é c i d é s à r e m p l i r l e u r s d e v o i r s et à se faire i n s c r i r e p o u r la c o n f e s s i o n . L e s b o n s forç a t s (il y a l o n g t e m p s q u e le m o t est a u b o u t

de

m a p l u m e , e t j e n e v e u x p a s é c o u t e r t o u j o u r s la méchante honte qui m'a jusqu'à présent

empê-

c h é d e l ' é c r i r e ) , les b o n s f o r ç a t s s a v a i e n t q u ' i l s n e p o u v a i e n t r i e n faire d e p l u s a g r é a b l e a u P è r e , e t ils s ' e m p l o y a i e n t d e t o u t e s l e u r s f o r c e s à lui amener chaque jour quelque nouveau néophyte. Que n'auraient-ils pas e n t r e p r i s , d'ailleurs,

pour

f a i r e p l a i s i r à d e si b o n s P é r e s ? Il y e n avait qui r é u n i s s a i e n t d a n s u n c o i n d e la salle t o u t le fruit d e l e u r s efforts d u j o u r ; ils a m e n a i e n t e n s u i t e t o u t d o u c e m e n t le P è r e d e ce c ô t é , et r i e n n ' é g a lait l e u r j o i e q u a n d ils l u i d i s a i e n t : M o n

Père,

t o u s c e u x - l à s o n t p o u r v o u s ! D ' a u t r e s fois aussi il y fallait m e t t r e p l u s d e m é n a g e m e n t s ; o n tirait le P è r e à l ' é c a r t , o n lui i n d i q u a i t u n lit, u n b a n c , o ù sa p r é s e n c e p o u r r a i t b i e n d é c i d e r

quelque

c h o s e . D ' h a b i t u d e , il e s t v r a i , c e t t e p r é d i c a t i o n mutuelle ne gardait pas de grands égards. — E h b i e n ! d i s a i t u n g a l é r i e n à u n d e ses c o m p a g n o n s , e s t - c e q u e t u n e v a s p a s t e c o n f e s s e r ? Et c o m m e le c o m p a g n o n faisait q u e l q u e s difficultés, — H e i n ! r e p r e n a i t l ' i n t e r r o g a t e u r , j ' y vais b i e n , moi ! C'était-là, e n effet,

le g r a n d a r g u m e n t : bien

p e u y résistaient. L ' e x e m p l e entraînait ces m a l -


197

BREST ET ROCHEFORT.

h e u r e u x t r a n s f o r m é s et r é g é n é r é s . Ils v o u l a i e n t , à l'envi les u n s d e s a u t r e s , s e r v i r le m i s s i o n n a i r e et a i d e r à la m o i s s o n . Ceux q u i n e p e n s a i e n t p a s pouvoir a c q u é r i r d e l ' i n f l u e n c e

sur leurs

cama-

rades, é t a i e n t j a l o u x n é a n m o i n s d ' ê t r e u t i l e s et s'ingéniaient d u m i e u x q u ' i l s p o u v a i e n t . U n e fois, au m o m e n t o ù le m i s s i o n n a i r e

venait

d'entrer

dans la salle et a l l a i t d e b a n c e n b a n c p o u r i n s crire l e s n o m s d e c e u x q u i v o u l a i e n t se c o n f e s ser, u n d e n o s b o n s f o r ç a t s s ' a v a n ç a v e r s lui e t lui fit u n a i m a b l e et d o u x r e p r o c h e d e c e q u ' i l n e venait p a s a s s e z s o u v e n t d e c e r t a i n c ô t é où é t a i t le b a n c d e n o t r e h o m m e ; le P è r e s'y laissa c o n duire v o l o n t i e r s . Q u a n d il fut a r r i v é , on le fit m o n ter s u r le b a n c , o ù o n lui avait p r é p a r é u n s i é g e . L à , lui d i t s o n c o n d u c t e u r , voilà v o t r e p l a c e ! Maintenant,

ne vous t o u r m e n t e z p a s , ne

vous

fatiguez p a s , j ' i r a i v o u s c h e r c h e r t o u s c e u x d o n t vous a u r e z affaire. Le P è r e se p r ê t a i t v o l o n t i e r s à t o u t c e p e t i t m a n é g e , et le p a u v r e h o m m e p a r c o u r a i t j o y e u s e m e n t la s a l l e , a m e n a n t l ' u n a p r è s l'autre d e v a n t le trône d u P è r e t o u s c e u x q u i lui étaient d é s i g n é s . Q u a n d il e u t fait ses c e n t t o u r s et r e m p l i c o n s c i e n c i e u s e m e n t s o n h u m b l e

office

de c h i e n d e t r o u p e a u , le P è r e lui d e m a n d a s'il ne v o u l a i t p a s lui a u s s i ê t r e i n s c r i t . E h !

mon

P è r e , d i t le p a u v r e h o m m e , j e n e sais r i e n , j e n'ai p a s fait m a p r e m i è r e c o m m u n i o n ,

écrivez

que j e s u i s u n e b ê t e ! N o u s n ' a v o n s p a s e n c o r e


198

BREST ET ROCHEFORT.

p a r l é d e s c a t é c h i s m e s ; ils a v a i e n t lieu c o m m e à T o u l o n ; le b o n P è r e p u t d o n c faire i n s t r u i r e ce p a u v r e h o m m e , lui a p p r e n d r e q u ' i l était autre c h o s e q u ' u n e bête, et q u e , d a n s s o n h u m i l i a t i o n et sa m i s è r e , il é t a i t la v é r i t a b l e i m a g e d e celui q u i e s t d o u x cl h u m b l e d e c œ u r ;

ce bon

néo-

p h y t e fui a d m i s à faire sa p r e m i è r e c o m m u n i o n . On p o u r r a i t

citer d'autres

circonstances

de

m ê m e g e n r e , o ù la r e c o n n a i s s a n c e d e s g a l é r i e n s s ' e x p r i m a i t avec u n e g r â c e q u i n o u s t o u c h e , mais q u e n o u s s o m m e s p e u t - ê t r e i m p u i s s a n t s à faire s e n t i r . N o u s a u r i o n s v o u l u l e u r c é d e r p l u s souv e n t la p a r o l e ; m a i s o n sait les o b s t a c l e s q u e les c o m m u n i c a t i o n s écrites

ont

r e n c o n t r é à Brest.

Q u e l q u e s l e t t r e s n é a n m o i n s s o n t p a r v e n u e s aux missionnaires,

e t c e s c o r r e s p o n d a n c e s , q u i ont

fait le m é r i t e et le p r i x d e la r e l a t i o n d e la m i s s i o n d e T o u l o n , o n t e x c i t é t r o p d ' i n t é r ê t et d'émotion pour que nous négligions d'en reproduire ici t o u t c e q u ' o n a p u e n e x t r a i r e . « A u t r è s - b o n et t r è s - v é n é r é P è r e , » écrivait l'un : « Mon Père, vous e x p r i m e r notre reconnais« sance p o u r l'angélique sollicitude avec laquelle « v o u s c o n s a c r e z v o t r e p a r o l e et vos s o i n s à n o t r e « r e t o u r à Dieu est a u - d e s s u s d e n o s f a c u l t é s , à « n o u s p a u v r e s p é c h e u r s o b s c u r s . Mais veuillez « c r o i r e , m o n P è r e , q u ' i l e s t e n n o t r e c œ u r un « profond

sentiment de vénération

pour

votre


B R E S T

E T

199

R O C H E F O R T .

« p e r s o n n e s a c r é e , c o m m e p o u r vos v e r t u s sa« c e r d o t a l e s , et n o u s s o m m e s p é n é t r é s d e vos « ineffables b o n t é s . » Un a u t r e e x p r i m a i t a b s o l u m e n t les m ê m e s s e n t i m e n t s et y a j o u t a i t l ' e x p r e s s i o n d e ses c r a i n t e s pour l'avenir : « Mon b o n P è r e , d i s a i t - i l , n o s p a r o l e s seront« elles assez e x p r e s s i v e s p o u r v o u s r e m e r c i e r d e s « bienfaits q u e vous êtes venu r é p a n d r e au milieu « d e n o u s ? A l e u r d é f a u t , la r e c o n n a i s s a n c e q u i « est g r a v é e a u fond d e n o t r e c œ u r v i e n d r a y s u p « p l é e r . Que d e v e n i r a p r è s v o t r e d é p a r t ! N o u s « abandonnerons-nous au désespoir? Non! Nous « s a u r o n s q u e v o u s avez l'œil s u r n o u s , et n o u s « persévérerons. » « Mon P è r e , d i s a i t u n t r o i s i è m e , m o n P è r e , j e « n e p u i s a s s e z r e m e r c i e r la d i v i n e

Providence

« de vous avoir c o n d u i t dans cette maison pour « m e porter, à moi et à m e s c a m a r a d e s

d'infor-

« t u n e , le s e c o u r s et les c o n s o l a t i o n s d o n t n o u s « é t i o n s p r i v é s d e p u i s si l o n g t e m p s . O u i ,

mon

« Père, j a m a i s , d e p u i s m a c o n d a m n a t i o n , j e n'ait vais s e n t i m a m a i n p r e s s é e p a r u n e m a i n a m i e . « Le m o n d e m e fuit, m e m é p r i s e , m e r e j e t t e d e « s o n s e i n ; v o u s s e u l , m o n P è r e , avez d a i g n é m e « s e r v i r d ' a m i et d e c o n s o l a t e u r . A h ! veuillez, « j e v o u s e n s u p p l i e , m e c o n t i n u e r vos c h a r i t a « bles s o i n s , afin q u ' u n j o u r , si j e s o r s d e , c e l t e « maison, je puisse encore trouver un

guide.


200

BREST ET ROCHEFORT.

« L o r s q u e j e s u i s t o m b é d a n s le m a l h e u r j ' é t a i s « e n c o r e e n f a n t ; m a i s a u j o u r d ' h u i j e p u i s vous « p r o m e t t r e q u ' à l ' a v e n i r , a v e c le s e c o u r s du « b o n D i e u , j e ferai t o u s m e s efforts p o u r r e m « p l i r m e s d e v o i r s d e c h r é t i e n et d e c i t o y e n . » A c e s c o u r t s e x t r a i t s d e s l e t t r e s a d r e s s é e s aux Pères, nous pouvons ajouter quelques fragments de celles écrites p a r des forçats à leurs parents, à l e u r s a m i s o u à l e u r s f a m i l l e s . Elles s o n t t o u t e s d e s d e r n i e r s j o u r s d e la m i s s i o n . « La t r i s t e p o s i t i o n d a n s l a q u e l l e j e m e t r o u v e , « écrivait l'un d'eux, ne doit pas vous étonner. « Les mauvais t r a i t e m e n t s q u e j ' a i eus à essuyer « d a n s m a j e u n e s s e m ' o n t fait o u b l i e r m e s d e « voirs de religion et m e s devoirs de citoyen. « N é a n m o i n s j ' a i la f e r m e c o n v i c t i o n q u e c'est « la d i v i n e P r o v i d e n c e q u i a d é c i d é ainsi d e m o n « s o r t , et q u e D i e u , d a n s s o n infinie m i s é r i c o r d e , « a e u p i t i é d e m o i e n m ' e n v o y a n t ici p o u r e n « t e n d r e les b o n n e s p a r o l e s d e s P è r e s m i s s i o n « n a i r e s q u i n o u s a p p o r t e n t ses c o n s o l a t i o n s et « n o u s o u v r e n t les p o r t e s d u ciel q u i n o u s s e r a i e n t « d e m e u r é e s fermées à j a m a i s . J e n'ai pas besoin « d e v o u s faire c o n n a î t r e l ' o r d r e q u i a r é g n é « p e n d a n t les e x e r c i c e s d e c e t t e m i s s i o n ; il n'y « avait p l u s b e s o i n d e g a r d e s ; c h a q u e c o n d a m n é « se r a n g e a i t à sa p l a c e . T o u t le m o n d e a p o r t é « à c e s b o n s P è r e s la p l u s g r a n d e v é n é r a t i o n . Ce « qui a étonné b e a u c o u p d'entre nous, c'est que


BREST ET ROCHEFORT.

201

« ceux m ô m e que nous appelions

récalcitrants

« ou grands

bonnets, o n t

b a i s s é p a v i l l o n les p r e -

« m i e r s e t o n t m o n t r é le b o n e x e m p l e à l e u r s ca« marades d'infortune... « Adieu,

n e m ' o u b l i e z p a s d a n s vos

bonnes

« prières. Quant à moi, je ne vous oublierai pas « d a n s l e s m i e n n e s ; q u a n d le r e l â c h e d u t r a v a i l « me permettra de prier, lorsque j e serai étendu, « la n u i t , s u r m o n lit d e p l a n c h e s , j e p r i e r a i p o u r « t o u t e m a f a m i l l e , p o u r m e s a m i s et p o u r m e s « ennemis. » U n a u t r e é t a i t t o u t e n t i e r à l ' e x p l o s i o n d e sa joie e t l ' e x p r i m a i t a v e c u n e i v r e s s e , q u e c e u x - l à seuls p o u r r o n t c o m p r e n d r e , q u i o n t e u le b o n h e u r d e se r a p p r o c h e r d e Dieu a p r è s e n a v o i r été l o n g t e m p s s é p a r é s . « Mes b o n s p a r e n t s , é c r i v a i t - i l , je m e h â t e

de

« vous a n n o n c e r une b o n n e nouvelle J e viens de « r e t r o u v e r le b o n h e u r q u e j e g o û t a i le j o u r d e « m a p r e m i è r e c o m m u n i o n . A h ! j e sais m a i n t e « nant c o m b i e n est m a l h e u r e u x l ' h o m m e qui ou« b l i e ses d e v o i r s d e r e l i g i o n et q u i n e sait p a s « s u p p o r t e r l e s m i s è r e s d e c e l t e vie e n c h r é t i e n . « N o u s v e n o n s d ' a v o i r u n e m i s s i o n q u i se t e r m i « n e r a d i m a n c h e 3 février. Elle nous a été p r ê « c h é e p a r les P è r e s d e la C o m p a g n i e d e J é s u s . « A h ! qu'ils soient bénis ces saints h o m m e s , et « q u e Dieu s o i t l o u é d e n o u s a v o i r e n v o y é d e tels « consolateurs ! J e n e puis vous r a p p o r t e r en d é -


B R E S T

202

E T ROCHEFORT.

« tail l e s s a i n t e s i n s t r u c t i o n s q u ' i l s n o u s o n t don« n é e s ; mais ce q u e j e puis vous dire, c'est que « j e les p o r t e r a i à j a m a i s g r a v é e s d a n s m o n c œ u r . « Que d e b o n h e u r , q u e d e c o n s o l a t i o n s e l l e s ont « r é p a n d u d a n s m a p a u v r e â m e si souffrante et « si a b î m é e ! . . . » « M e s c h e r s p a r e n t s , si c e n ' é t a i e n t l e s souf« frances q u e vous cause à v o u s - m ê m e s m a con« d a m n a t i o n , j e p o u r r a i s d i r e : Que m ' i m p o r t e n t « les

puisque

mon

« â m e e s t s a u v é e ! Ma b o n n e m è r e , c ' e s t

souffrances

de

mon

corps

sans

« d o u t e à vos prières q u e j e dois m a

réconci-

« liation avec Dieu ! Ah ! n e cessez pas de prier « p o u r m a p e r s é v é r a n c e d a n s le s e r v i c e d e c e b o n « m a î t r e q u e j ' i m p l o r e d é s o r m a i s tous les jours « p o u r v o u s , p o u r m a f a m i l l e et p o u r t o u t e s les « personnes charitables qui daignent

s'occuper

« de m o i ! » Un a u t r e n ' e x p r i m a i t pas encore celte exubér a n c e d e b o n h e u r , m a i s il é t a i t d é j à s u r la r o u t e qui y conduit. « Depuis u n mois, disait-il, de bons mission« n a i r e s s'efforcent d e n o u s r é c o n c i l i e r a v e c D i e u . « T o u s les j o u r s ils n o u s p a r l e n t d e n o s d e v o i r s « d ' h o m m e s e t d e c h r é t i e n s . Ils m ' o n t fait c o m « p r e n d r e c o m b i e n j ' a v a i s é t é i n g r a t e n v e r s Dieu. « T o u t e s les fois q u e le s o u v e n i r d e l e u r s p a r o l e s « me

revient,

je s u i s p é n é t r é d e d o u l e u r

à la

« v u e d e m e s p é c h é s . Que j e s u i s b i e n j u s t e m e n t


BREST ET ROCHEFORT.

203

« puni ! J e veux r e v e n i r à Dieu. Les b o n s P è r e s « m ' e n s e i g n e r o n t c o m m e n t il fautl faire p o u r p e r « Révérer d a n s le b i e n j u s q u ' à la m o r t . » Au m i l i e u d u m o u v e m e n t d e la g r â c e q u i se faisait d a n s l e u r s c œ u r s , les p a u v r e s g a l é r i e n s , dans l ' i v r e s s e d e l e u r s n o u v e a u x s e n t i m e n t s ,

ne

pouvaient r é s i s t e r a u d é s i r d ' é p a n c h e r l e u r s â m e s . Ils se r e t o u r n a i e n t a v e c u n e j o i e q u ' e u x s e u l s peuvent d é p e i n d r e v e r s l e u r s f a m i l l e s , v e r s l e u r s amis, v e r s t o u t ce q u i a v a i t veillé s u r l e u r j e u nesse et l e u r e n f a n c e , et l ' u n d ' e u x faisait p a r t au c u r é d e sa p a r o i s s e d e ce q u i s'était p a s s é d a n s le b a g n e : « M o n s i e u r le C u r é , « Je veux vous dire c o m m e n t Dieu a pris pitié « de n o u s d a n s n o t r e m a l h e u r e u s e p o s i t i o n ,

en

« nous envoyant de bons Pères missionnaires p o u r « n o u s a n n o n c e r la p a r o l e d i v i n e , n o u s

donner

« d e s c o n s o l a t i o n s , et n o u s o u v r i r les p o r t e s d u « ciel q u i n o u s é t a i e n t à j a m a i s f e r m é e s . Quel r e « g r e t d e les v o i r p a r t i r d e m a i n , c e s b o n s P è r e s ! « Nous allons n o u s trouver de nouveau seuls au « m i l i e u d e s d a n g e r s les p l u s t e r r i b l e s . » U n a u t r e , u n bonnet vert,

s ' a d r e s s a i t à sa t a n t e ,

qui h a b i t e u n e ville o ù se t r o u v e u n e m a i s o n d e Jésuites :


204

BREST ET ROCHEFORT.

« Ma b o n n e t a n t e , « Les anges

terrestres

sont descendus

dans

« l ' e n f e r d u m o n d e p o u r s a u v e r les g r a n d s cri« m i n c i s p a r u n e s a i n t e m i s s i o n . J e n e v o u s en « fais p a s le d é t a i l ; s a c h e z s e u l e m e n t q u ' i l n'y a « q u e la C o m p a g n i e d e J é s u s p o u r faire d e pareils « miracles. « Je vous écrirai dans q u e l q u e s j o u r s ; c o m m e « m o i , v o u s d i r e z : il faut ê t r e a v e c Dieu p o u r « faire ce q u ' i l s font. « Ma b o n n e t a n t e , p r i e z p o u r m o i ; j e s e n s que « l ' É t e r n e l m ' a p p e l l e : j ' a i m a l â la p o i t r i n e et « e n t r e les é p a u l e s à c a u s e p e u t - ê t r e d e s priva« t i o n s e t d e s t r a v a u x d u p o r t a u x q u e l s j e suis « a s s u j e t t i ; m a i s a v a n t t o u t , allez o u faites aller « c h e z les b o n s P è r e s , d i t e s l e u r q u e j e v o u d r a i s « m o u r i r d a n s les bras ou aux p i e d s d'un

des

« m e m b r e s d e la C o m p a g n i e d e J é s u s . Oh ! que « je serais h e u r e u x . » A u m i l i e u d e t o u s c e s é p a n c h e m e n t s d u bonh e u r d e la r e n t r é e e n g r â c e , e n se r é c o n c i l i a n t a v e c Dieu

plusieurs avaient aussi à

se

récon-

c i l i e r a v e c l e u r s p a r e n t s et d e c e c ô t é à i m p l o r e r e n c o r e l e u r p a r d o n . N o u s p o u v o n s c i t e r le fragm e n t s u i v a n t , é c r i t p a r u n j e u n e h o m m e d e vingt et u n a n s , a u l e n d e m a i n m ê m e d e la c l ô t u r e de la m i s s i o n . « M o n p è r e et m a m è r e , a u m i l i e u d e s i n c e s -


BREST ET ROCHEFORT.

205

« santes a n g o i s s e s d e m a t r i s t e p o s i t i o n , s o u s le «poids é n o r m e de m a m i s è r e , pas un j o u r ne « s'écoule s a n s q u e m a p e n s é e n e se r e p o r t e s u r « vous a u x q u e l s j'ai c a u s é t a n t d e c h a g r i n s . J u s q u e « ici c e p e n d a n t j e n'ai p a s o s é v o u s é c r i r e d e p e u r «de vous être i m p o r t u n ; mais, aujourd'hui q u e «je suis r é c o n c i l i é a v e c D i e u , v o u s m ' é c o u t e r e z « bien, j ' e n s u i s s û r , c a r la P r o v i d e n c e e l l e - m ê m e « est p o u r m o i ! D e p u i s t r o i s s e m a i n e s n o u s s o m « mes e n r e t r a i t e . J ' a i r e n c o n t r é d a n s la p e r s o n n e « sacrée d u P è r e *** u n a n g e c o n s o l a t e u r q u i a « fait d e s c e n d r e la g r â c e d a n s m o n âme. Que j e «voudrais pouvoir e x p r i m e r tout m o n

repentir

« des fautes p a s s é e s ! A u j o u r d ' h u i j e n e m e p l a i n s « plus. J e v e r s e d e s l a r m e s s u r m e s f a u t e s d o n t « les c o n s é q u e n c e s o n t é t é si f u n e s t e s . Mais j e n e « regrette pas autre chose : j ' a i mérité m o n sort, «je s a u r a i e x p i e r m e s « Croyez a u x

coupables

égarements.

regrets sincères de votre

pauvre

« enfant d é t e n u p o u r v i n g t a n s . » La m i s s i o n a v a n ç a i t a i n s i v e r s sa fin. Q u a t r e Arabes r e ç u r e n t le b a p t ê m e ; p l u s i e u r s

protes-

tants firent a b j u r a t i o n ; q u a t r e - v i n g t - s e i z e

galé-

riens, q u i n ' a v a i e n t p a s fait l e u r p r e m i è r e c o m m u n i o n , y a v a i e n t été p r é p a r é s ; t r o i s c e n t c i n quante s ' é t a i e n t a u s s i p r é p a r é s à la c o n f i r m a t i o n . Monseigneur l'évêque d e Q u i m p e r v i n t p o u r la donner e t faire la c l ô t u r e d e la m i s s i o n le d i m a n che 3 f é v r i e r .

12


206

BREST ET ROCHEFORT.

IX

C l ô t u r e de l a M i s s i o n . — A d i e u x . — D e r n i è r e s nouvelles.

On avait d û , p o u r la c l ô t u r e d e la mission, a b a n d o n n e r l ' é t r o i t e c h a p e l l e , e t o n avait préparé u n a u t e l d a n s u n e v a s t e salle d e C l e r m o n t - T o n n e r r e . C e t t e salle i m m e n s e , d é c o r é e a v e c goût, n e p o u v a i t c e p e n d a n t c o n t e n i r les d e u x

mille

h u i t c e n t s h a b i t a n t s d u b a g n e . C e u x q u i s'étaient r é c o n c i l i é s a v e c D i e u , e t q u i d e v a i e n t r e c e v o i r en c e j o u r - l à le g a g e d e l e u r s a l u t , p u r e n t seuls y ê t r e a d m i s . D i x - h u i t c e n t c i n q u a n t e f o r ç a t s vinr e n t y p r e n d r e p l a c e . L e s d i v e r s e s a u t o r i t é s du b a g n e , d e l ' a r s e n a l e t d e la ville, u n g r a n d nomb r e d'officiers d e m a r i n e , a v a i e n t é t é invités à cette cérémonie. L ' a u t e l avait é t é d é c o r é a v e c m a g n i f i c e n c e par les b o n n e s S œ u r s d e la S a g e s s e . « La c é r é m o n i e , c o m m e n c é e à d i x h e u r e s , dis a i t le j o u r n a l d e B r e s t , l'Océan,

é t a i t présidée

p a r M g r G r a v e r a n , é v ê q u e d e Q u i m p e r . E n acc o u r a n t a u m i l i e u d e c e s enfants

du malheur, le

p r é l a t a v a i t v o u l u l e u r d o n n e r u n e m a r q u e de sa p r o f o n d e b i e n v e i l l a n c e , e t a u s s i o b é i r s a n s doute


BREST ET ROCHEFORT.

207

à ce s e n t i m e n t i n t i m e q u i a s s o c i e le cœur d u p a s teur a u x j o i e s d e s e s o u a i l l e s . « Avant la c o m m u n i o n g é n é r a l e , le P . L a v i g n e monta e n c h a i r e . J e d i r a i p e u d e c h o s e d e s o n allocution. Le P . L a v i g n e est c o n n u à B r e s t . T o u t le m o n d e a p u a p p r é c i e r le c a c h e t d e s o n t a l e n t . On sait q u ' i l e s t e n t r a î n a n t , c h a l e u r e u x , s y m p a thique; o n se figure d è s l o r s c e q u ' i l a é t é e n c e moment. Les larmes des c o n d a m n é s ont r é p o n d u à ses a c c e n t s . A u s s i b i e n ils p a r t a i e n t d u c œ u r avec u n e i r r é s i s t i b l e é n e r g i e . B i e n t ô t l ' é m o t i o n l'a g a g n é l u i - m ê m e . S e s l a r m e s se s o n t m ê l é e s à la s u e u r q u i l ' i n o n d a i t Jamais je n'ai m i e u x c o m p r i s t o u t e la d o u c e u r d e ce t e x t e de l'Évangile : Venez à moi, vous qui êtes à la peine, je vous soulagerai. « La c o m m u n i o n vint e n s u i t e ; M o n s e i g n e u r la distribuait d ' u n c ô t é , et le P . L a v i g n e d e l ' a u tre. Une l o n g u e file d e c i e r g e s a l l u m é s se p r é sente d ' a b o r d . T o u t le m o n d e d e v i n e q u e c ' é t a i e n t les enfants de la première communion. Quels e n fants, g r a n d D i e u ! et d e q u e l l e d o u l e u r n ' a i - j e p a s été saisi e n v o y a n t le g r a n d n o m b r e d ' e n t r e e u x qui a v a i e n t vieilli s a n s c o m m u n i e r . Et l ' o n v e u t que d e s h o m m e s q u i i g n o r e n t Dieu à ce p o i n t r e s p e c t e n t les lois s o c i a l e s q u i s ' o p p o s e n t à leurs jouissances ! « La c o m m u n i o n s ' a c h e v a avec u n o r d r e p a r fait. M a l g r é le m o u v e m e n t d e t a n t d ' h o m m e s , le


208

BREST ET ROCHEFORT.

r e c u e i l l e m e n t a c o n t i n u é d ' ê t r e ce q u ' i l avait été d e p u i s le c o m m e n c e m e n t , c ' e s t - à - d i r e parfait, de l'avis d e t o u s les a s s i s t a n t s . L e défilé n ' a même p a s c a u s é u n i n s t a n t d e c o n f u s i o n . T o u t semblait d i s p o s é a v e c u n e g r a n d e i n t e l l i g e n c e , d a n s l'int é r ê t d u b o n o r d r e e t d e la c é r é m o n i e . L e s chants n ' o n t p a s c e s s é d u r a n t la c o m m u n i o n . C'étaient q u e l q u e f o i s d e s c a n t i q u e s r é p é t é s e n c h œ u r par t o u s l e s c o n d a m n é s , o u b i e n c ' é t a i e n t d e s psaum e s a d a p t é s à la c i r c o n s t a n c e , o u

même

des

m o r c e a u x d ' h a r m o n i e d a n s l e s q u e l s v e n a i e n t se fondre

des chants

religieux. Après

l'indicible

é n e r g i e d e q u e l q u e s r e f r a i n s , j ' a i s u r t o u t remarq u é c e s d e r n i e r s c h a n t s . E x é c u t é s a v e c u n ens e m b l e e t u n e p r é c i s i o n i r r é p r o c h a b l e s , ils off r a i e n t u n c a r a c t è r e d e p i e u s e r é s i g n a t i o n que l ' a c c o m p a g n e m e n t d e s i n s t r u m e n t s faisait mieux ressortir encore. « Après

la m e s s e ,

Monseigneur

monta

c h a i r e . Il y a v a i t u n e g r a n d e v é r i t é d e

en

circon-

s t a n c e d a n s c e t e x t e q u ' i l d é v e l o p p a : Il est donc vrai que Dieu a donné aussi aux infidèles de la pénitence. même

s'inspirait

condamnés , des

la grâce

C e t t e p a r o l e l u c i d e et s û r e d'elledu spectacle de

quand

elle

déroulait

c e s pauvres le

tableau

m i s é r i c o r d e s q u e Dieu v e n a i t d e l e u r

ac-

corder. « Il l e u r a n n o n ç a i t d e n o u v e a u x d o n s , les dons d u S a i n t - E s p r i t . H é l a s ! ils e n a v a i e n t t a n t be-


209

BREST ET ROCHEFORT.

soin p o u r

persévérer

d a n s le

bien.

Plusieurs

d'entre e u x , p e u t - ê t r e , n e s e r a i e n t p a s

aujour-

d'hui a u b a g n e s'ils a v a i e n t p u i s é p l u t ô t d a n s le s a c r e m e n t d e la C o n f i r m a t i o n l ' e s p r i t d e f o r c e , de p r u d e n c e , d e s a g e s s e , d e b o n c o n s e i l ! C e t t e allocution, é c o u t é e avec u n e pieuse avidité, p r é parait d i r e c t e m e n t à la c é r é m o n i e d e la mation q u e M o n s e i g n e u r ,

e n effet,

confir-

administra

immédiatement. « Elle é t a i t à p e i n e t e r m i n é e q u e le P . L a v i gne r e p a r u t u n e d e r n i è r e fois d a n s c e t t e c h a i r e à laquelle s o n n o m d e m e u r e d é s o r m a i s Un mot de persévérance

associé.

et d'adieu lui r e s t a i t e n c o r e

à d i r e . Il l'a d i t a v e c le c œ u r q u ' o n lui sait. J e défie qu'on s ' é c r i e a v e c u n s e n t i m e n t a u s s i v r a i , a u s s i p r o f o n d , a u s s i é m o u v a n t : O mon Dieu,

gardera dans la

fidélité ces enfants,

qui

me

ces chers

en-

fants, ces enfants du malheur !...... L e s a l u t d u s a i n t S a c r e m e n t v i n t c o u r o n n e r le t o u t , et c h a c u n se retira e n b é n i s s a n t la d i v i n e P r o v i d e n c e q u i r é serve d e g r a n d e s b é n é d i c t i o n s p o u r les é p o q u e s de g r a n d e s r u i n e s . » Le s o i r d e c e t t e c é r é m o n i e , la p r é s e n c e

des

Pères d a n s l e s salles e x c i t a u n e e x p l o s i o n d ' e n thousiasme. Les m i s s i o n n a i r e s é t a i e n t h a b i t u é s à l'affection et à la r e c o n n a i s s a n c e d e s f o r ç a t s . L a c é r é m o n i e du m a t i n , la p r é s e n c e d e J é s u s - C h r i s t , v e n u v é r i t a b l e m e n t p o u r c o n s o l e r c e s â m e s , e t y faire s a 12.


210

BREST ET ROCHEFORT.

d e m e u r e , a j o u t a i e n t a u x d é m o n s t r a t i o n s et aux paroles quelque chose de tendre,

d e vif et de

t o u c h a n t , à q u o i l e s c œ u r s n e s u r e n t p a s résister. L e s b o n s f o r ç a t s b a i s a i e n t les m a i n s d e l e u r s Pèr e s , s ' a t t a c h a i e n t à l e u r s s o u t a n e s , v o u l a i e n t tous a v o i r d ' e u x u n e p a r o l e , u n r e g a r d , u n sourire. N o u s n ' a v o n s p a s à d é c r i r e l ' i v r e s s e d e ce bonh e u r : les f r a g m e n t s d e l e t t r e s q u e n o u s avons p u r e p r o d u i r e l ' o n t a s s e z fait c o n n a î t r e ;

mais

c e u x d e s g a l é r i e n s q u i n ' a v a i e n t p a s r e m p l i leurs d e v o i r s p r i r e n t a u s s i p a r t à c e t t e é m o t i o n . Pour n ' a v o i r p a s t r o u v é la f o r c e d e s u i v r e l e s avis des m i s s i o n n a i r e s , ils n ' e n a v a i e n t p a s m o i n s senti la c h a r i t é , et s'étaient

t o u t a u t a n t q u e les autres

p r i s d e r e c o n n a i s s a n c e . Ils r e g r e t t a i e n t la douc e u r et l ' a g r é m e n t q u e la p r é s e n c e d e s missionn a i r e s r é p a n d a i t d a n s le b a g n e ; ils r e g r e t t a i e n t b i e n d a v a n t a g e : ils r e g r e t t a i e n t d e n ' a v o i r pas p r o f i t é d e la g r â c e q u i l e u r a v a i t é t é offerte; ils é t a i e n t h u m i l i é s d ' a v o i r é t é si faibles c o n t r e euxm ê m e s . A h ! disait l'un

d'eux,

si

aujourd'hui

é t a i t h i e r ! . . . . L ' e x e m p l e , q u i t o u t le t e m p s de c e t t e m i s s i o n a v a i t é t é u n si p u i s s a n t auxiliaire, avait e n c o r e agi à c e t t e d e r n i è r e h e u r e ; e t les reg r e t s d e c e u x q u i n ' a v a i e n t p o i n t suivi l e u r s bonnes i n s p i r a t i o n s s ' e x p r i m a i e n t d o u c e m e n t , vivement, e t d e m a n i è r e à faire v o i r t o u t e sa puissance. L a p a r o l e d e D i e u avait d é j à c h a n g é l ' a s p e c t du bagne,

la p r é s e n c e

de

Jésus-Christ

d a n s les


211

BREST ET ROCHEFORT.

c œ u r s b i e n p r é p a r é s l'avait t r a n s f o r m é c o m p l è t e m e n t . L e s Pères, f u r e n t f r a p p é s

d e la m e r v e i l l e

de ce c h a n g e m e n t o p é r é e n un j o u r . M a l g r é t o u tes l e u r s e s p é r a n c e s , et m a l g r é l e u r e x p é r i e n c e des m i s é r i c o r d e s , ils n e s ' a t t e n d a i e n t p a s à u n c h a n g e m e n t si g r a n d , si c o m p l e t , si m e r v e i l l e u x . Que p o u v a i e n t - i l s f a i r e , c e s b o n s m i s s i o n n a i r e s , sinon m ê l e r l e u r s l a r m e s à c e l l e s d e l e u r s

bons

galériens? Mais il n ' y avait p a s q u e les g a l é r i e n s p l e u r e r a u t o u r d ' e u x et t é m o i g n e r d e l e u r s

pour re-

g r e t s , d e l e u r r e c o n n a i s s a n c e et d e l e u r affection ; d ' a u t r e s a u s s i v e n a i e n t se j o i n d r e , e x p r i m a n t la même douleur, manifestant

le m ê m e

attache-

m e n t : c ' é t a i e n t les a d j u d a n t s d e s s a l l e s , les g a r d e s c h i o u r m e s d e d i v e r s g r a d e s ; ils se m ê l a i e n t a u x c o n d a m n é s q u i e n t o u r a i e n t les P è r e s , e t , à voir l ' e x p r e s s i o n d e l e u r s s e n t i m e n t s , o n e û t dit q u e c ' é t a i t p o u r e u x q u e les m i s s i o n n a i r e s é t a i e n t v e n u s a u b a g n e . Ils se

recommandaient à

leurs

s o u v e n i r s et à l e u r s p r i è r e s . J e n ' a i p a s là m a f e m m e et m e s e n f a n t s , d i s a i t l ' u n d ' e u x , j e n e p u i s v o u s les p r é s e n t e r ; m a i s , m o n P è r e , j e l e s r e c o m m a n d e à vos p r i è r e s , p r o m e t t e z - m o i d e n e p a s l e s o u b l i e r . Il y e n e u t q u i , t i r a n t l e s m i s s i o n n a i r e s à l ' é c a r t , se m i r e n t à g e n o u x d e v a n t eux, et voulurent recevoir leur bénédiction. Le l e n d e m a i n , le s u p é r i e u r d e la m i s s i o n , le P . L a v i g n e , vint à s o n t o u r p r e n d r e c o n g é

des


BREST ET ROCHEFORT.

212

f o r ç a t s , et l e s m ô m e s s c è n e s se r e n o u v e l è r e n t , m a i s a v e c u n a c c e n t p l u s d é c h i r a n t et p l u s vif e n c o r e . On savait q u ' o n n ' a v a i t p l u s d ' e s p o i r de r e v o i r d é s o r m a i s ni lui ni a u c u n d e s P è r e s , aussi s ' a t t a c h a i t - o n à lui c o m m e à u n e d e r n i è r e e s p é rance, c o m m e à une dernière consolation. Ah! v o u s p a r t e z , d i s a i e n t - i l s , et n o u s n ' a u r o n s plus p e r s o n n e p o u r n o u s consoler ! Ne partez pas, rép é t a i t - o n , r e s t e z , r e s t e z a v e c n o u s ! E t s a n s savoir c e q u ' i l s d i s a i e n t , il y e n a v a i t q u i r é p é t a i e n t : Oui,

restez avec nous ; nous vous arrangerons

b i e n , v o u s n e m a n q u e r e z d e r i e n ; n o u s a v o n s des cabanes,

m a i s n o u s v o u s f e r o n s b i e n u n lit : ne

n o u s a b a n d o n n e z p a s ! A u m i l i e u d e t o u t e s ces paroles

incohérentes,

mille

recommandations

é t a i e n t faites a u P è r e : V o u s allez à P a r i s , disait l'un,

voyez m a m è r e , e t d i t e s - l u i q u e j e suis

changé. Demandez à m o n père de m e pardonner, d i s a i t u n a u t r e , m a i n t e n a n t q u e Dieu m ' a bien pardonné. Le pauvre P è r e , e n t o u r é de tous ces m a l h e u r e u x a t t a c h é s à ses m a i n s , s u s p e n d u s à ses v ê t e m e n t s , à g e n o u x , et p r e s s é s a u t o u r d e l u i , pouvait r é p o n d r e à leurs démonstrations l e u r s d e m a n d e s q u e p a r d e s l a r m e s . Il lui l u t r a s s e m b l e r t o u s ses efforts p o u r

ne

et à fal-

s'arracher,

é p e r d u et h o r s d e l u i - m ê m e , à u n e p a r e i l l e s c è n e . L e s c o n d a m n é s e u s s e n t b i e n d é s i r é le r e v o i r enc o r e , m a i s il r e f u s a é n e r g i q u e m e n t , n e se s e n t a n t


213

BREST ET ROCHEFORT.

pas c a p a b l e d e s ' e x p o s e r u n e s e c o n d e fois à d e telles é m o t i o n s . P o u r n e s ' ê t r e p a s e x p r i m é s d e la m ê m e m a nière,

les m ê m e s

sentiments

se

retrouvaient

n é a n m o i n s p a r t o u t e la ville, e t le r e g r e t d e v o i r p a r t i r les m i s s i o n n a i r e s é t a i t u n i v e r s e l . A dance et a u Borda

l'Abon-

o n y a j o u t a i t le r e g r e t d e n e

les a v o i r p a s p o s s é d é s . Il n ' e n t r e p a s d a n s n o t r e intention de r a p p o r t e r ces derniers témoignages de s y m p a t h i e q u e les P è r e s r e ç u r e n t d e

toutes

p a r t s . Ils r e t o u r n a i e n t à l e u r s d i v e r s e s r é s i d e n c e s , et se h â t a i e n t à c a u s e d e l ' a p p r o c h e d u c a r ê m e , qui e n a p p e l a i t p l u s i e u r s d a n s d ' a u t r e s

chaires

m o i n s b é n i e s p e u t - ê t r e q u e c e l l e s d u b a g n e . Ils q u i t t a i e n t B r e s t les u n s a p r è s les a u t r e s , s ' é c a r tant d a n s t o u t e s les d i r e c t i o n s , e t le P è r e L a v i g n e p a r t i t le d e r n i e r . U n officier d e m a r i n e q u i l ' a c c o m p a g n a à la v o i t u r e p u t c e p e n d a n t lui d i r e e n l'embrassant

et e n lui s e r r a n t les m a i n s : « A u

moins n'en aurais-je

pas laissé partir un

seul

sans l ' a v o i r a i n s i a c c o m p a g n é , lui a v o i r s e r r é la main

et m ' ê t r e r e c o m m a n d é à

ses p r i è r e s

au

moment du départ. » A p r è s c e d é p a r t , q u e se p a s s a i t - i l d a n s rieur du

bagne?

« Tout

le m o n d e

était

l'intébien

« t r i s t e , d i s e n t les c o r r e s p o n d a n c e s , et il m a n « quait à chacun quelque chose : hélas ! m o n « très-cher P è r e , c'était votre p r é s e n c e . Depuis « ce m o m e n t o n p a r l e t o u j o u r s d e v o u s , et l o r s -


BREST ET ROCHEFORT.

« q u e les p a u v r e s c o n d a m n é s v o i e n t d e s ecclé« s i a s t i q u e s s u r l e p o r t , ils se d i s e n t les u n s aux « a u t r e s : voilà d e s P è r e s m i s s i o n n a i r e s ! « Combien je m e trouve heureux en me rap« p e l a n t v o t r e s é j o u r a u b a g n e , e t q u e l l e joie « j ' é p r o u v e e n p e n s a n t à la b e l l e j o u r n é e d u 3 fé« v r i e r , o ù Dieu a b i e n v o u l u n o u s r e d o n n e r les « grâces que nous avions p e r d u e s

Avec

« q u e l r e c u e i l l e m e n t , m o n P è r e , ai-je é c o u l é vos « s e r m o n s , a v e c q u e l l e j o i e j ' a i p u e n g o û t e r le « b o n h e u r . A u s s i ai-je fait m o n offrande e n expia« tion de m e s fautes passées. » « L e s o u v e n i r q u e v o u s avez l a i s s é a u

bagne

« d e B r e s t , é c r i t u n a u t r e , d u r e r a t o u j o u r s . On a « déjà r a c o n t é a u x nouveaux-venus les prodiges « q u e la p a r o l e d e D i e u a o p é r é s p a r vos b o u « c h e s ; l e s c o n s o l a t i o n s q u e v o u s n o u s avez d o n « nées à nous

malheureux

a b a n d o n n é s de

la

« s o c i é t é , d e n o s f a m i l l e s et d u m o n d e e n t i e r . « On l e u r a dit a u s s i q u e v o u s étiez v e n u s p o u r « s a u v e r n o s â m e s . . . Ces paroles s o n t

répétées

« p a r c e u x - m ê m e s q u i n ' o n t p a s a p p r o c h é d e la « sainte table. Oui, m o n P è r e , vous pouvez bien « d i r e q u e v o u s avez e m p o r t é l'affection d e t o u s « les c o n d a m n é s s a n s e n e x c e p t e r u n s e u l , et j e « suis p e r s u a d é q u e tous prient p o u r votre con« s e r v a t i o n . L e s c r o i x , l e s l i v r e s , les m é d a i l l e s , « q u e v o u s avez d i s t r i b u é s , s o n t c o m m e a u t a n t « de reliques que

chacun conserve c o m m e

la


215

BREST ET ROCHEFORT.

« p r u n e l l e d e ses y e u x . L ' u n e n v e l o p p e s o n C h r i s t

« avec

d e la b a s a n e , l ' a u t r e c o u v r e s o n livre afin

« d e le c o n s e r v e r p l u s l o n g t e m p s , c a r , d i s e n t - i l s « t o u s , n o u s v o u l o n s faire v o i r à c e s b o n s P è r e s , « q u a n d ils r e v i e n d r o n t , q u e n o u s n e les a v o n s « pas oubliés, cl que leurs cadeaux sont

pour

« n o u s c o m m e u n c o n t r a t fait a v e c Dieu p a r l e u r « entremise. » « Après

votre d é p a r t , nous avons

été

bien

« t r i s t e s en p e r d a n t t o u t à c o u p les c o n s o l a t i o n s « que vous nous

apportiez

chaque jour

dans

« n o t r e l i e u d e m i s è r e s et d e s o u f f r a n c e s ; v o t r e « présence

était

un bonheur

Malgré

votre

« a b s e n c e , j e n e c e s s e d e p r i e r m a t i n e t s o i r , et « j ' i n v o q u e la s a i n t e V i e r g e afin q u ' e l l e m e m a i n « tienne

dans

ces

bonnes

dispositions.

Vous

« n'êtes pas oublié non plus dans mes prières, « m o n d i g n e P è r e , e t le 3 février s e r a p o u r t o u t e « m a vie u n j o u r m é m o r a b l e . M o n c a m a r a d e d e « c o u p l e se j o i n t à m o i p o u r v o u s p r i e r d e n e « p a s l ' o u b l i e r d a n s vos p r i è r e s . » « Mon c h e r P è r e , toutes les punitions « ne sauront

m'ébranler

ni me

faire

du

bagne

trembler,

« m a i s j e m e r e c o m m a n d e à vos b o n n e s p r i è r e s ; « de m o n côté tous les j o u r s je prie p o u r tous « les m i s s i o n n a i r e s , p o u r v o u s e n

particulier.

« Oui, m o n P è r e , t o u s les s o i r s , l o r s q u e le s i « l e n c e e s t s o n n é , a u b a n c *** d e la salle ***, o n « a d r e s s e d e s p r i è r e s p o u r v o u s ; d a i g n e le S e i -


216

BREST ET ROCHEFORT.

« g n e u r les e x a u c e r ! Soyez t o u j o u r s

persuadé

« q u e , q u o i q u e é l o i g n é s d e v o u s , n o u s n e serons « p a s i n g r a t s ; et si u n j o u r , d a n s l e t e m p s , nous « a v i o n s le b o n h e u r d e v o u s r e v o i r , v o u s r e t r o u « v e r e z e n n o u s d e s e n f a n t s i n d i g n e s d e la so« c i é t é , il e s t v r a i , m a i s b i e n d i g n e s d e v o u s se« lon Dieu p a r l e u r o b é i s s a n c e , l e u r r é s i g n a t i o n « e t l e u r p e r s é v é r a n c e à g a r d e r la r o u t e q u e vous « ê t e s v e n u d e si loin n o u s t r a c e r . A h ! q u e le « m o n d e e s t t r o m p é ! si c o m m e v o u s il pouvait « l i r e d a n s la c o n s c i e n c e d e s h a b i t a n t s d u b a g n e , « c o m m e il s e r a i t d é s a b u s é ! Ne c r o y e z p a s que « ce q u e j e dis là s o i t u n e e x c u s e d e m e s mau« vaises a c t i o n s , n o n ! j ' a i é t é c o u p a b l e , j e souf« frirai j u s q u ' à la fin d e m a vie, e t j e le ferai ad « majorem Dei gloriam.

»

Nous n'avons rien à ajouter à ces m e n t s : e t e n se r a p p e l a n t l ' é t a t d e

épanche-

dégradation

d a n s l e q u e l les m i s s i o n n a i r e s a v a i e n t t r o u v é ces c œ u r s a u j o u r d ' h u i si s o u m i s , si r e c o n n a i s s a n t s et si g é n é r e u x , o n n e p e u t q u e r é p é t e r l e s belles paroles de l ' A p ô t r e , que Mgr l'évêque de Quimp e r p r o n o n ç a i t a p r è s a v o i r d i s t r i b u é le p a i n de vie à t o u t e s c e s â m e s n o u v e l l e m e n t

rachetées.

Ergo

ad

et gentibus

dedit Deus penitentiam

vitam.


217

BREST ET ROCHEFORT.

X

Rochefort.

T a n d i s q u e la m i s s i o n d e B r e s t r e n c o n t r a i t tant d'oppositions

et recueillait tant d e f r u i t s ,

une

autre e s c o u a d e d e J é s u i t e s , d i r i g é e p a r le P . N a m pon, s'était a b a t t u e à R o c h e f o r t . C'est e n effet, le t r o i s i è m e b a g n e d e F r a n c e ; il e s t b e a u c o u p moins c o n s i d é r a b l e q u e l e s d e u x a u t r e s ; la p o pulation y e s t e n v i r o n d e m i l l e c o n d a m n é s . R o chefort

est à quelques

lieues

d e la m e r , s u r

le b o r d d e l a C h a r e n t e . Cette r i v i è r e , d o n t la l a r geur n ' e s t

pas considérable

mais

qui

atteint

une g r a n d e p r o f o n d e u r , c o u l e à t r a v e r s u n t e r rain d e m a r é c a g e s e t d ' a l l u v i o n s ; la ville e s t c o n struite a u milieu

d'une

plaine où l'œil

court

sans o b s t a c l e j u s q u ' a u b o u t d e l ' h o r i z o n , s a n s pouvoir

se r e p o s e r à u n e c o l l i n e ,

sans

pou-

voir p o u r a i n s i d i r e s ' a r r ê t e r à u n a r b r e . L ' a i r y est b a s , b r u m e u x e n h i v e r , e t e n é t é d ' u n e c h a leur l o u r d e

que peuvent

seules

brises m a r i t i m e s . L ' a r s e n a l

rafraîchir

les

militaire est beau,

vaste, g r a n d i o s e d a n s s e s a m a s d ' a r m e s , d e p r o jectiles e t d e m a c h i n e s d e c o n s t r u c t i o n . L e p r i n cipal agrément,

la b e a u t é

et

la s é v é r i t é 13

des


218

BREST ET ROCHEFORT.

a r s e n a u x m a r i t i m e s , y m a n q u e ; l ' a b s e n c e d e la n i e r n e p e u t être s u p p l é é e . L e s a t e l i e r s d e const r u c t i o n , p l a c é s a u p r è s d ' u n e p e t i t e r i v i è r e aux e a u x noires, o n t u n e p h y s i o n o m i e v u l g a i r e quanti o n les c o m p a r e a u x g r a n d s a s p e c t s d e T o u l o n , de C h e r b o u r g o u d e B r e s t . Si le b a g n e d e c e t t e dern i è r e ville, comparé à c e l u i d e T o u l o n , a u n cachet particulier de t r i s t e s s e , e t si la s e u l e a b s e n c e du soleil «le la Méditerranée l u i d o n n e , m a l g r é sa p r o p r e t é e t sa b o n n e t e n u e i n t é r i e u r e , u n caract è r e l u g u b r e , m e s q u i n et d é s o l é q u e l e s chétives

constructions mal o r d o n n é e s et les v i e u x navires d e T o u l o n n e c o n n a i s s e n t p a s , q u e dirons-nous d e R o c h e f o r t ? On y r e t r o u v e l e s m ê m e s brunies et les m ê m e s p l u i e s q u ' a B r e s t , et de p l u s la mer est a b s e n t e . Mais ces t r i s t e s s e s e x t é r i e u r e s et c e t t e appar e n c e d e v u l g a r i t é , q u e l e s n a t u r e s l e s p l u s grossières et l e s p l u s i n s e n s i b l e s r e s s e n t e n t m ê m e à l e u r i n s u , é t a i e n t c o m p e n s é e s à R o c h e f o r t par de grands et d'incomparables

a v a n t a g e s . L e petit

n o m b r e d e s c o n d a m n é s a v a i t facilité l e u r évang é l i s a t i o n : la r é f o r m e p é n i t e n t i a i r e q u i était, on le

sait, u n des graves problèmes

o ù se com-

p l a i s a i t l e g o u v e r n e m e n t de j u i l l e t , n ' a v a i t pas seulement

donné n a i s s a n c e à b e a u c o u p d e gros

volumes, à d e s tentatives

ridicules

o u odieuses,

à d e s s y s t è m e s e x t r a v a g a n t s , e l l e a v a i t aussi facilité a u zèle de q u e l q u e s p r ê t r e s l'entrée d e cer-


219

BREST ET ROCHEFORT.

laines m a i s o n s c e n t r a l e s . Des p r i s o n s a u x b a g n e s il n'y a q u ' u n

pas.

Nous

avons

déjà

nommé

M. l ' a b b é L a r o q u e q u i , a p r è s avoir p r ê c h é d a n s les m a i s o n s c e n t r a l e s , avait p é n é t r é d a n s le b a g n e de B r e s t . R o c h e f o r t a u s s i l'avait v u ; et ce d e r n i e r bagne é t a i t b i e n p l u s a c c e s s i b l e q u e B r e s t a u x efforts d ' u n seul p r é d i c a t e u r . E n 1845 et en 1847 fi. l ' a b b é L a r o q u e avait p r ê c h é d e s r e t r a i t e s à R o c h e f o r t , et c e s e x e r c i c e s y a v a i e n t laissé

des

s o u v e n i r s et d e s t r a c e s . J u s q u ' a l o r s , il y a v a i t e u à Rochefort un a u m ô n i e r ; mais c o m m e à Brest et à T o u l o n ,

cet a u m ô n i e r

n'avait p a s

autant

d'occasions qu'il eût désiré d ' e x e r c e r son

zèle

a u t r e m e n t q u e p a r les g é m i s s e m e n t s et les p r i è r e s . La p r e m i è r e r e t r a i t e d e 1 8 4 5 c h a n g e a l ' é t a t d e s c h o s e s : les fruits q u ' e l l e p o r t a f u r e n t assez a b o n dants et assez d u r a b l e s p o u r d é p a s s e r d é s o r m a i s les forces d ' u n seul p r ê t r e ; il fallut d o n n e r u n collègue à l ' a u m ô n i e r . Dès l o r s , a u b a g n e d e R o chefort,

les

condamnés purent

e n t e n d r e la m e s s e

chaque

non-seulement

d i m a n c h e , niais r e c e -

voir t o u s les q u i n z e j o u r s u n e i n s t r u c t i o n

dans

leurs s a l l e s . Il y e n a q u a t r e ; t o u s les d i m a n c h e s

deux

d ' e n t r e elles r e t e n t i s s a i e n t d e la p a r o l e d e

Dieu. L a p r i è r e se faisait e n c o m m u n m a t i n et s o i r ; les c a t é c h i s m e s p o u r la p r e m i è r e c o m m u nion a v a i e n t é t é o r g a n i s é s e t a v a i e n t lieu p e n d a n t la m a j e u r e p a r t i e d e l ' a n n é e : les c o n f e s s i o n s r e s taient assez n o m b r e u s e s a u x g r a n d e s fêtes, et


220

BREST ET ROCHEFORT.

l o r s q u ' o n 1847 M. l ' a b b é L a r o q u e r e v i n t à Rochefort, m a l g r é les d é c è s et l e s l i b é r a t i o n s , il t r o u v a les c i n q s i x i è m e s e n v i r o n d e s forçats qui avaient j a d i s p r o f i t é d u b i e n f a i t d e la r e t r a i t e p a r t i c i p a n t e n c o r e a u x s a c r e m e n t s et d é s i r e u x d e s ' u n i r aux e x e r c i c e s q u ' i l se p r o p o s a i t d e d o n n e r d e n o u v e a u . L ' a u m ô n i e r d u b a g n e d e R o c h e f o r t faisait r e m a r q u e r q u e c e s p r é d i c a t i o n s a v a i e n t a p p o r t é une amélioration

sensible dans l'esprit général

du

b a g n e ; les r e g i s t r e s c o n s t a t a i e n t , e n effet, une notable diminution

d a n s les

châtiments;

dans

le c o u r a n t d ' u n e a n n é e , à p e i n e si d i x d ' e n t r e les forçats ayant r é p o n d u à l'appel du prédicateur s'étaient r e n d u s passibles d'une peine sérieuse; la m o i t i é d u b a g n e c e p e n d a n t avait p a r t i c i p é aux g r â c e s d e la r e t r a i t e . Les P è r e s J é s u i t e s , en a r r i v a n t à R o c h e f o r t , n'y t r o u v è r e n t d o n c p a s ce t e r r a i n i n c u l t e et depuis l o n g u e s a n n é e s s e v r é d e t o u t e r o s é e de la grâce q u e leurs confrères avaient r e n c o n t r é à Toulon. Ils n e t r o u v è r e n t p a s n o n p l u s les

oppositions

t a q u i n e s , m i s é r a b l e s et i n i n t e l l i g e n t e s q u i avaient a c c u e i l l i l e s m i s s i o n n a i r e s d e B r e s t . Dès le p r e m i e r j o u r t o u t l e u r fut o u v e r t , et les c œ u r s des condamnés

s'épanouirent

connaissaient déjà

à

un

bienfait

qu'ils

et v e r s l e q u e l a s p i r a i e n t la

plupart d'entre eux. E n t r e les d e u x

p r i n c i p a l e s salles d u

d a n s le v e s t i b u l e qui

l e u r sert d ' e n t r é e

bagne. et où est


BREST ET ROCHEFORT.

221

placé un c o r p s d e g a r d e p o u r la s u r v e i l l a n c e d e s salles d u j o u r e t d e la n u i t , se t r o u v e u n e s t a t u e de la s a i n t e V i e r g e d o n n é e p a r la r e i n e A m é l i e à l'issue d e la r e t r a i t e d e 1847. A u x p i e d s d e c e t t e statue est d r e s s é u n a u t e l o u t o u s les d i m a n c h e s se c é l è b r e la m e s s e à l a q u e l l e a s s i s t e n t l e s c o n d a m n é s d e s d e u x s a l l e s . T o u s les j o u r s d e la m i s sion, le s o i r a p r è s les e x e r c i c e s , les m i s s i o n n a i r e s d o n n è r e n t à c e t a u t e l la b é n é d i c t i o n d u s a i n t S a c r e m e n t , et c e l t e b é n é d i c t i o n r é p a n d i t s u r l e u r m i n i s t è r e u n e g r â c e d e force, d e vie et d e s a l u t . Nous n ' e n t r e r o n s p a s d a n s le d é t a i l d e s e x e r cices d o n n é s a u b a g n e d e R o c h e f o r t , o n p e u t

se

reporter à ce q u e nous avons dit de Brest et de T o u l o n . C o m m e à B r e s t e t à T o u l o n a u s s i les passions e x t é r i e u r e s d é c h a î n é e s c o n t r e la c o m pagnie d e J é s u s , les o p p o s i t i o n s s o c i a l i s t e s et d é mocratiques ne r o u g i r e n t point de s'opposer au bien q u i se faisait d a n s l ' i n t é r i e u r d u b a g n e . La presse, l'abominable presse toujours ardente

au

mal et a r m é e d e s o p h i s m e s q u i n e r e c u l e n t d e v a n t a u c u n e i n f a m i e , c h e r c h a à r é v e i l l e r les m a u v a i s i n s t i n c t s d e s g a l é r i e n s q u ' o n v e n a i t c o m b a t t r e et a d o u c i r . Il y a u n p a r t i q u i a t o u j o u r s c o m p t é s u r l ' a l l i a n c e d e s v o l e u r s et d e s a s s a s s i n s et q u i r e d o u t e s a n s d o u t e d e les v o i r d i s p a r a î t r e , c a r il ne p o u r r a i t p l u s , a u j o u r r a p i d e d e ses t r i o m p h e s , les l â c h e r s u r la s o c i é t é e n t i è r e . A v a n t des m i s s i o n n a i r e s , on a v a i t c h e r c h é à

l'arrivée prémunir


222

BREST

E T

ROCHEFORT.

le b a g n e c o n t r e l e u r s e n s e i g n e m e n t s , et q u e l ques c o n d a m n é s s'étaient promis de ne jamais écouter

des

Jésuites ;

d'autres

avaient

q u e les p r é d i c a t e u r s d e c e l t e S o c i é t é

trouvé auraient

a u s s i b i e n fait d e r e s t e r c h e z e u x q u e d e venir fatiguer

le b a g n e . On n e d o u t e p a s q u ' e n t r e for-

ç a t s le v e r b e

fatiguer

euphémisme

que

comme

n ' a i t é t é r e m p l a c é p a r un

nous ne

citerons

pas.

Mais

t o u t e c h o s e a s o n r e v e r s , le b r u i t q u ' o n

c h e r c h a i t à faire a u t o u r de c e n o m d e J é s u i t e s , avait e n m ê m e t e m p s éveillé d e s c u r i o s i t é s m o i n s p e r v e r s e s . — Des J é s u i t e s , d e s J é s u i t e s ,

disaient

les u n s , n o u s v e r r o n s d o n c ce q u e c ' e s t ! Quelq u e b r u i t d e s m e r v e i l l e s o p é r é e s à T o u l o n avait a u s s i c o u r u d a n s le b a g n e et avait p r é p a r é les e s p r i t s . A u s s i m a l g r é les e x c i t a t i o n s e x t é r i e u r e s , la p l u p a r t d e s c o n d a m n é s se p r é p a r è r e n t à bien a c c u e i l l i r les m i s s i o n n a i r e s , et se p o r t è r e n t

de

b o n n e v o l o n t é à d i s p o s e r l ' a u t e l et à o r n e r de fleurs la s t a t u e de la s a i n t e V i e r g e . Dès l ' o u v e r t u r e d e la m i s s i o n , le 21 j a n v i e r , les

cantiques

r é s o n n è r e n t d a n s t o u t e s les s a l l e s . Les m i s s i o n n a i r e s é t a i e n t v e n u s a u n o m b r e de six : c i n q a p p a r t e n a i e n t à la c o m p a g n i e d e J é s u s . Le s i x i è m e , M. l ' a b b é F r e s c h e , c h a n o i n e d e Montp e l l i e r , avait v o u l u j o i n d r e ses efforts à c e u x des religieux. Le bagne de Rochefort, à p r o p r e m e n t p a r l e r , s e c o m p o s e d e s d e u x g r a n d e s salles dont n o u s a v o n s p a r l é , e n t r e l e s q u e l l e s e s t p l a c é l'autel


BREST ET ROCHEFORT.

223

s u r m o n t é d e la s t a t u e de la s a i n t e V i e r g e . Ces d e u x salles o n t c h a c u n e u n n o m , et n o n p a s s e u l e m e n t un n u m é r o c o m m e à T o u l o n : S a i n t G i l l e s cl s a i n t Antoine d o n t elles p o r t e n t le t i t r e , p u i s s e n t - i l s en p r o t é g e r les p a u v r e s h a b i t a n t s ! C'est là q u e se t r o u v e la m a s s e d e s c o n d a m n é s , d o n t u n h u i tième à p e i n e e s t p a r t a g é d a n s les d e u x a u t r e s petites s a l l e s , d i t e s d e l ' é p r e u v e e t d e s d o u b l e s chaînes. C h a c u n e d e c e s s a l l e s avait s o n m i s s i o n naire. U n e p a r t i e d e s g a l é r i e n s e s t e n c o r e o c c u p é e au s e r v i c e d e l ' h ô p i t a l m a r i t i m e , e n d e h o r s limites d u

bagne ;

deux

missionnaires

des

furent

chargés d e visiter les m a l a d e s et d ' é v a n g é l i s e r les infirmiers. Malgré les facilités q u e l ' a d m i n i s t r a t i o n s ' e m pressa d e d o n n e r a u x m i s s i o n n a i r e s , la d i s c i p l i n e et ses e x i g e n c e s a u b a g n e l a i s s a i e n t e n c o r e d e nombreux obstacles dont une volonté énergique pouvait s e u l e t r i o m p h e r . C o m m e à T o u l o n et à Brest, les frais d e la m i s s i o n d e R o c h e f o r t r e s taient à la c h a r g e d e s m i s s i o n n a i r e s : m a i s

la

s u s p e n s i o n d e s t r a v a u x e n v i r o n d e u x h e u r e s et d e m i e c h a q u e j o u r , d u r a n t t o u t le t e m p s d e la mission, r e t o m b a à la c h a r g e d e s a u d i t e u r s . A Rochefort, e n effet, c o m m e d a n s les a u t r e s

ba-

gnes, les t r a v a u x d e s f o r ç a t s s o n t r é t r i b u é s : c h a cun sacrifia j o y e u s e m e n t c e t t e p a r t i e d ' u n b i e n maigre s a l a i r e . Mais c e s o n t s u r t o u t l e s difficultés e t

l'appa-


224

BREST ET ROCHEFORT.

reil q u i entourent la confession et la communion q u i r e n d e n t l ' a d m i s s i o n à c e s s a c r e m e n t s redout a b l e a u x g a l é r i e n s . Q u a n d le b r a n l e e s t donné, q u a n d l e s e s p r i t s s o n t e n t r a î n é s c o m m e n o u s les a v o n s v u s à Brest e t à T o u l o n , c e s difficultés s'affaiblissent e t finissent m ê m e p a r disparaître à p e u p r è s . L e s p r e m i e r s q u i v e u l e n t obéir à l e u r c o n s c i e n c e e t r e m p l i r l e u r s d e v o i r s , les ont n é a n m o i n s t o u t e s à b r a v e r : a u b a g n e , r i e n ne p e u t ê t r e s e c r e t . C'est à la face d e s e s c o m p a g n o n s d ' i n f a m i e q u e le n é o p h y t e d o i t faire profession d e sa foi c h r é t i e n n e . L e s s a r c a s m e s et les m a u v a i s t r a i t e m e n t s n e lui m a n q u e r o n t p a s , il doit s'y a t t e n d r e ; il s e r a t r a i t é d ' e s p i o n , d e faux frère, p e u t - ê t r e m ê m e m a l t r a i t é assez s o u v e n t . Il devra t o u t b r a v e r ; e n p r é s e n c e d e s d o u z e o u quinze c o m p a g n o n s q u i c o m p o s e n t u n lit à R o c h e f o r t , il devra déclarer son dessein et d o n n e r son numéro à un des gardes chiourmes. Les gardes chiourmes, n o u s l ' a v o n s d i t e t n o u s p o u v o n s le r é p é t e r sans n u i r e à l e u r h o n n e u r , l e s g a r d e s c h i o u r m e s ne s o n t p a s fine fleur d e p o l i t e s s e ; n o u s n e l e s e n blâm o n s p a s ; m a i s ils n e s o n t p a s n o n p l u s p o u r la p l u p a r t f o r t r e s p e c t u e u x d e s d e v o i r s d e la relig i o n , n i b i e n t o u c h é s d e s s e n t i m e n t s d e la c h a r i t é , e t n o u s l e s e n p l a i g n o n s s i n c è r e m e n t , c o m m e nous p l a i g n o n s t o u t le p e u p l e d e F r a n c e , d o n t la philosophie e t les p r o g r è s o n t sinon fermé tout à fait, d u m o i n s b i e n r é t r é c i le c œ u r à la l u m i è r e et


BREST

ET

225

ROCHEFORT.

à la j o i e d i v i n e s et e n m ê m e t e m p s à t o u s les s e n t i m e n t s h u m a i n s , s o c i a u x et g é n é r e u x . L e g a r d e

chiourme

q u i a u r a p r i s e n r a i l l a n t et e n r i c a n a n t

le n u m é r o d u f o r ç a t q u i v e u t a l l e r à c o n f e s s e , devra, le l e n d e m a i n a u m o m e n t o ù les g a l é r i e n s r e v i e n n e n t d u travail, le faire s é p a r e r d e s o n c o m p a g n o n d e c h a î n e p o u r le faire c o n d u i r e e n s u i t e , e s c o r t é d ' u n g a r d e , à la c h a m b r e o ù l ' a t t e n d le

missionnaire.

P o u r la c o m m u n i o n

on

doit

re-

c o u r i r a u x m ê m e s f o r m a l i t é s : le g a l é r i e n p o r t e à la s a i n t e t a b l e le p o i d s d e s e s c h a î n e s ; il e s t escorté j u s q u ' à l'autel p a r des soldats qui, avant de le c o n d u i r e , o n t c h a r g é d e v a n t lui l e u r s a r m e s . Tout cet appareil humiliant, toutes ces c é r é m o nies d e d é f i a n c e et t o u t e s c e s m a r q u e s d e s e r v i t u d e n e s o n t p a s p o u r d i s p o s e r et r a f r a î c h i r l ' â m e , et la r a m è n e n t c r u e l l e m e n t d e s s p l e n d e u r s , d e s gloires éternelles

que Dieu lui

proposé,

à une

a b j e c t e et p o i g n a n t e r é a l i t é . Ces difficultés n ' e m p ê c h è r e n t p a s le s u c c è s d e la m i s s i o n d e R o c h e f o r t non p l u s q u e d e c e l l e s des d e u x g r a n d s b a g n e s . C o m m e n c é e le 21 j a n vier, c o m m e n o u s a v o n s d i t , e l l e se t e r m i n a le d i m a n c h e 3 février. La c é r é m o n i e d e clôturé e u t lieu d a n s u n e d e s s a l l e s d e l ' h ô p i t a l . Q u a t r e c e n t q u a t r e f o r ç a t s s'y r e n d i r e n t d u b a g n e , m a r c h a n t s u r d e u x r a n g s . L e u r p a s s a g e à t r a v e r s la ville fut u n e p r o c e s s i o n é d i f i a n t e : o n savait o ù se r e n d a i e n t tous c e s h o m m e s et à q u e l

appel

ils faisaient r é 13.


226

BREST ET ROCHEFORT.

p o n s e . L a m i s é r i c o r d e d i v i n e , les r e s s o u r c e s infin i e s d u p a r d o n , l e s c o m p l a i s a n c e s ineffables du Dieu t o u t - p u i s s a n t q u i va c h e r c h e r le r e b u t d e la s o c i é t é p o u r l ' é l e v e r et l ' a t t i r e r j u s q u ' à l u i , éclat a i e n t a u m i l i e u d e c e l o n g défilé e t Ions les c œ u r s . Q u e l q u e s - u n s

touchaient

cependant,

trop

d o c i l e s a u x t r i s t e s l e ç o n s d e la m a u v a i s e p r e s s e , é t a i e n t d i s p o s é s à r a i l l e r et à i n s u l t e r ; u n p a u v r e homme

q u i r e n c o n t r a s u r le p o r t l e s g a l é r i e n s

réconciliés avec e u x - m ê m e s p r i t à les i n j u r i e r

et

avec

grossièrement,

Dieu,

se

enveloppant

d a n s ses i n v e c t i v e s le D i e u m ê m e q u i les a p p e l a i t e t l e s a t t e n d a i t à s o n a u t e l . — Allez, a l l e z , leur d i t - i l en d e s t e r m e s i n t r a d u i s i b l e s , m o i j e vais a v a l e r q u e l q u e b o n p e t i t v e r r e d ' e a u - d e - v i e . Il en a v a l a tant

que,

il y t o m b a et

le s o i r v e n u , c ô t o y a n t la r i v i è r e , s'y n o y a . On n e m a n q u a

p a s au

b a g n e de voir d a n s cette triste m o r t un châtim e n t de l'odieuse impiété du matin.

Cependant,

plus de cent

f o r ç a t s m a l a d e s ou

i n f i r m i e r s a t t e n d a i e n t d é j à d a n s la s a l l e d e l ' h o s pice

transformée

e n c h a p e l l e les q u a t r e

g a l é r i e n s q u i s'y r e n d a i e n t d u cent

vingt

militaires

à la f ê t e ? c ' é t a i t l'hôpital

bagne.

avaient voulu

cents

Environ

participer

t o u t e la p o p u l a t i o n v a l i d e de

e t p l u s d e la m o i t i é d e c e l l e d u

gue. Les soldats

et

les divers a g e n t s

de

basur-

v e i l l a n c e m ê l é s à la foule d e s c o m m u n i a n t s n ' ô t a i e n t à c e t t e r é u n i o n r i e n d e sa m a j e s t é . L e s d i -


227

BREST ET ROCHEFORT.

verses

autorités

de la préfecture maritime, de

ville et d u b a g n e a v a i e n t v o u l u a s s i s t e r à

cérémonie

la

celle

de la Rochelle, superflu d e d é c r i r e

q u e p r é s i d a i t l' é v ê q u e

Mgr d e V i l l e c o u r t . Il s e r a i t

cette c é r é m o n i e , les c h a n t s d o n t

retentissaient

les v o û t e s , les é p a n o u i s s e m e n t s i n t é r i e u r s

des

â m e s . E n v i r o n v i n g t f o r ç a t s faisaient l e u r p r e mière c o m m u n i o n , c e n t s e p t f u r e n t

confirmés,

deux a v a i e n t é t é b a p t i s é s le m a t i n . L ' u n é t a i t u n vieux f o r ç a t é m é r i t e , â g é d e p l u s d e s o i x a n t e a n s , qui d e p u i s p l u s d e t r e n t e a n s d é j à c o n n a i s s a i t le r é g i m e d u b a g n e et e n avait fait u n e p r e m i è r e e x p é r i e n c e d è s le t e m p s d e l ' e m p i r e , d a n s le p o r t d ' A n v e r s , a l o r s ville f r a n ç a i s e . R e n t r é s a u b a g n e , les c o n d a m n é s r e n c o n t r è rent dans leur salle u n a d o u c i s s e m e n t sur lequel ils n e c o m p t a i e n t p a s . L e s a u t o r i t é s a v a i e n t c o m pris q u e q u e l q u e c h o s e d e la j o i e i n t é r i e u r e d e vait p é n é t r e r le r é g i m e h a b i t u e l d u b a g n e , t o u t e s les p u n i t i o n s

extraordinaires

f u r e n t l e v é e s , et la

ration d e vin, q u i n e se d o n n e q u ' a u x j o u r s d e de t r a v a i l , fut a c c o r d é e à t o u s les g a l é r i e n s à t i t r e de g r a t i f i c a t i o n . L ' a p r è s - m i d i d e c e j o u r d o n t la m a t i n é e a v a i t été si b e l l e , le g r a n d et c o u r a g e u x é v ê q u e d e la

Rochelle

visitait en détail toutes les salles

du

bagne, donnant partout des conseils, répandant ses b é n é d i c t i o n s , i n t e r r o g e a n t c h a c u n et s o l l i c i tant t o u t e s les â m e s à la p e r s é v é r a n c e o u a u r e -


228

BREST ET ROCHEFORT.

pentir.

G o m m e l'a fait r e m a r q u e r

c e t t e visite d u

vénérable prélat,

z è l e , sa d o u c e u r ,

ses

un

journal,

s o n â g e , son

s o l l i c i t a t i o n s et a u s s i la

compagnie qui l'entourait, rappelaient

involon-

t a i r e m e n t le s o u v e n i r d e saint J e a n a b o r d a n t une b a n d e de malfaiteurs

p o u r en r a m e n e r

le chef

a u x s e n t i m e n t s d e p i é t é et d e v e r t u d o n t l'apôtre a v a i t n o u r r i sa j e u n e s s e . E n s o u v e n i r d e sa vis i t e , e n m é m o i r e d e c e t t e j o u r n é e et e n témoig n a g e d e s e n g a g e m e n t s q u i y a v a i e n t é t é p r i s , le c h a r i t a b l e p r é l a t v o u l u t b é n i r , p o u r c h a c u n e des salles

du

b a g n e , et

y placer

au-dessous

du

crucifix qui les d é c o r a i t d é j à , une, s t a t u e de la V i e r g e , refuge d u

p é c h e u r et c o n s o l a t r i c e

affligés. Quel mortel malheureux et dont l'âme flétrie, Gémissant sous le poids d'une amère douleur, Invoqua vainement le saint nom de Marie Et n'a pas retrouvé la paix et le bonheur.

Quel pêcheur repentant

que son nom ne rassure; Marie, avec bonté, lui tend toujours les bras. Mère de Dieu lui-même, est-il une blessure Que ta puisante main ne cicatrise pas?

des


229

BREST ET ROCHEFORT.

XI Persévérance.

Les r é s o l u t i o n s g é n é r e u s e s q u e les c o n d a m n é s avaient p r i s e s a u x j o u r s d e la m i s s i o n et d a n s l e s q u e l l e s n o u s l e s a v o n s v u s p e r s é v é r e r , même héroïquement

pendant plusieurs

mois, ne

les

a b a n d o n n è r e n t pas lorsqu'ils furent livrés à euxm ê m e s e t r e n d u s à l e u r s t r a v a u x et à l e u r s m i s è r e s . On s ' e n t r e t e n a i t d e s P è r e s s u r l e s c h a n tiers, o n l e u r g a r d a i t u n v é r i t a b l e s o u v e n i r d a n s les c œ u r s . L e s d i v e r s o b j e t s q u e les m i s s i o n n a i r e s avaient d i s t r i b u é s a u x g a l é r i e n s é t a i e n t d e v e n u s p r é c i e u x ; les l i v r e s , les c h a p e l e t s , les c r o i x

ou

les m é d a i l l e s é t a i e n t c o n s e r v é s avec r e s p e c t , et le soir, q u a n d on é t a i t r e n t r é d a n s les s a l l e s , s o u vent c o n t e m p l é s avec a m o u r .

Que

disaient-ils?

tous c e s o b j e t s d e p i é t é . Quel l a n g a g e p a r l a i e n t ils a u forçât a t t e n d r i , assis à l ' é c a r t s u r s o n b a n c de d o u l e u r e t d e s u p p l i c e ? Ils p a r l a i e n t d e j o i e , d ' é p a n o u i s s e m e n t et d e p a r d o n : c e l a n g a g e e s t f a c i l e m e n t c o m p r i s . Ils p a r l a i e n t a u s s i d e d é s i r , et ne. p a r l a i e n t p a s e n v a i n . Le d é s i r ,

l'ardent

désir d e s c o n d a m n é s é t a i t d e r e v o i r les m i s s i o n n a i r e s . Un j o u r , n e u f m o i s e n v i r o n a p r è s la c l ô -


230

BREST ET

ROCHEFORT.

t u r f de la m i s s i o n , le P . L a v i g n e reparut à T o u l o n . On ne s a u r a i t d e v i n e r l ' i m p r e s s i o n e x c i t é e par sa p r é s e n c e . C'était u n e d i l a t a t i o n d e s poit r i n e s e t u n e é p a n c h e m e n t d e l a r m e s q u i l'appel è r e n t la fête d e la c l ô t u r e . — N o u s c r o y i o n s q u e n o u s a v i o n s b e a u c o u p de c h o s e s à v o u s d i r e , lui r é p é t a i e n t les f o r ç a t s , et voilà q u e n o u s n e p o u v o n s p l u s p a r l e r ! T o u s le s u p p l i a i e n t d e r e v e n i r a u m i l i e u d e u x , d e les e n t r e t e n i r e n c o r e d e D i e u , d e s e s m i s é r i c o r d e s et d e l ' é t e r n i t é . Il y e n avait q u i , n e sac h a n t c o m m e n t e x p r i m e r l e u r s e n t i m e n t et lui p r o u v e r l e u r fidélité, a l l a i e n t c h e r c h e r u n petit p a q u e t soigneusement enveloppé d'un papier s a l e , et l ' o u v r a n t avec p r é c a u t i o n e n t i r a i e n t soig n e u s e m e n t u n p a u v r e livre fatigué et c r a s s e u x . — V o u s m e l'avez d o n n é , d i s a i e n t - i l s a u P è r e , il n e m ' a j a m a i s q u i t t é ! D ' a u t r e s m o n t r a i e n t d e la s o r t e l e u r c r o i x , leur c h a p e l e t , l e u r m é d a i l l e , t o u s c e s s o u v e n i r s de la m i s s i o n d e v e n u s les g a g e s d e s b o n n e s r é s o l u t i o n s et des fermes p r o p o s . T o u t e s les fois q u e les P è r e s d e s m i s s i o n s fur e n t se p r é s e n t e r a u b a g n e , les m ê m e s

scènes

e u r e n t l i e u ; a p r è s u n e d e c e s v i s i t e s , u n d e s galériens écrivait : « P a r d o n , m o n R é v é r e n d P è r e , si d u fond de « m o n i g n o m i n i e j ' o s e m ' a d r e s s e r e n c o r e a vous : « m o n p a u v r e c œ u r d é b o r d e e t je n e p u i s dit-


231

BREST ET ROCHEFORT

« férer

plus

longtemps

de l'épancher! J'espérais,

« nous e s p é r i o n s t o u s , q u ' à v o t r e r e t o u r à T o u « lon v o u s a u r i e z c o n s a c r é u n j o u r o u d e u x à vi« siter vos e n f a n t s . H é l a s ! n o u s n e s o m m e s s a n s « d o u t e p a s d i g n e s d ' u n tel b i e n f a i t ; c ' e s t p o u r « cela q u e le ciel a v o u l u q u e v o u s n e

fassiez

« qu'une apparition p a r m i n o u s . Elle a été bien « courte, mais

«réveillé

des

elle a p r o d u i t ses fruits. E l l e a pensées qui sommeillaient

dans

« quelques-uns et a donné naissance chez d'au« tres à de b i e n s a l u t a i r e s r e g r e t s . Mais j e n e « veux, m o n P è r e , vous p a r l e r q u e de m o i , m i s é « rable pécheur, déshérité de toutes vertus c o m m e « de t o u s b i e n s et à qui v o u s avez r e n d u les b o n « h e u r s d e l ' e s p é r a n c e et les j o i e s d e la p a i x ; o u i , « de la p a i x ! A la g u e r r e q u i t o r t u r a i t m o n â m e « d e p u i s b i e n d e s a n n é e s , a s u c c é d é le c a l m e ;

«aux

angoisses, aux frayeurs,

aux songes qui

« troublaient m o n sommeil, ont succédé l'espé« r a n c e et d e s rêves d ' i m m o r t a l i t é . Oh! m o n P è r e , « j e v o u d r a i s vous m o n t r e r m o n pauvre c œ u r ! Il « était le s i è g e d e t a n t d e vices, d e c o n v o i t i s e s si « effrénées, d e p e n s é e s si d é s e s p é r a n t e s ! v o u s y «avez r a m e n é l'espérance, vous m'avez conduit « p a r la m a i n a u x p i e d s d ' u n Dieu, vers q u i m a « p e n s é e n e m o n t a i t q u e p o u r m'effrayer d e ses « justices, vous m'avez convaincu q u e l'abîme de « m e s i n i q u i t é s avait a t t i r é l ' a b î m e d e ses m i s é « r i c o r d e s , et c e p a u v r e c œ u r e s t a u j o u r d ' h u i l'a-


232

BREST ET ROCHEFORT.

« sile d e la p a i x et d ' u n b o n h e u r d ' a u t a n t plus « g r a n d q u e m o n s o r t e s t p l u s affreux. « Ah ! c o m b i e n je regrette d'avoir méconnu « les b o n t é s d e D i e u , a l o r s q u e j ' a v a i s à lui offrir « tant de souffrances q u e m o n a v e u g l e m e n t a « r e n d u e s s t é r i l e s ! A p r é s e n t , il m e s e m b l e que « j e n e souffre plus ; m a c h a î n e e s t t o u j o u r s aussi « l o u r d e , m a c o u c h e a u s s i d u r e , m o n existence « a u s s i m a l h e u r e u s e , m a i s u n e force i n c o n n u e « m ' e n c o u r a g e et m e s o u t i e n t ; j e v o u d r a i s parfois « être p l u s malheureux e n c o r e ! P o u r comprendre « c e t é t a t , ô le m e i l l e u r d e s P è r e s , il faut avoir « e r r é c o m m e m o i d ' a b î m e e n a b î m e , avoir par« c o u r u t o u s les é c h e l o n s d u vice e t e x p é r i m e n t é « t o u t e s les s o u f f r a n c e s : si v o u s saviez ce q u i se « p a s s e d a n s u n e â m e c o m m e la m i e n n e a u m o « m e n t o ù u n e m a i n d i v i n e lui a r r a c h e le ban« d e a u q u ' e l l e a v a i t s u r les y e u x et q u ' e l l e ché« t i s s a i t p o u r e n d o r m i r sa d o u l e u r ! J e n ' a i pas « d e p a r o l e s p o u r v o u s d i r e c e b i e n f a i t ! j e l'ai « s e n t i , m a i s j e n e p u i s l ' e x p r i m e r . J e désirais « v o u s r e v o i r , et m o n d é s i r était si a r d e n t , si in« t i m e q u e , d e u x j o u r s a v a n t q u e v o u s vinssiez « e n effet et s a n s n u l a v e r t i s s e m e n t , j ' a i r ê v é que « j e vous voyais avec deux de vos honorables « c o n f r è r e s , j e v o u s v o y a i s h e u r e u x d e n o t r e bon« h e u r et n o u s c o n v i a n t à d e n o u v e l l e s espérances! « Soyez b é n i , m o n P è r e , soyez b é n i ! p o u r le bien « q u e v o u s m ' a v e z fait ! Vous avez s u b s t i t u é dans


BREST

ET

233

ROCHEFORT.

« m o n â m e et d a n s c e l l e s d e « compagnons d'infortune,

beaucoup

les j o i e s

de mes

de

l'espè-

« r a n c e e t d u ciel a u x t o r t u r e s et a u d é s e s p o i r d e « l ' e n f e r ! Oui, c r o y e z - l e b i e n , v o u s avez r é p a n d u « p a r m i n o u s u n e s e m e n c e q u i p o r t e r a ses fruits ; « t o u s l ' o n t r e c u e i l l i e ; e t si c h e z t o u s elle n ' e s t « p a s e n c o r e é c l o s c , elle n ' e n f e r m e n t e p a s m o i n s , « c ' e s t le l e v a i n d e la p a r a b o l e . V o u s n e c o i n « p r e n d r e z j a m a i s l ' é t e n d u e d e vos b i e n f a i t s , s u r « m o i en p a r t i c u l i e r . V o u s m ' a v e z a m e n é à a i m e r « m e s fers, v o u s les avez b é n i s ! Ce n ' e s t p l u s a v e c « r a g e q u e je les p o r t e m a i n t e n a n t , c e n ' e s t p l u s « en e x p i a t i o n d ' u n t o r t fait à m o n p r o c h a i n s e u « l e m e n t , c ' e s t e n v u e d e Dieu, c ' e s t d a n s u n v é « r i t a b l e e s p r i t d e p é n i t e n c e q u e j e les t r a î n e et « les t r a î n e r a i j u s q u ' à la f i n . « J ' a b u s e de vos b o n t é s , ô m o n P è r e ! mais « vous m e p a r d o n n e r e z , c a r v o t r e c œ u r e s t misé« ricordieux

M i s é r i c o r d i e u x ! je n ' a v a i s j a m a i s

« c o m p r i s c e m o t , v o u s m e l'avez e x p l i q u é ; et. « c ' e s t ce q u i fait m a j o i e et m o n e s p é r a n c e , .le « ne vous verrai p e u t - ê t r e plus ! Je veux q u e vous « soyez r a s s u r é s u r l ' a v e n i r d e c e n o u v e l e n f a n t « p r o d i g u e q u e v o u s avez r e m i s e n t r e Les b r a s d e «son

p è r e ! J'espère

s o r t i r d u b a g n e , et m o n

« p r e m i e r soin sera de c o u r i r où vous serez p o u r « vous dire tout ce q u e m o n pauvre c œ u r c o n « serve p o u r vous de reconnaissance ; j e n'ou« blierai j a m a i s

q u e c ' e s t v o u s q u i avez

semé


BREST E T ROCHEVORT.

« d a n s m o n âme ; m a i s j e sais a u s s i q u e c'est Dieu «qui

a fait

fructifier,

c'est à lui q u e j'expose

« m o n néant, mes craintes et mes appréhensions; « il m ' a visité d a n s s a m i s é r i c o r d e , il m e visitera « p o u r m e s a u v e r ! o h , m o n P è r e , q u e n e pouvez « v o u s lire d a n s c e pauvre c œ u r ! « Je termine en vous priant de m e pardonner; « v o u s m ' a v e z fait t a n t d e b i e n q u e j e n ' a i p u r é « sister au désir d e vous dire ce que j ' é p r o u v e : « u n r o i e û t p u m e g r a c i e r , il n e m ' e û t p a s fait « é p r o u v e r la m i l l i è m e partie d e c e q u e j e res« s e n s . S o y e z b é n i , m o n P è r e , soyez b é n i ! Vos « e n f a n t s s e s o u v i e n d r o n t d e v o u s , e t j e s u i s cer-

« tain qu'il n e se passe p a s u n vendredi q u e deux « o u t r o i s m i l l e f o r ç a t s n e p e n s e n t à v o u s e t ne « p r i e n t avec v o u s le D i e u d e t o u t e m i s é r i c o r d e ! « J e m e r e c o m m a n d e à vos prières pour o b « t e n i r d e D i e u l e d o n d e l a p e r s é v é r a n c e ; vous « avez fait d e m o i u n d i s c i p l e d e J é s u s , j e vou« drais l'être j u s q u ' à m o n dernier soupir. « P. S. V e u i l l e z m e r a p p e l e r a u x p r i è r e s d e vos « h o n o r a b l e s confrères, n o t a m m e n t d u Révérend « P è r e ***. » Ces p r o t e s t a t i o n s d'affection

et d e r e c o n n a i s -

s a n c e n e f u r e n t p a s t o u t e s o u b l i é e s q u a n d lem a l h e u r e u x q u i l e s faisaient

sortirent

d u bagne.

Les Pères q u i avaient p a r t i c i p é a u x missions r e ç u r e n t d é s o r m a i s d ' a s s e z f r é q u e n t e s visites : ils firent

souvent

aussi

des rencontres.

Plusieurs


BREST ET ROCHEFORT.

235

fois, au m i l i e u d e s c o u r s e s o ù l e s a p p e l l e

vocation

leur

a p o s t o l i q u e , d a n s les villes o ù l e s c a m -

pagnes, ils se v i r e n t a c c o s t é s p a r d e s

hommes

qui c o u r a i e n t à e u x , l e u r s a i s i s s a i e n t les m a i n s avec r e s p e c t et l e u r e x p r i m a i e n t a v e c a r d e u r la joie d e les r e v o i r . Q u e l q u e f o i s les P è r e s n e r e c o n n a i s s a i e n t pas c e l u i q u i l e u r t é m o i g n a i t d e s s e n t i m e n t s d e si vive t e n d r e s s e . — V o u s n e m e r e connaissez p a s , d i s a i t l ' a m i é t o n n é , et

s'appro-

chant d e l ' o r e i l l e d u p r ê t r e , il y j e t a i t à voix basse le n o m d u b a g n e o ù ils s ' é t a i e n t c o n n u s , le titre d e la salle et le n u m é r o . L e s d e u x visages s ' i l l u m i n a i e n t a l o r s ; o n r é p o n d a i t a u x affections, aux s e r r e m e n t s d e m a i n , e t o n p r e n a i t j o u r p o u r se r e v o i r . Le r é s u l t a t p r i n c i p a l d e s m i s s i o n s n ' é t a i t d o n c pas u n i q u e m e n t la r e c o n n a i s s a n c e q u e les f o r ç a i s exprimaient à leurs missionnaires. Les émotions a r d e n t e s , la c o n t e m p l a t i o n s o u r i a n t e o u d é s o l é e des d é s i r s o u d e s r e g r e t s , n e c o n s t i t u e n t p a s la vie c h r é t i e n n e ; c ' é t a i t la vie c h r é t i e n n e q u e

les

missionnaires avaient voulu r a n i m e r et inspirer dans les c œ u r s d e s f o r ç a t s . La l u t t e c o n t r e

s o i - m ê m e , la r é p r e s s i o n

des

mauvais i n s t i n c t s d e la n a t u r e , le sacrifice d e ses p a s s i o n s , s o n t p o u r les g a l é r i e n s c o m m e p o u r les h o m m e s d u m o n d e l ' e x e r c i c e e t l ' é p r e u v e d e la vertu. Les témoignages n'ont pas m a n q u é d u r a n t les p r e m i è r e s s e m a i n e s q u i s u i v i r e n t la m i s s i o n ,


236

BREST ET ROCHEFORT.

et ils s o n t a l l é s j u s q u ' a u t é m o i g n a g e d u

sang.

N o u s l ' a v o n s d i t ; n o u s n ' a j o u t e r o n s r i e n sur le renouvellement de l'esprit

des bagnes,

sur le

c h a n g e m e n t q u i s'y m a i n t i n t , ni s u r les fruits que les a u m ô n i e r s c o n t i n u è r e n t à r e c u e i l l i r a p r è s le d é p a r t d e s m i s s i o n n a i r e s . L a s o c i é t é e s t intéress é e à c e t t e r é c o l t e ; c h a q u e a n n é e les libérations r e j e t t e n t d a n s s o n s e i n u n c e r t a i n n o m b r e de forçats. P l u s i e u r s d ' e n t r e eux, à l'issue des missions, r e d o u t a i e n t c e t t e é p r e u v e : le s é j o u r d u bagne, q u i l e u r avait p a r u si l o n g t e m p s le g r a n d obstacle à leur salut,

était à leurs

yeux

désor-

m a i s u n e p r o t e c t i o n et u n e g a r a n t i e c o n t r e les d a n g e r s d e la l i b e r t é e t d e l ' o p p r o b r e q u i dem e u r e s u r les f o r ç a t s l i b é r é s . L à , e n effet,

était

l ' é c u e i l le p l u s d a n g e r e u x d e l a p e r s é v é r a n c e des g a l é r i e n s . R e n d u s à la s o c i é t é , ils r e s t e n t

pour

elle u n o b j e t d e j u s t e d é f i a n c e , d o n t la t r i s t e conséquence

est de lier l ' h o m m e

au crime

d'une

m a n i è r e p r e s q u e i n d i s s o l u b l e . L e g a l é r i e n libéré n e sait o ù p o r t e r s o n travail et s o n

industrie:

t o u t le r e p o u s s e . La g é n é r o s i t é d e ses s e n t i m e n t s n e se s u p p o s e p a s ; il e s t é c a r t é a v a n t d e pouvoir la m a n i f e s t e r ; et s'il p a r v i e n t , e n se d i s s i m u l a n t , à p é n é t r e r d a n s u n a t e l i e r , q u e l q u e b o n n e que soit sa c o n d u i t e , il s e r a e x p o s é à d e m a u v a i s trait e m e n t s d u m o m e n t où sa c o n d i t i o n s e r a conn u e . J e n e v e u x p a s b l â m e r c e l l e r é p u l s i o n ins-


BREST ET ROCHEFORT.

237

pirée p a r le c r i m i n e l : si d u r e e t si g r o s s i è r e puisse ê t r e la m a n i f e s t a t i o n est g é n é r e u x ,

salutaire et h o n o r a b l e à un

ple : c ' e s t l ' h o r r e u r

que

d e c e s e n t i m e n t , il peu-

d u c r i m e . L e s p o l i t i q u e s et

les é c r i v a i n s q u i t r a v a i l l e n t à l'affaiblir s o u s le niais p r é t e x t e d ' u n e c o m p a s s i o n v u l g a i r e et l a r m o y a n t e , c o m m e t t e n t u n e faute i m p a r d o n n a b l e et c o n c o u r e n t

à

faciliter l e u r

satisfaction

aux

pires i n s t i n c t s d e s c œ u r s c o r r o m p u s . L e s r è g l e ments de

police

font

sagement

de

garder

de

g r a n d e s s é v é r i t é s e n v e r s le f o r ç a t l i b é r é . L a s o ciété a r a i s o n d e le c o n s i d é r e r c o m m e u n e n n e m i et de ne p a s l ' a u t o r i s e r à s'effacer et à se p e r d r e dans s o n s e i n . E l l e n e l u i p e r m e t p a s d e r e s t e r dans sa f a m i l l e , d o n t la c o n s i d é r a t i o n et le r e s pect o n t é t é u n e p r e m i è r e fois i m p u i s s a n t s c o n t r e ses p a s s i o n s .

Peut-être

trouver, à l'expiration une p r o t e c t i o n

dont

cependant

eût-il p u

y

d e sa p e i n e , u n a i d e e t il a u r a g r a n d

b e s o i n ? et

nous a v o n s vu l e s f o r ç a t s t r e m b l e r à l ' a v a n c e e t hésiter d a n s leurs résolutions en pensant à l'isolement

la s u r v e i l l a n c e

devait

les

réduire.

N é a n m o i n s c ' e s t avec j u s t i c e q u e la s o c i é t é r e d o u t e l e s f a c i l i t é s q u e le f o r ç a t l i b é r é t r o u v e r a i t dans s o n p a y s p o u r r e n o u e r l e s l i a i s o n s q u i l'ont une fois p e r d u . S a n s c o n t r e d i r e à la s é v é r i t é si l é g i t i m e e t si utile d e la s o c i é t é , l e s m i s s i o n n a i r e s que la c h a r i t é

pouvait

y

pensèrent

apporter quelque

adou-


238

BREST ET ROCHEFORT.

c i s s e m e n t , et t r a v a i l l è r e n t à f o r m e r u n e association du p a t r o n a g e des forçats libérés. C e u x d ' e n t r e c e s d e r n i e r s q u i , d e p u i s les m i s sions, avaient c o n t i n u é de m e n e r une conduite exemplaire,

étaient

à

leur

libération

recom-

m a n d é s à d e s p a t r o n s q u i , e n r e s p e c t a n t l e u r sec r e t , s ' a p p l i q u a i e n t à l e u r p r o c u r e r d u travail ou une

position. Plusieurs anciens forçats

purent

ainsi a b r i t e r l e u r vie et p o u r v o i r à l e u r s besoins avec h o n n e u r . Q u e l q u e f o i s l e u r s e c r e t fut découvert , et

cette

découverte parut

compromettre

l e u r s i t u a t i o n ; m a i s les s y m p a t h i e s d o n t ils s'étaient m o n t r é s dignes ne leur m a n q u è r e n t pas, e t r é u s s i r e n t t o u j o u r s à d o t e r c e s m a l h e u r e u x de moyens d'existence

et à s o u t e n i r

efficacement

leurs bonnes résolutions. Ce n o u v e a u b i e n f a i t r e n o u v e l a t o u t e la r e c o n n a i s s a n c e d e s g a l é r i e n s e n v e r s les J é s u i t e s . A Toul o n , à B r e s t et à R o c h e f o r t , q u a n d on c o n n u t ce p r o j e t e t les c o m m e n c e m e n t s d e r é a l i s a t i o n qu'il avait d é j à , o n t r e s s a i l l i t d ' u n

bout du bagne à

l ' a u t r e : c e u x m ê m e q u i ne v o u l a i e n t p o i n t p a r t i c i p e r à ce b é n é f i c e , a v o u a i e n t q u ' i l n ' y a v a i t q u e la religion p o u r conserver des entrailles maternelles e n faveur d ' e n f a n t s a u s s i d é f i g u r é s p a r le vice et aussi

flétris

affirmait

p a r l ' i n f a m i e . E n m ê m e t e m p s on

q u e c e t t e n o u v e l l e et t o u c h a n t e inspira-

r a t i o n d e la c h a r i t é serait p l u s p u i s s a n t e q u e les p l u s t e r r i b l e s m o y e n s d e r é p r e s s i o n . On p r o t e s -


BREST ET ROCHEFORT.

tait q u ' o n

239

saurait r é p o n d r e à cette

générosité

inouïe, d i s a i t - o n , et q u ' o n p r o u v e r a i t q u e , d a n s le c r u e l n a u f r a g e q u ' o n a v a i t fait, o n n ' a v a i t p a s tout p e r d u ; q u ' i l y avait e n c o r e d a n s les c o n damnés, malgré leur abjection, des cordes qu'on pouvait faire v i b r e r p o u r les d é s a r m e r et les c o n vertir. On p o u v a i t d é j à d o n n e r

des preuves

et

i n v o q u e r s o n p a s s é ; on r a p p e l a i t q u e , d u r a n t la mission, u n grand n o m b r e de c o n d a m n é s avaient trouvé a s s e z d ' é n e r g i e e t assez d e foi p o u r

par-

donner c o m m e

par-

ils d é s i r a i e n t

qu'on

leur

d o n n â t . Ces p r o t e s t a t i o n s , d o n t le t e x t e est s o u s nos y e u x , n e f u r e n t p a s v a i n e s : la c o n d u i t e d e s forçats l i b é r é s offrirait d e s t r a i t s é d i f i a n t s et p l u s d ' u n e p r e u v e d e la s i n c é r i t é et d e la f e r m e t é d e leurs r é s o l u t i o n s . T o u t e f o i s n o u s n e p o u v o n s e n trer ici d a n s le d é t a i l ; n o u s d e v o n s l a i s s e r l e s héros de ces histoires dans l'ombre de leur h o n neur r e c o u v r é . On c o m p r e n d r a

cette

réserve ;

mais p o u r t o u s c e u x q u i o n t p u e n a v o i r

les

p r e u v e s s o u s les y e u x , il e s t d e v e n u é v i d e n t q u e les m i s s i o n s d e s b a g n e s , a p r è s a v o i r r e n d u

des

â m e s à D i e u , o n t a u s s i r e n d u à la s o c i é t é d e s c i toyens u t i l e s e t m ê m e d e s h o m m e s

recomman-

dables. M a l g r é le s u c c è s d e c e t t e n o u v e l l e e n t r e p r i s e , la P r o v i d e n c e

a l l a i t a p p e l e r la C o m p a g n i e

de

J é s u s et q u e l q u e s - u n s d e s m i s s i o n n a i r e s d e s b a gnes à un travail e n c o r e p l u s f r u c t u e u x et à un


240

BREST ET ROCHEFORT.

p l u s g r a n d et p l u s c o m p l e t d é v o u e m e n t . Car il ne

faut

p a s o u b l i e r q u e si l ' é l a n v e r s le b i e n et la

r é g é n é r a t i o n a été i m m e n s e p e n d a n t le t e m p s des m i s s i o n s , si b e a u c o u p d e p é c h é s o n t é t é p l e u r é s et p a r d o n n é s , si d e s s e n t i m e n t s g é n é r e u x et rép a r a t e u r s o n t g e r m é d a n s d e s c œ u r s o ù ils par a i s s a i e n t i n c o n n u s , les i n s t i n c t s d e la m a s s e des c o n d a m n é s s o n t r e s t é s b a s et p e r v e r s . L e bagne est d e m e u r é u n lieu d ' i n f a m i e : les n o u v e a u x cond a m n é s y a b o n d e n t d ' a i l l e u r s t o u s les j o u r s et c o n t r i b u e n t à y e n t r e t e n i r et à y r a n i m e r l'esprit

de corruption.


CAYENNE.

I La Guyane. — P r e m i e r départ. — L e s î l e s du S a l u t . — L' î l e t l a Mère. — L ' î l e d u D i a b l e . — L e s c o n damnés p o l i t i q u e s . — L e P . H e r v i a n t .

Les p r é d i c a t i o n s d a n s les b a g n e s a v a i e n t d o n c formé e n t r e les g a l é r i e n s e t les J é s u i t e s u n lien qui ne se b r i s a p a s . A u m o i s d e d é c e m b r e 1851, un d é c r e t d u p r é s i d e n t d e la r é p u b l i q u e o r d o n n a de t r a n s p o r t e r les b a g n e s à la G u y a n e . La G u y a n e e s t u n e c o l o n i e f r a n ç a i s e entreprise an d i x - s e p t i è m e s i è c l e , d è s le t e m p s d u c a r d i n a l de R i c h e l i e u . P e r d u e p a r les c r i m e s d u teur, elle

était t o m b é e

entre

Hollandais

lorsque ,

le c o n s e i l

sur

les

fonda-

mains

des

de Colbert

qui r e p r e n a i t p a r t o u t les d e s s e i n s d e R i c h e l i e u , Louis X I V , en 1664, e n v o y a u n e f l o t t e r é t a b l i r la 14


242 CAYENNE. c r o i x et i n s t a l l e r la p u i s s a n c e d e la F r a n c e dans c e s c o n t r é e s . L e g r a n d r o i a v a i t é t é p r é c é d é par les m i s s i o n n a i r e s . Des c a p u c i n s , d e s p r ê t r e s séc u l i e r s , p l e i n s de z è l e , a v a i e n t a c c o m p a g n é les p r é c é d e n t e s e x p é d i t i o n s e t a v a i e n t m ê l é d e s sent i m e n t s g é n é r e u x et s u b l i m e s a u x p a s s i o n s avides et b r u t a l e s q u i a v a i e n t c o n v o i t é c e s r i v a g e s . Les J é s u i t e s , q u i p r ê c h a i e n t la foi d a n s les Antilles a u x C a r a ï b e s , a v a i e n t a u s s i g a g n é le continent; m ê m e s o u s la d o m i n a t i o n h o l l a n d a i s e , a p r è s la r u i n e d e s é t a b l i s s e m e n t s f r a n ç a i s , ils n'avaient c e s s é d e se g l i s s e r et d e p é n é t r e r d a n s la Guyane. A v e c la p r o t e c t i o n d e la F r a n c e , l e u r s travaux s ' é t e n d i r e n t ; ils f u r e n t c h a r g é s d e t o u t le soin s p i r i t u e l d e la c o l o n i e ; r e c o n n u s p o u r p a s t e u r s , ils n e se c o n t e n t è r e n t p a s d ' é v a n g é l i s e r les côtes; ils g a g n è r e n t l ' i n t é r i e u r d u p a y s , e t , m a l g r é le n a t u r e l futile et i n g r a t d e c e s p e u p l e s , ils parv i n r e n t à f o r m e r d e s r é u n i o n s n o m b r e u s e s d'Ind i e n s , i n i t i é s d é j à à la foi et s ' e s s a y a n t à la vie c i v i l i s é e , l o r s q u e la s u p p r e s s i o n d e la Compag n i e a m e n a la d i s p e r s i o n d e c e s c h r é t i e n s . L e s n o u v e a u x p r i n c i p e s et les p r o g r è s d e 1789 n ' o n t p a s é t é f a v o r a b l e s à la G u y a n e . La ruine et la d é s o l a t i o n s ' i n s t a l l è r e n t d a n s la colonie; à p e i n e si la p u i s s a n c e d e la F r a n c e

maintint

q u e l q u e a p p a r e n c e d ' é t a b l i s s e m e n t d a n s la ville e t l'île d e C a y e n n e ; e t le p a y s renom

que

par

les d é s a s t r e s

n ' e u t p l u s de

des

populations


CAYENNE.

européennes

243

qu'y a m e n è r e n t nos

diverses

révo-

lutions. En t r a n s p o r t a n t

les b a g n e s à la G u y a n e ,

le

gouvernement voulait e n t r e p r e n d r e des travaux d ' a s s a i n i s s e m e n t et d é v e l o p p e r les é l é m e n t s d e p r o s p é r i t é q u e c o n t i e n t u n e t e r r e d ' u n e fertilité étonnante, arrosée de c o u r s d'eau n o m b r e u x , et où p e u v e n t p r o s p é r e r les p l a n t e s les p l u s p r é cieuses. On savait à l ' a v a n c e q u ' a v a n t d ' a r r i v e r à un é t a t p r o s p è r e , o u a u r a i t à s u b i r d e g r a n d e s m o r t a l i t é s ; m a i s les p e r s p e c t i v e s q u i s ' o u v r a i e n t devant e u x e n g a g è r e n t q u e l q u e s - u n s d e s f o r ç a t s à braver ces d a n g e r s avec j o i e . Toutefois,

qui

voudrait s'y e x p o s e r d a n s l e u r c o m p a g n i e ? On désirait a s s u r e r a u x é t a b l i s s e m e n t s q u ' o n allait

fonder d e s

secours religieux plus abondants qu'ils

n'avaient j a m a i s é t é d a n s les b a g n e s d e F r a n c e . On c h e r c h a d ' a b o r d

à réunir quelques

s é c u l i e r s ; ils m a n i f e s t è r e n t

prêtres

la c r a i n t e q u e

des

efforts isolés n e f u s s e n t inefficaces. On s ' a d r e s s a aux s u p é r i e u r s d e c e r t a i n e s c o n g r é g a t i o n s , et ils ne p u r e n t r é u n i r t o u t le p e r s o n n e l n é c e s s a i r e à une t e l l e

entreprise.

M a l g r é les s u c c è s

qu'ils

avaient o b t e n u s p r è s d e s f o r ç a t s , o n n e d e m a n d a rien a u x J é s u i t e s : p e u t - ê t r e l e u r n o m il e n c o r e ! T o u t e f o i s ,

comme

ils s o n t

effrayaithardis,

c o m m e la G u y a n e est p l e i n e d e l e u r s s o u v e n i r s et des o s s e m e n t s d e l e u r s P è r e s , c o m m e l ' œ u v r e leur p a r a i s s a i t p a r t i c u l i è r e m e n t c o n f o r m e a u b u t


244

CAYENNE.

de l e u r i n s t i t u t , et c o m m e enfin p l u s i e u r s d'entre e u x é t a i e n t p e u t - ê t r e d é j à liés p a r d e fortes attac h e s a u x o u a i l l e s q u ' i l é t a i t q u e s t i o n d'évangélis e r , les J é s u i t e s a l l è r e n t d ' e u x - m ê m e s s'offrir à l ' a u t o r i t é e t p r o p o s e r l e u r c o n c o u r s . Il fut a g r é é , et c i n q d e c e s r e l i g i e u x a c c o m p a g n è r e n t le p r e m i e r c o n v o i d e t r a n s p o r t é s , q u i p a r t i t de Brest à d e s t i n a t i o n d e C a y e n n e le 2 5 avril 1852. P l u s d e s e p t c e n t s c o n d a m n é s le c o m p o s a i e n t . D e u x c e n t q u a r a n t e é t a i e n t d e s l i b é r é s p a r t i s vol o n t a i r e m e n t p o u r t e n t e r u n e n o u v e l l e fortune dans un nouveau pays. T o u t e cette t r o u p e , remp l i e d e d o u l e u r s et d ' e s p é r a n c e s d i v e r s e s , déb a r q u a a u x îles d u S a l u t le l e n d e m a i n d e la fête d e l ' A s c e n s i o n , le 19 m a i 1 8 5 2 . L e s îles d u S a l u t s o n t à q u i n z e o u v i n g t lieues d e C a y e n n e , à p e u p r è s e n face d e s a n c i e n s étab l i s s e m e n t s d e s P è r e s J é s u i t e s d e s r i v e s d u Kour o u et d e l ' I c a r o u a . L a t e m p é r a t u r e d e c e s î l e s , a u s s i é l e v é e que c e l l e d e C a y e n n e , est c o n s t a m m e n t r a f r a î c h i e et r e n o u v e l é e p a r les b r i s e s d e la m e r . A u c u n e exh a l a i s o n m a r é c a g e u s e n ' y t r o u b l e la p u r e t é de l'air. On les avait c o n s i d é r é e s a v e c r a i s o n c o m m e u n e s t a t i o n i n d i s p e n s a b l e p o u r a c c l i m a t e r les E u r o p é e n s a v a n t d e f o r m e r les é t a b l i s s e m e n t s de t e r r e f e r m e . L e s c o n v o i s d e t r a n s p o r t é s se succ é d è r e n t r a p i d e m e n t . A u m o i s d e j u i l l e t , quinze c e n t s t r a n s p o r t é s é t a i e n t r é u n i s d a n s l'île Royale;


CAYENNE.

245

d'autres o c c u p a i e n t d é j à la s e c o n d e

Îles

DES

du

Salut, l'île Saint-Joseph, ainsi q u e l'îlet la Mère, situé e n face d e C a y e n n e , q u i a u n e g r a n d e r é p u tation d e s a l u b r i t é . Les

transportés a r r i v a i e n t d ' E u r o p e s a n s q u ' o n

eût s u r l e u r c o m p t e d ' a u t r e s r e n s e i g n e m e n t s q u e les n o t e s d u b a g n e ; il y avait n é a n m o i n s à d r e s ser d i v e r s e s c a t é g o r i e s , o u t r e c e l l e s q u i e x i s taient d e p l e i n d r o i t e n t r e l e s c o n d a m n é s p o l i t i -

ques, l e s f o r ç a t s l i b é r é s v e n u s v o l o n t a i r e m e n t et la

masse

d e s g a l é r i e n s . Il fallait

discer-

ner e n t r e c e s d e r n i e r s , les d e g r é s d'immoralité et les d i v e r s e s n u a n c e s d ' e s p é r a n c e q u ' o n

pou-

vait c o n c e v o i r . L e s r a p p o r t s t r a n s m i s a u

com-

mandant d e

l'île et a u x d i v e r s e s a u t o r i t é s n e

concernaient c e p e n d a n t q u e les délits et les i n fractions a u x r è g l e m e n t s . Gela suffisait à i n d i quer les i n d i s c i p l i n é s , m a i s n e d o n n a i t p a s la vraie c o n n a i s s a n c e d e s h o m m e s d o n t on avait

affaire,

de c e u x s u r q u i l ' e s p o i r d e la c o l o n i e e t d e s p é nitenciers p o u v a i t

se f o n d e r ,

e t q u i offraient

quelques ressources d e désir o u d e capacité. Les nouveaux a u m ô n i e r s v i n r e n t e n a i d e à l ' a d m i n i s tration ; ils s ' a d r e s s è r e n t a u x c o n d a m n é s ,

afin

qu'ils fissent l u i r e e u x - m ê m e s la l u m i è r e

dont

un avait b e s o i n . grouper

On l e u r

recommanda

de s e

p a r c o m p a g n i e s d e v i n g t - c i n q et d e

choisir e u x - m ê m e s l e u r s a s s o c i é s . On c o n v i n t d e s qualités q u e c h a c u n d ' e n t r e e u x d e v a i t a v o i r ; o n 14.


CAYENNE.

246

d e m a n d a i t , s i n o n u n e p r a t i q u e b i e n e x a c t e , au m o i n s q u e l q u e s p r i n c i p e s r e l i g i e u x , d e la moralité p o u r le p r é s e n t , s a n s t r o p d e r e c h e r c h e sur les m i s è r e s d u t e m p s p a s s é , a v e c u n véritable d é s i r d u travail

et l ' e s p r i t d e s o u m i s s i o n aux

c h e f s . L e s j o u e u r s , les d é b a u c h é s , l e s ivrognes, c e u x q u i t e n a i e n t d e m a u v a i s d i s c o u r s restèrent i s o l é s , et n e t r o u v è r e n t p a s , e n effet, p a r m i ceux qui avaient

les

mêmes

défauts,

vingt-quatre

c o m p a g n o n s p o u r s ' a s s o c i e r à e u x . L e c r i m e et le p é c h é p e u v e n t ê t r e q u e l q u e f o i s d e s l i e n s : ils ne s a u r a i e n t ê t r e d e s l i e n s s o c i a u x . L e triage se lit a i n s i d e l u i - m ê m e e n t r e les m e i l l e u r s et les p i r e s , et l'on p u t a s s e o i r u n j u g e m e n t s u r le mér i t e d ' u n c h a c u n et s u r les fruits à e s p é r e r des d i v e r s efforts. L e s f o r ç a t s l i b é r é s , v e n u s v o l o n t a i r e m e n t , ne s é j o u r n è r e n t p a s à l'île r o y a l e du S a l u t ; l'îlet la M è r e l e u r fut a t t r i b u é ; il avait d ' a b o r d été le s é j o u r d e s c o n d a m n é s p o l i t i q u e s . L e s libérés y e x é c u t è r e n t d e g r a n d s t r a v a u x ; la fertilité et la r i c h e s s e d u sol f o n t d ' a i l l e u r s d e c e t î l o t u n vrai p a r a d i s t e r r e s t r e . On le d é c r i t c o m m e u n bouq u e t d e v e r d u r e se d r e s s a n t e n f o r m e pyramid a l e a u m i l i e u d e la m e r o ù il o c c u p e u n e étend u e d ' e n v i r o n u n e d e m i - l i e u e . L'eau y est excell e n t ; les fruits et les Heurs y a b o n d e n t ; t o u t sourit d a n s ce s é j o u r p e t i t et c h a r m a n t . De t o u t e s parts l'œil p e u t s ' é t e n d r e

s u r l ' O c é a n i n o n d é de lu-


CAYENNE

mière et s i l l o n n é p a r

247

l e s vaisseaux d ' E u r o p e . A u delà d e c e t t e n i e r , v e r s le c o u c h a n t , le r e g a r d se r e p o s e s u r l e s c ô t e s et les m o n t a g n e s d u c o n t i n e n t . L'îlet la -Mère est à six l i e u e s d e C a y e n n e ; niais ce p a y s d é l i c i e u x n ' é p a r g n a i t p a s ses n o u v e a u x habitants. La p l u p a r t d e s l i b é r é s avaient q u i t t é l ' E u r o p e p l e i n s d ' e s p o i r et d ' u n e s p o i r assez c h i m é r i q u e ; ils c o m p t a i e n t , d è s l e u r a r r i v é e , t r o u ver d e s t e r r e s à c u l t i v e r , u n travail p l u s o u m o i n s p é n i b l e , e t s u r t o u t u n e r é h a b i l i t a t i o n p r o m p t e et u n e c e r t a i n e a i s a n c e . A l'îlet la Mère , ils é t a i e n t o b l i g é s d e se c o n t e n t e r d e la r a t i o n d u g o u v e r n e m e n t ; et la t e r r e d ' A m é r i q u e , l ' o b j e t d e l e u r s e s p é r a n c e s , leur était m o n t r é e c o m m e u n e terre m e u r t r i è r e à l a q u e l l e ils n e p o u v a i e n t a b o r d e r qu'au p é r i l d e la v i e , e t a p r è s avoir s u b i u n e é p r e u v e d ' a c c l i m a t a t i o n . Cette é p r e u v e l e u r é t a i t p é n i b l e ; elle r o m p a i t b r u s q u e m e n t l e u r s i l l u s i o n s ; elle b r i s a i t les d o u c e s e t p a i s i b l e s p e r s pectives où leurs rêves s'étaient c o m p l u s . Les travaux o ù on les e m p l o y a i t , p o u r ê t r e u t i l e s e t i m p o r t a n t s , n e les i n t é r e s s a i e n t p o i n t c o m m e ceux qu'ils avaient imaginé dans leur ignorance d u c l i m a t et d e s v é r i t a b l e s c o n d i t i o n s d e la vie. C e d é c o u r a g e m e n t e t le d é g o û t p é n é t r a i e n t d a n s l e u r s c œ u r s . A la s u i t e d e la d é c e p t i o n , g e r m a i t la n o s t a l g i e , c e t t e t e r r i b l e et i n c u r a b l e m a l a d i e d e l ' a b s e n c e , ce d é s i r i n s e n s é et p u é r i l d ' u n e c h o s e i m p o s s i b l e , ce r e g r e t v i o l e n t et é p u i s a n t


'248

CAYENNE.

d u c l i m a t et de la p a t r i e . E n vain u n e b i b l i o t h è q u e n o m b r e u s e , r é u n i e à la maison d e l ' a u m ô nier e t s a n s cesse a s s i é g é e , c o n t r i b u a i t à t r o m p e r u n p e u l e u r m a l a i s e , la t e r r i b l e m a l a d i e sévissait e t faisait chaque j o u r d e s v i c t i m e s . T r i s t e s , affaiblis, c h a g r i n s , c e s p a u v r e s g e n s n'av a i e n t d e j o i e q u ' a u x offices. L ' a u m ô n i e r avait t r o u v é m o y e n d e d o n n e r a u c u l t e u n e véritable pompe; il avait f o r m é p a r m i s e s p a u v r e s p a r o i s s i e n s t o u s l e s officiers n é c e s s a i r e s à l ' e n t r e t i e n d e la chapelle e t à l a d i g n i t é d e s c é r é m o n i e s . Chantre, sonneur, sacristain, maître d'école, porte-croix, m ê m e d e s c l o c h e s , r i e n n e l u i m a n q u e , d i s a i t , p e u t - ê t r e avec q u e l q u e e x p r e s s i o n d ' e n v i e , u n d e s e s c o n f r è r e s , e n 1854. M a l g r é les décès e t les envois a u x établissements d e terre f e r m e , l'îlet la M è r e c o n t e n a i t a l o r s q u a t r e c e n t s libérés. Les c o n d a m n é s p o l i t i q u e s , en quittant cet îlet, avaient é t é placés à S a i n t - J o s e p h , e t plus t a r d o n l e s é t a b l i t à l'île d u D i a b l e . S a t a n , e û t - o n d i t , avait r é e l l e m e n t p r i s a v e c e u x p o s s e s s i o n d e c e t t e î l e . R i e n n e p e u t e x p r i m e r la dureté de c œ u r d e cette catégorie de transport é s . L ' o r g u e i l l e s a v e u g l e ; l e s p l u s folles t h é o r i e s les n o u r r i s s e n t , e t ils r e p o u s s e n t avec u n e é n e r gie i n c r o y a b l e l e s v é r i t é s et l e s l u m i è r e s d e la foi ; il n ' y a v a i t p o i n t d e c a l o m n i e s e t d ' i n j u r e s d o n t ils n e fussent d i s p o s é s à p a y e r le d é v o u e -


CA YENNE.

249

ment de leurs a u m ô n i e r s . L o r s q u ' o n leur a n n o n ç a l ' a r r i v é e d u p r e m i e r q u i fut c h a r g é d e les é v a n g é l i s e r , le P . H e r v i a n t , ils a c c u e i l l i r e n t c e t t e nouvelle e n o r g a n i s a n t u n e r e p r é s e n t a t i o n d u Tartufe. On d i r a ce q u ' o n v o u d r a d u chef-d'œuvre de .Molière, les c r i t i q u e s l i t t é r a i r e s l ' a d m i r e r o n t à l e u r a i s e , et la p o p u l a r i t é d e c e t t e c r é a t i o n p e u t d o n n e r à l e u r g r é d u l u s t r e au n o m d e l ' a u t e u r . E n q u e l q u e l i e u o ù se t r o u v e a u j o u r d ' h u i l ' â m e d e ce m a l h e u r e u x p o ë t e , les a p p l a u dissements des t r a n s p o r t é s , en cette c i r c o n s t a n c e , n ' o n t p u lui a p p o r t e r d e r a f r a î c h i s s e m e n t . Quel malheur de fournir des expressions à cette haine aveugle e t a b j e c t e ! Les p a u v r e s c o n d a m n é s p o l i t i q u e s , d a n s l e u r esprit et l e u r o r g u e i l d ' i n d é p e n d a n c e , o b é i s s a i e n t strictement au m o t d'ordre des plus accrédites d ' e n t r e e u x . «C'est le j é s u i t i s m e q u i n o u s a c h a s « sés d e F r a n c e , d i s a i e n t c e u x - c i , p r é m u n i s s e z « v o u s c o n t r e les m o m e r i e s d e s p r ê t r e s 1. » L e r e s p e c t h u m a i n é t a i t si g r a n d p a r m i e u x , q u e le P . H e r v i a n t c r o y a i t i m p o s s i b l e d ' a r r i v e r à quelque conversion tant qu'ils seraient réunis; une grâce du m o i n s leur était réservée, car tout est m i s é r i c o r d e à la G u y a n e , c o m m e disait le P. Bigot; cette grâce était l'absence d'hôpital d a n s l e u r î l e ; on e n v o y a i t les m a l a d e s à l'île 1

Lettre du 18 juillet 1853.


230

CAYENNE.

Royale, « o ù le respect humain ne les arrêtant « p l u s , ils m e u r e n t chrétiennement c o m m e les «autres1, » a s s u r e le m ê m e P è r e . T o u t e f o i s , l ' e n d u r c i s s e m e n t d e c e s m a l h e u r e u x d e v i n t tel q u e c e t t e d e r n i è r e g r â c e fut r e f u s é e à u n g r a n d n o m b r e . L o r s q u ' i l s f u r e n t é t a b l i s à Pile du D i a b l e , l e u r e x t r a v a g a n c e , l ' i m p i é t é d e leurs c o n v e r s a t i o n s et d e l e u r c o n d u i t e r e d o u b l è r e n t ; m ê m e a u lit d e la m o r t , o n les vit p e r s é v é r e r d a n s l e u r e n d u r c i s s e m e n t . « H e u r e u s e m e n t , écrit « u n d e s m i s s i o n n a i r e s d a n s u n i n s t a n t o ù sévis« sait la r e d o u t a b l e é p i d é m i e , h e u r e u s e m e n t que « la lièvre j a u n e les é p a r g n e . J e c r o i s q u e N o i r c « S e i g n e u r , d a n s sa b o n t é p o u r n o u s , n e v e u t pas « les e n v o y e r e n t r o p g r a n d n o m b r e à l'île Royale; « l e u r présence contriste j u s q u ' à nos c o n d a m n é s , « b e a u c o u p m o i n s d é g r a d é s q u ' e u x 2 . » T o u t ce q u ' o n avait p u g a g n e r avait é t é d e les a m e n e r à q u e l q u e p o l i t e s s e e n v e r s l e u r s a u m ô n i e r s , et à u n e b o n n e t e n u e à ses i n s t r u c t i o n s . L e s c h i m è r e s p o l i t i q u e s d o n t ils s ' é t a i e n t r e p u s s ' é v a n o u i s s a i e n t ; ils v o y a i e n t t o m b e r ce q u ' i l s a p p e l a i e n t l e u r s c o n v i c t i o n s . L a foi n é a n m o i n s n e p é n é t r a i t p a s d a n s l e u r s â m e s . S a n s i n s i s t e r ici s u r les c a u s e s d e c e t e n d u r c i s s e m e n t effroyable, o n p e u t r e m a r q u e r q u e la p l u p a r t d e s é g a r e m e n t s p o l i t i -

1

2

Lettre du 18 mars 1854. Lettre d'octobre 1858.


251

CAYENNE.

ques o n t l'orgueil p o u r principe ; o r , l'orgueil est la s o u r c e d e t o u t m a l e t le p l u s g r a n d

éloigne-

m e n t d e la v é r i t é e t d e la g r â c e . T o u t le fruit q u e le P . H e r v i a n t

tira

à l'île

S a i n t - J o s e p h , a u p r i x d e six m o i s d e d é v o u e m e n t , se b o r n a d o n c à faire é c o u t e r le p r ô n e l e d i m a n c h e e t à o b t e n i r s e p t o u h u i t confessions. « Un d e s t r a n s p o r t é s a a b j u r é le p r o t e s t a n t i s m e : « plusieurs m'ont d e m a n d é des messes pour leurs « parents ; quelques-uns rapprennent leurs priè« r e s ; p l u s i e u r s préjugés t o m b e n t e t les blas« phèmes

d i m i n u e n t . » ( I 8 5 3 . ) C'était b i e n là

q u e l q u e c h o s e ; p o u r l ' o b t e n i r , le b o n P è r e s a crifiait j u s q u ' à

ses propres désirs d'apôtre. En

v e n a n t à la G u y a n e , il avait espéré, t o u t e n s e v o u a n t a u x t r a n s p o r t é s , e n t r e r d a n s les v o i e s d e s a n c i e n s P è r e s d e la C o m p a g n i e , e t r e c h e r c h e r , a u sein d e s f o r ê t s d e c e s c o n t r é e s , l e s r a r e s t r i b u s s a u v a g e s , s a n s Dieu et s a n s p r a t i q u e r e l i g i e u s e , qui y v i v e n t

encore

r a n c e d e Dieu

et

vail

dans u n e profonde

igno-

d e l e u r s a l u t . A t t a c h é à son

tra-

a u p r è s d e s d é t e n u s p o l i t i q u e s , ses r e g a r d s s e

t o u r n a i e n t et s o n

cœur

a s p i r a i t v e r s la g r a n d e

t e r r e . Il avait a p p r i s le p o r t u g a i s , c o m p r i s e n core aujourd'hui de plusieurs de ces peuplades; il s ' a p p l i q u a i t à la l a n g u e galibi , d o n t le P . d e la M o u s s e , à la lin d u d i x - s e p t i è m e s i è c l e , e s t p a r v e n u à c o m p o s e r le d i c t i o n n a i r e e t la g r a m maire , étudiés

par l'admirable

P. Lombard.


252

CAYENNE.

q u a n d il se p r é p a r a à évangéliser l e s I n d i e n s

d u K o u r o u . Ces é t u d e s d e l'aumônier d e s transportés p o l i t i q u e s d e v a i e n t ê t r e i n u t i l e s : c'eût été p o u r lui u n e satisfaction trop g r a n d e et un travail t r o p d o u x d ' e n s e i g n e r l e s I n d i e n s ; il v a lait m i e u x n e p a s q u i t t e r sa c r o i x , « c e t t e déli« cieuse c r o i x , écrit-il, q u i n o u s d é t a c h e , n o u s « purifie e t n o u s m û r i t p o u r le ciel » Sans d o u t e il é t a i t m û r ; il avait q u a r a n t e - t r o i s a n s ; e t , b i e n q u e l e s îles s o i e n t r é p u t é e s s a l u b r e s , la chaleur dévorante des tropiques y est encore s o u v e n t fatale a u x E u r o p é e n s ; n o u s v e r r r o n s qu'elles n e sont p a s n o n plus à l'abri d u terrible fléau d e la fièvre j a u n e . U n e c o u r t e m a l a d i e e n leva le j e u n e m i s s i o n n a i r e le 12 j u i n 1853

II Les

galériens.

— La M o n t a g n e - d ' A r g e n t . — Le P . Mor e z . — S a i n t - G e o r g e s . — Le P . L. B i g o t .

D'autres devaient suivre celte p r e m i è r e vict i m e et m o u r i r a u s s i a u p r è s d e s transportés; m a i s , a v a n t d e c o m m e n c e r le r é c i t d e c e t t e l o n g u e

suite de martyres, q u i est jusqu'à ce j o u r à peu 1

Lettre de

juin

1853.


C A Y E N N E .

près t o u t e

L'histoire

253

de l'apostolat des Jésuites à

Cayenne, n o u s v o u l o n s p a r l e r des g a l é r i e n s p r o p r e m e n t d i t s , de c e u x q u ' u n d e s m i s s i o n n a i r e s appelle mes voleurs, la joie

mes assassins,

et l'enivrement

galériens

de T o u l o n ,

mes

de mon cœur, de

Brest

brigands, les vrais

et d e

Roche-

fort, e t d o n t n o u s n o u s s o m m e s p r i n c i p a l e m e n t o c c u p é s d a n s ce v o l u m e , d o n t n o u s a v o n s a d miré les b e a u x s e n t i m e n t s et les r é s o l u t i o n s g é néreuses, mais p a r m i lesquels restaient tant d ' i n s t i n c t s

encore

p e r v e r s faciles à r é v e i l l e r ,

tant

d ' e n d u r c i s s e m e n t s , et d é j à , d e p u i s q u a t r e a n s , tant d e n o u v e l l e s r e c r u e s q u i i g n o r a i e n t les j o i e s et les s a v e u r s d e la m i s s i o n . Ils é t a i e n t d ' a b o r d r e s t é s a u x îles R o y a l e e t S a i n t - J o s e p h d u S a l u t , où d e v a i t se faire l e u r a c climatation. Les travaux apostoliques c u r e n t

parmi e u x d e g r a n d s fruits d e b é n é d i c t i o n : la prière, la m e s s e , les v ê p r e s , é t a i e n t suivis a v e c ferveur. L ' a u m ô n i e r avait t o u s les j o u r s q u e l q u e c o n fession à e n t e n d r e , et c h a q u e d i m a n c h e le Dieu de paix et d ' a m o u r se r e p o s a i t s u r les l è v r e s e t d e s c e n d a i t d a n s le c œ u r d e p l u s i e u r s d e s c o n d a m n é s . « Nos offices s o n t c o u r t s , é c r i t d è s l ' a r r i v é e u n « m i s s i o n n a i r e , m a i s s o l e n n e l s ; il y a a t t e n t i o n et « bonne tenue dans

l'assistance1

» Gomme dans

ces c o m m e n c e m e n t s o n n ' a v a i t p a s d e c h a p e l l e , 1

Le P. Ringot, juillet 1852. 15


CAYENNE.

254

on y suppléait avec des t e n t u r e s , des guirlandes d e feuillage q u e les t r a n s p o r t é s d i s p o s a i e n t avec zèle e t a v e c g o û t . Ce zèle d e s c o m m e n c e m e n t s l

n e se r a l e n t i t p a s . D e u x a n s a p r è s l'arrivée du p r e m i e r c o n v o i , o n a d m i r a i t t o u j o u r s les bénéd i c t i o n s s u r a b o n d a n t e s d e D i e u p a r m i les transp o r t é s d e l'île R o y a l e . « Un b o n n o m b r e se con« f e s s e n t e t c o m m u n i e n t p l u s i e u r s fois l ' a n , sans « p a r l e r d ' u n e c i n q u a n t a i n e d ' e x c e l l e n t s chrétiens « q u i c o m m u n i e n t t o u s les m o i s 2. » N o u s avons r e m a r q u é q u e , d e u x m o i s a p r è s l ' a r r i v é e d u prem i e r c o n v o i d e t r a n s p o r t é s , e t l o r s q u ' o n en avait déjà r é p a n d u u n c e r t a i n n o m b r e d a n s les autres î l e s , q u i n z e c e n t s g a l é r i e n s é t a i e n t r é u n i s à l'île R o y a l e ; c e chiffre n e s ' a u g m e n t a p a s ; e t , à mesure que de nouveaux

convois

de

transportés

a b o r d a i e n t d ' E u r o p e , o n faisait g l i s s e r les prem i e r s a r r i v é s s u r la t e r r e f e r m e . Le p r e m i e r é t a b l i s s e m e n t q u ' o n y forma fut c e l u i d e la M o n t a g n e - d ' A r g e n t . C ' e s t , a u sud-est de Cayenne, une

g r a n d e p r e s q u ' î l e , o u plutôt

u n e î l e , p u i s q u e le s e u l c ô t é p a r o ù e l l e est ratt a c h é e à la t e r r e est u n i m m e n s e m a r a i s . Il s'en exhale

d e s v a p e u r s f i é v r e u s e s et

redoutables:

c a r , d a n s c e s c o n t r é e s b r û l a n t e s , t o u t e lièvre a u n c a r a c t è r e d e v i o l e n c e i n c o n n u a u x p a y s temp é r é s . Le n o m d e M o n t a g n e - d ' A r g e n t a é t é donne 1 Lettre de juillet 1852. 2 Le P. Bigot, lettre du 29 mars 1854.


255

CAYENNE.

à c e c a n t o n à c a u s e d ' u n arbre q u i y c r o i t e n a b o n d a n c e , e t d o n t le feuillage a u n e c o u l e u r a r g e n t i n e . L à t o u t é t a i t à c r é e r ; il fallut f o r m e r s u r le p l a t e a u d e la m o n t a g n e

un camp

palissade

p o u r l o g e r les c o n d a m n é s ; l e u r s l o g e m e n t s é t a i e n t des c a s e s . On éleva u n e h a b i t a t i o n p o u r l e c o m m a n d a n t . La c o n s t r u c t i o n la p l u s p r e s s a n t e fut celle d ' u n h ô p i t a l .

Les murs

étaient

à peine

élevés q u ' o n y a p p e l a l e s Sœurs d e S a i n t - P a u l de C h a r t r e s : elles y é t a i e n t s e p t e n 1 8 5 5 . N o u s les t r o u v e r o n s p l u s t a r d d a n s l e s a u t r e s p é n i tenciers;

elles

étaient déjà

depuis

longtemps

aux îles d u S a l u t . P a r t o u t o ù p é n è t r e le m i s sionnaire

d e n o s j o u r s , la r e l i g i e u s e

Il est difficile

d e concevoir, dans

le s u i t .

la v o c a t i o n

de c e s s a i n t e s filles, q u e l q u e c h o s e d e p l u s s u blime q u e ce ministère sous un climat

meur-

trier, a u p r è s d e s f o r ç a t s . T o u t e f o i s , a v a n t q u ' o n pût r e c e v o i r l e s S œ u r s ,

lorsque

les premiers

t r a n s p o r t é s a r r i v è r e n t à la M o n t a g n e - d ' A r g e n t , l o r s q u ' i l s a v a i e n t à p e i n e u n a b r i p o u r la n u i t et q u ' i l s d e v a i e n t e m p l o y e r t o u t le j o u r à d e s I r a vaux p é n i b l e s a u m i l i e u d e s v a p e u r s p e s t i l e n t i e l l e s , les m i s s i o n n a i r e s n e l e s a v a i e n t p a s laissé aller s e u l s . L e P . Morez l e s avait a c c o m p a g n é s et partagea toutes leurs peines. Elles furent g r a n d e s . L ' a c c l i m a t a t i o n d e s îles avait é t é , à ce q u ' i l p a raît, insuffisante; e t , dans l'absence de moyens de s e c o u r s , d a n s l ' i g n o r a n c e d e s p r é c a u t i o n s à


256

CAYENNE.

g a r d e r , la m o r t a l i t é fut e x t r ê m e d a n s les prem i e r s t e m p s d e c e t é t a b l i s s e m e n t . On l'évalua à q u a r a n t e p o u r c e n t d e la p o p u l a t i o n . P l u s t a r d , elle d i m i n u a s e n s i b l e m e n t ;

m a i s les nouveaux

a r r i v é s a v a i e n t t o u j o u r s u n l o n g et

dangereux

t r i b u t d e m a l a d i e s et d e s o u f f r a n c e s à p a y e r au c l i m a t . « L e s a n c i e n s , d é j à a c c l i m a t é s , - disait le « P . Alet, e n 1 8 5 5 , o n t l'air b i e n p o r t a n t ; les nou« v e a u x v e n u s , a u c o n t r a i r e , o n t l'air souffrant et « é t i o l é . » Q u a n d ils é t a i e n t t o u t n o u v e a u x venus, le b o n P . M o r e z n e m a n q u a i t p a s d e b e s o g n e ; mais il m a n q u a i t a b s o l u m e n t d ' a i d e e t d ' e x p é r i e n c e . Il é t a i t s e u l a u m i l i e u d e c e p é n i t e n c i e r , m a l a d e , découragé, empesté,

seul à prier,

pour

ainsi

dire ; s e u l , n o n - s e u l e m e n t à confesser, mais à c o n s o l e r ; seul à e x e r c e r a u t o u r d e c e s pauvres g e n s la c h a r i t é s p i r i t u e l l e , s a n s p o u v o i r l'étayer d ' a u c u n s e c o u r s m a t é r i e l . L e s f a t i g u e s et le clim a t e u r e n t b i e n t ô t r a i s o n d e s o n z è l e , la fièvre l e p r i t . C e t t e fièvre d o u l o u r e u s e e t d é b i l i t a n t e p o u v a i t ê t r e c o m b a t t u e p a r c e r t a i n s r e m è d e s et surtout par une

absence

momentanée

d e son

p o s t e . Mais l e s o u v r i e r s é t a i e n t p e u n o m b r e u x à la G u y a n e . Les g a l é r i e n s a v a i e n t b e s o i n d e sec o u r s . Le P . M o r e z n ' é t a i t p a s d e c e u x q u i r e c u l e n t d e v a n t le d a n g e r . Il r e s t a à l a M o n t a g n e d ' A r g e n t et s u c c o m b a b i e n t ô t . C o m m e ses chers enfants,

il m o u r u t p a u v r e m e n t , p r i v é d e s se-

c o u r s l e s p l u s i n d i s p e n s a b l e s , p r i v é m ê m e des


257

CAYENNE.

c o n s o l a t i o n s d e r n i è r e s q u ' i l a v a i t p o r t é e s avec un si g r a n d zèle a u p r è s d e t a n t d e m o u r a n t s . Son crucifix s u r sa p o i t r i n e , s a n s a u t r e s o u l a g e m e n t q u e les r e g a r d s e t la d o u l e u r d ' u n p a u v r e c o n d a m n é n è g r e q u ' o n lui a v a i t d o n n é p o u r d o m e s t i q u e , il e x p i r a le 5 o c t o b r e 1 8 5 5 . Les m i s s i o n s d e s

bagnes de

France

avaient

exigé d u z è l e , d e s sacrifices, le t r i o m p h e d e s d é goûts d e la n a t u r e ; c e l l e s d e

Cayenne

deman-

daient la vie d e s m i s s i o n n a i r e s , ils la d o n n a i e n t v o l o n t i e r s . « A h ! la b e l l e œ u v r e q u e celle

des

« p é n i t e n c i e r s d e la G u y a n e , s ' é c r i a i t u n d e c e s « martyrs,

quelques

mois

après

la

mort

du

« P . M o r e z , la b e l l e œ u v r e ! Là r i e n p o u r l e s s e n s , « r i e n p o u r l ' a m o u r - p r o p r e , r i e n p o u r la n a t u r e « c o r r o m p u e ; t o u t y e s t sacrifice, m a i s a u s s i t o u t « y e s t c o n s o l a t i o n 1. » Celui q u i p a r l a i t d a n s c e t e n t h o u s i a s m e , r e m e r ciant Dieu d e la p a r t q u i lui avait é t é d o n n é e , c e l u i - l à n ' a v a i t p l u s q u ' u n m o i s à v i v r e ; il é t a i t déjà

affaibli

p a r les t r a v a u x

et la m a l a d i e . 11

avouait ê t r e é p u i s é p a r la l e t t r e m ê m e q u ' i l v e nait d ' é c r i r e . Le

P.

Louis

B i g o t avait

quarante-sept

ans

q u a n d il e s t m o r t a u p é n i t e n c i e r d e S a i n t - G e o r g e s , le 2 8 avril 1 8 5 4 . Il é t a i t a r r i v é à la G u y a n e c i n q m o i s a u p a r a v a n t , j o u r p o u r j o u r . D a n s ces 1

Le P. Bigot, lettre du 29 mars 1854.

cinq


CAYENNE.

258

m o i s il a v a i t r e m p l i u n g r a n d

ministère.

Il était

n é à R o u e n ; e n t r é fort j e u n e d a n s la C o m p a g n i e , et a p p l i q u é a u x t r a v a u x a p o s t o l i q u e s , il s'était fait r e m a r q u e r p a r la s u a v i t é d e sa p a r o l e ; son éloquence

simple

cl p é n é t r a n t e c o n n a i s s a i t le

c h e m i n d e s c œ u r s . Ce b o n o u v r i e r d u b o n Dieu étail à M e t z , au m o i s d ' a o û t 1 8 5 3 , u n p e u plus d ' u n a n a p r è s le d é p a r t d e s p r e m i e r s naires p o u r

mission-

la G u y a n e . Ils a v a i e n t b e s o i n

de

r e n f o r t ; les c o n v o i s d e t r a n s p o r t é s se s u c c é d a i e n t r a p i d e m e n t : on n ' e n avait laissé p a r t i r

aucun

s a n s le p o u r v o i r d ' a u m ô n i e r . L e s b e s o i n s néanm o i n s é t a i e n t i m m e n s e s , et le R. P . Provincial les a v a i t e x p o s é s à t o u s ses f r è r e s , d a n s u n e lettre a d r e s s é e a u x d i v e r s e s m a i s o n s d e la p r o v i n c e . Le P . B i g o t se s e n t i t p r e s s é d e s'offrir, « si la « sainte obéissance daigne agréer

ma demande,

« vait-il a u P . P r o v i n c i a l . D ' a u t r e s p e u v e n t

écriêtre

« utiles ou nécessaires à nos maisons de France; « p o u r m o i , a j o u t a i t - i l , j e p u i s ê t r e r e m p l a c é ici, « c o m m e p a r t o u t a i l l e u r s , a v e c a v a n t a g e . » En é c r i v a n t à s o n s u p é r i e u r il s ' é t a i t m i s à g e n o u x a b s o l u m e n t c o m m e s'il e û t p a r l é à N o t r e - S e i g n e u r J é s u s - C h r i s t . Ces S e n t i m e n t s d ' h u m i l i t é et d e d é v o u e m e n t t r o u v è r e n t l e u r r é c o m p e n s e : le 10 s e p t e m b r e 1 8 5 9 , le P . Bigot r e ç u t o r d r e d e se disposera

partir pour C a y e n n e .

tenait e x a c t e m e n t avait

p r i s soin

L'excellent religieux

s o n c a h i e r d e r é s o l u t i o n s ; il

d'y n o t e r c e r t a i n s a n n i v e r s a i r e s


CAYENNE.

qu'il c é l é b r a i t d ' u n e

259

particulière,

manière

par

des a c t i o n s d e g r â c e s t o u j o u r s r e n a i s s a n t e s : la date d e sa n a i s s a n c e , c e l l e s d e s o n b a p t ê m e , d e sa p r e m i è r e c o m m u n i o n , d e s o n o r d i n a t i o n , d e ses p r e m i e r s et d e ses d e r n i e r s v œ u x d a n s

la

Compagnie. A toutes ces dates précieuses p o u r lui, il ajouta c e l l e d e s o n e n v o i à C a y e n n e , c o m p t a n t d é s o r m a i s la c é l é b r e r e x a c t e m e n t . Il n ' e n d e v a i t l'aire m é m o i r e q u ' a u c i e l . D é b a r q u é à C a y e n n e , le 28 n o v e m b r e , à p e i n e p u t - o n quelques

semaines pour

y avait six m o i s q u e

lui

accorder

son acclimatation.

le p é n i t e n c i e r

de

Il

Saint-

Georges é t a i t c o m m e n c é , e t o n n ' a v a i t p a s e n core p u y e n v o y e r d ' a u m ô n i e r . S a i n t - G e o r g e s est s u r les r i v e s d e l ' O y a p o c k , à une v i n g t a i n e d e l i e u e s e n v i r o n d e la M o n t a g n e d' A r g e n t . Ce fut le p r e m i e r é t a b l i s s e m e n t f o r m é sur le c o n t i n e n t ; j e n ' o s e d i r e q u e c ' e s t le p l u s i n s a l u b r e d e la G u y a n e : il

était

d u m o i n s le p l u s

i n s a l u b r e d e t o u s c e u x qui a v a i e n t é t é

entrepris

j u s q u ' à c e l t e é p o q u e . L e s misères d e la M o n t a gne-d'Argent n'étaient rien au prix de celles q u ' o n trouva à S a i n t - G e o r g e s . L e s t r a v a u x d e é t a b l i s s e m e n t et

surtout

de

premier

premier assainis-

sement avaient été c o m m e n c é s par des nègres. Au m o i s d e j u i l l e t 1853 o n l e u r a d j o i g n i t q u a t r e vingts t r a n s p o r t é s

d'Europe.

raison

de

proie

étaient

morts au mois de

cette

La fièvre e u t b i e n t ô t

: quarante

d'entre

décembre. Le

eux

découra-


260

CAYENNE.

g e m e n t et l ' e x a s p é r a t i o n d e s s u r v i v a n t s seraient difficiles à d é c r i r e : les u n s se l a i s s è r e n t mourir, q u e l q u e s - u n s se p e n d i r e n t . On n e p o u v a i t aband o n n e r c e s m a l h e u r e u x à l e u r d é s e s p o i r ; la tâche d u P . Bigot était

d é s i g n é e , il a r r i v a à Saint-

G e o r g e s le 19 d é c e m b r e . Il n ' é t a i t p a s a t t e n d u . Sa p r e m i è r e visite fut à l ' h ô p i t a l : q u e l hôpital ! A l ' a s p e c t d e sa s o u t a n e u n cri d e j o i e sortit de t o u t e s les p o i t r i n e s r â l a n t e s , u n s o u r i r e courut s u r t o u t e s les l è v r e s d é c o l o r é e s p a r la fièvre, un é c l a i r h u m i d e a d o u c i t et i l l u m i n a les y e u x ard e n t s ou i n o r n e s q u i n ' a v a i e n t d e v a n t e u x q u e la p e r s p e c t i v e d e la m o r t . Ces p a u v r e s g e n s n e pouv a i e n t c r o i r e à l ' é t e n d u e d e l e u r b o n h e u r . — Comb i e n d e t e m p s r e s t e r e z - v o u s avec n o u s ? — Q u a n d partirez - vous de S a i n t - G e o r g e s , demandaient-ils a u P è r e ? E t , l o r s q u e c e l u i - c i e u t r é p o n d u qu'il n e les a b a n d o n n e r a i t

pas , qu'il

souffrirait

et

m o u r r a i t avec e u x , la joie n ' e u t p a s d e b o r n e s . L e b r u i t d e l ' a r r i v é e d e l ' a u m ô n i e r se r é p a n d i t d a n s t o u t le c a m p e t s u r les t r a v a u x . P a r t o u t ce fut u n e e x p l o s i o n

et u n e

dilatation

immense.

— N o u s n e m o u r r o n s p a s c o m m e d e vilains anim a u x , disaient, les u n s ! — N o u s a v o n s d é s o r m a i s q u e l q u ' u n q u i n o u s a i m e , r é p é t a i e n t les a u t r e s . L a s e u l e p r é s e n c e du P è r e avait m i s la j o i e , la l u m i è r e , l ' é p a n o u i s s e m e n t d a n s les c œ u r s : e n lui se r é s u m a i e n t les e s p é r a n c e s et les s o u v e n i r s ; c ' é t a i t l ' a d o u c i s s e m e n t à t o u s les m a u x : c'était


261

CAYENNE.

la p a t r i e ; c ' é t a i t la famille ; c ' é t a i t le ciel q u i s'ouvrait à d e s d é s e s p é r é s . Les t r a n s p o r t é s de Saint-Georges avaient

été

choisis p a r m i les p l u s m a l n o t é s : « V o l e u r s d e « t o u t e s les c a t é g o r i e s , f a u s s a i r e s , i n c e n d i a i r e s , « a s s a s s i n s , voilà m e s c h e r s p a r o i s s i e n s ! écrivait « le P . B i g o t ; j ' e n ai u n t r è s - g r a n d n o m b r e qui « s o n t c o n d a m n é s a u x t r a v a u x forcés à p e r p é « tuité ; d'autres

à vingt a n s ,

quarante

ans,

« soixante ans par suite de c o n d a m n a t i o n s

suc-

« cessives. L'un a été c o n d a m n é plus de

vingt

« fois. La p l u p a r t n e s a v e n t m ê m e p a s

l'oraison

« d o m i n i c a l e . . . J ' e s p è r e b i e n e n v o y e r a u ciel t o u s « c e u x q u e la m o r t f r a p p e r a . J ' a d m i r e comment « la m i s é r i c o r d e d i v i n e a é t é c h o i s i r d a n s c h a q u e « p é n i t e n c i e r c e u x q u i e n é t a i e n t c o m m e la lie, « p o u r les a m e n e r ici et e n faire p r e s q u e a u t a n t « d'élus en q u e l q u e s m o i s . J e n'ai a u c u n

doute

« s u r le s a l u t d e c e u x q u i s o n t m o r t s e n t r e m e s « b r a s ; j e vois q u e D i e u a d e s d e s s e i n s d e m i s é « ricorde sur tous : cela m'inspire p o u r eux je « ne

sais

quel intérêt

qui m e

ferait

regarder

« c o m m e u n b o n h e u r d e m o u r i r e n les s e r v a n t 1. » Cette vue

continuelle de

la m i s é r i c o r d e

de

Dieu s u r les â m e s n e m a n q u a p a s e n effet à la p l u p a r t d e s m i s s i o n n a i r e s , e t c e t t e j o i e d ' u n travail efficace était s e u l e c a p a b l e d e l e u r faire braver 1

Lettre du 29 mars 1854.

15.


262

CAYENNE.

les fatigues

et les

misères

de leur

apostolat.

C o m m e le P . B i g o t , a v o n s - n o u s d i t , a r r i v a à SaintG e o r g e s s a n s ê t r e a t t e n d u , le c o m m a n d a n t était fort e m p ê c h é d e n ' a v o i r à m e t t r e à sa disposition q u ' u n d e s carbets d e s c o n d a m n é s . On s ' e m p r e s s a d e le n e t t o y e r , o n y d r e s s a d e u x lits . d ' h ô p i t a l p o u r le P è r e et p o u r s o n c o m p a g n o n . L'installation d e s d e u x J é s u i t e s n e p r i t p a s

beaucoup

de

t e m p s , e t a v e c q u e l q u e s m o r c e a u x d e calicot on

partagea

le c a r b e t en t r o i s p e t i t s a p p a r t e m e n t s :

u n e c h a p e l l e a u m i l i e u , à d r o i t e et à g a u c h e les

chambres à c o u c h e r ;

une d r a p e r i e t i r é e s u r l'au-

tel laissait, e n t r e c e s t r o i s d i v i s i o n s p r i n c i p a l e s , un petit salon

de compagnie

l'on

pouvait

p l a c e r six c h a i s e s . Ces a r r a n g e m e n t s i n d i s p e n s a bles n ' a v a i e n t p a s

beaucoup occupé

le P è r e :

c'était a u x â m e s q u ' i l e n v o u l a i t , et il s ' é t a i t mis tout de suite à leur service. L'hôpital

absorbait

ses j o u r n é e s ; il é t a i t a s s u r é q u e t o u s ses p a r o i s s i e n s b l a n c s y p a s s e r a i e n t , et e u x - m ê m e s conn a i s s a i e n t l e u r s o r t à l ' a v a n c e . A la M o n t a g n e d'Argent

déjà la m o r t a l i t é avait é t é u n

grand

p r é d i c a t e u r . Ceux des t r a n s p o r t é s qui autrefois, à Toulon c o m m e à Brest ou à Rochefort, avaient r é s i s t é aux p r é d i c a t i o n s ! , t r e m b l è r e n t l a n g a g e effrayant

du missionnaire du

d e v a n t le nouveau

i n o n d e . A S a i n t - G e o r g e s s o n l a n g a g e était e n c o r e p l u s t e r r i b l e : les t r a n s p o r t é s e u r o p é e n s se d i saient a s s u r é s d e m o u r i r a v a n t la fin d e l ' a n n é e ;


263

CAYENNE.

s'ils se t r o m p a i e n t

ils n e se t r o m p a i e n t g u è r e .

Quatre-vingts nouveaux t r a n s p o r t é s étaient venus rejoindre

les

premiers

arrivés ; après

treize

mois d ' e s s a i s o n fit é v a c u e r l e s s u r v i v a n t s , e t S a i n t - G e o r g e s fut u n i q u e m e n t r é s e r v é a u x n o i r s . Sur les c e n t s o i x a n t e E u r o p é e n s q u i a v a i e n t é t é a m e n é s , vingt s e u l e m e n t en partirent au mois d'août

L e b o n P . B i g o t avait d o n c r a i s o n d e

se p r e s s e r a u p r è s d e s p a u v r e s â m e s q u ' i l v o u l a i t instruire. Saint-Georges alors n'avait pas d'église. Un h a n g a r e n t e n a i t l i e u , et t o u s les d i m a n c h e s , à la m e s s e , l ' a u m ô n i e r faisait u n e i n s t r u c t i o n : dans l ' a p r è s m i d i , a u x v ê p r e s , il r e p r e n a i t la p a r o l e . On l ' é c o u t a i t avec a t t e n t i o n , et il faut

dire

que s a s e u l e p r é s e n c e d o n n a i t u n e g r a n d e a u t o rité à s e s p a r o l e s . E n m ê m e t e m p s q u ' i l e n s e i gnait s e s c h e r s p a r o i s s i e n s , il l e u r a p p r e n a i t e t les a c c o u t u m a i t à p r i e r . T o u s l e s j o u r s ,

dans

la s o i r é e , il r é u n i s s a i t c e u x q u i é t a i e n t d e b o n n e volonté et il r é c i t a i t le chapelet avec e u x . Q u a n d il était r e t e n u à l ' h ô p i t a l , u n d e s c o n d a m n é s le suppléait. 0 Marie,

mère de Dieu, priez pour nous

pauvres

pécheurs ! S u r l e s l è v r e s d e s g a l é r i e n s et d e s p l u s dangereux

d'entre

les

galériens,

ces

paroles

avaient u n e é l o q u e n c e p a r t i c u l i è r e : l'heure de la mort,

s o u s c e c l i m a t b r û l a n t e t f i é v r e u x , avait

aussi u n s e n s p r o c h a i n et r e d o u t a b l e q u i e x c i t a i t sans d o u t e la d é v o t i o n .


264

CAYENNE.

Cependant, l'endurcissement

des

consciences

e s t t e r r i b l e , cl a u fond de l ' a b î m e l ' h o m m e peut e n c o r e r é s i s t e r à la g r â c e q u i le s o l l i c i t e . E n d e h o r s d e s i n s t r u c t i o n s q u ' i l faisait à la c h a p e l l e , le

P. Bigot

ne m a n q u a i t pas de c h e r c h e r

à

éveiller

l e s b o n s s e n t i m e n t s d e s e s p a r o i s s i e n s t o u t e s les fois q u ' i l les r e n c o n t r a i t s u r les t r a v a u x o u dans l'intérieur

d u c a m p , et, e n c o m p a t i s s a n t à leur

i n f o r t u n e , il s'efforçait

cœurs e t d e s

d ' é l e v e r v e r s le ciel des

regards accoutumés

à se

fixer a i l l e u r s .

Il t r i o m p h a i t p a r t o u t , m a i s il n e t r i o m p h a i t pas s a n s l u t t e r . Le l i e u p r i n c i p a l d e s o n t r a v a i l , avonsn o u s dit, é t a i t l ' h ô p i t a l ; a u p r è s d u lit d e s m o u r a n t s , le v a i l l a n t a t h l è t e livrait a u d é m o n , a u nom e t p o u r la c a u s e d e son g l o r i e u x m a î t r e , c e s t e r r i b l e s e t s a i n t s c o m b a t s d o n t la p e n s é e avait enflammé

s o n zèle e n E u r o p e . A c e t t e

dernière

h e u r e l e s r é s i s t a n c e s d u r a i e n t e n c o r e . S a t a n avait si b i e n p r i s p o s s e s s i o n

de ces

â m e s ; il y avait

tant

d ' a n n é e s q u ' i l les d o m i n a i t p a r t o u t e s les c o n c u p i s c e n c e s , q u ' i l les n o u r r i s s a i t et les enflammait de t o u t e s les r a g e s de l'enfer, qu'il n e

pouvait

c r o i r e q u ' o n p û t lui a r r a c h e r sa p r o i e . Q u e l q u e fois il f a i s a i t le r o d o m o n t . — M. l ' a u m ô n i e r , d i s a i t u n d e s m a l a d e s , il n'y a r i e n à faire a v e c m o i , p a s s e z à m o n v o i s i n si v o u s v o u l e z ; p o u r m o i j ' a i c o m m i s t o u s les c r i m e s , j ' a i p r o f a n é t o u t ce q u ' i l y a d e p l u s s a c r é ; e n o u t r e , v o u s v o u d r i e z m e faire p a r d o n n e r , e t j e


265

CAYENNE.

ne v e u x pus p a r d o n n e r à c e u x q u i m ' o n t fait souffrir : ce s o n t d e s m o n s t r e s , j e les d é t e s t e . J ' i r a i en e n f e r s'il le faut, m a i s je n e p a r d o n n e r a i p a s ! Le b o n P è r e se g a r d a d ' a c c e p t e r la d i s c u s s i o n . Le m a l a d e avait e n c o r e p l u s i e u r s j o u r s . L ' a u m ô n i e r p r i t ses

paroles à la l e t t r e et

p a s s a a u voisin.

Les j o u r s s u i v a n t s il fit d e m ô m e , affectant m ê m e de n e p a s r e g a r d e r sa p a u v r e b r e b i s p o u r

la-

quelle il p r i a i t d a n s s o n c œ u r . La b r e b i s c e p e n d a n t e n t e n d a i t les d o u c e s p a r o l e s e t l e s c o n s o l a tions t e n d r e s a d r e s s é e s a u x a u t r e s m a l a d e s , et la g r â c e d e Dieu t r a v a i l l a i t e t p é n é t r a i t le c œ u r r e belle. Ce m a n é g e d u r a p r e s q u e u n e s e m a i n e . A u b o u t d e ce t e m p s , le m a l a d e , d é s o l é d ' a v o i r é t é pris au m o t , a p p e l a l'aumônier e t , s a n s

autre

préambule : — M o n P è r e , j e n ' y t i e n s p l u s ! les r e m o r d s m e

déchirent, j e v o u d r a i s faire u n e c o n f e s s i o n g é n é rale d e m a v i e , m a i s j ' e n suis é p o u v a n t é . L ' é p o u v a n t e n e d u r a g u è r e , d u m o i n s elle fut heureusement

transformée;

bien que l'obéissance

car

on

de l'aumônier

comprend fut

aussi

p o n c t u e l l e a u m o i n s c e t t e fois q u e la p r e m i è r e . Le g a l é r i e n s e c o n f e s s a , il c o m m u n i a ; sa vie se p r o l o n g e a : il p u t r e c e v o i r e n c o r e q u a t r e ou c i n q f o i s son

Rédempteur. Ne fallait-il p a s , d a n s c e s

j o u r s d e m i s é r i c o r d e , r é p a r e r le t e m p s p e r d u et s'unir plus

intimement

à ce Dieu d o n t la r e -

c h e r c h e a m o u r e u s e avait é t é si p a t i e n t e et si


266

cAYENNE.

forte ! Q u a n d le m a l a d e vit ses forces d i m i n u e r , il d e m a n d a l ' e x t r ê m e - o n c t i o n ; s o n s e u l souci était la c r a i n t e d e r e c o u v r e r la s a n t é , c a r , d i s a i t - i l , jamais je ne serai mieux disposé à mourir. — H é l a s ! d i s a i t - i l e n c o r e , j e souffre d e Lien g r a n d e s d o u l e u r s , m a i s j ' é p r o u v e u n b o n h e u r que j e n'avais jamais goûté ! Qui s ' é t o n n e r a i t d e c e c r i d u f o r ç a t c o n v e r t i ? T o u t e s les j o i e s d u d é m o n n e p e u v e n t a t t e i n d r e a u x d é l i c e s q u e D i e u r é s e r v e m ê m e s u r la t e r r e à ses élus. Dès la p r e m i è r e visite d u P è r e , u n a u t r e m a l a d e lui avait d i t , e n s o u r i a n t , d ' u n a i r d é g a g é et a v e c u n e c e r t a i n e p o l i t e s s e i n s o l e n t e d e b e l esp r i t : J ' a i b e a u c o u p lu V o l t a i r e , M o n s i e u r l ' a b b é . — A l o r s j e v o u s p l a i n s , r é p o n d i t le p r ê t r e q u i , coup a n t c o u r t à la d i s c u s s i o n , s ' i n f o r m a d e l'état du m a l a d e e t le m i t s u r ses s o u f f r a n c e s . Cet h o m m e , q u i avait r e ç u l ' i n s t r u c t i o n q u e le d i x - n e u v i è m e s i è c l e t r o u v e s o l i d e e t c o m p l è t e , a v a i t t e n u un c e r t a i n r a n g d a n s la

société

et avait

traversé

toutes sortes d ' a v e n t u r e s pour arriver au bagne. H é l a s ! n o u s le s a v o n s d ' a b o n d a n t , ni l e b e l e s p r i t , ni l ' i n s t r u c t i o n , n i les t h é o r i e s m o d e r n e s ne d é t o u r n e n t pas de cette infamie. La supériorité et la p e r v e r s i t é d e ce p h i l o s o p h e l ' a v a i e n t r e n d u o d i e u x à ses c o m p a g n o n s d e m i s è r e s , et il n'y avait p o i n t d e m é c h a n c e t é n o i r e et b a s s e d o n t on ne le c r û t c a p a b l e .


CAYENNE.

267

T o u s les j o u r s e n v i s i t a n t ses m a l a d e s , le P è r e t'arrêtait à c e l u i - c i , l'interrogeait sur son é t a t , mais se g a r d a i t d ' o u v r i r la m o i n d r e

discussion.

La p r e m i è r e c h o s e n ' é t a i t - e l l e p a s d ' a p p r i v o i s e r la bête f é r o c e ? T a n t q u e le P è r e était à l ' h ô p i t a l , cet h o m m e n e l e q u i t t a i t p a s d u r e g a r d ; c h a q u e fois que l ' a u m ô n i e r a p p o r t a i t les s a c r e m e n t s à u n m o r i b o n d , le v o l t a i r i e n se d r e s s a i t s u r s o n s é a n t , et ses y e u x d e l y n x n e p e r d a i e n t p a s u n g e s t e , pas u n m o u v e m e n t d u p r ê t r e . Il e n s c r u t a i t les p a r o l e s et j u s q u ' a u x r e g a r d s ; il p a r a i s s a i t

sur-

tout é p i e r e n lui q u e l q u e i n d i c e d e d o u t e o u d ' i n c r é d u l i t é . La foi e t la c h a r i t é é t a i e n t d e u x c h o s e s si i n c o n n u e s e t si n o u v e l l e s à c e

malheureux,

q u e , les a y a n t d e v a n t l u i , il r e f u s a i t d ' y c r o i r e . Attiré, s u b j u g u é , d é j à g a g n é p a r l e u r s c h a r m e s , il les n i a i t e n c o r e et l e u r r é s i s t a i t . L e s

charmes

divins c e p e n d a n t d e v a i e n t ê t r e e n c o r e u n e v a i n q u e u r s . Un j o u r , n o t r e h o m m e

fois

interrompit

l ' a u m ô n i e r q u i s ' e n q u é r a i t d e ses n o u v e l l e s : — Dieu v o u s a e n v o y é p o u r m o i , lui dit-il ; d è s a u jourd'hui je c o m m e n c e m a confession. F a u t - i l d i r e le c h a n g e m e n t qui p a r u t e n

un

i n s t a n t ? L a g r â c e d i v i n e d e s s a c r e m e n t s se m a nifesta d ' u n e m a n i è r e s e n s i b l e . A p r è s a v o i r r e ç u le s a i n t v i a t i q u e , c e g a l é r i e n disait à s o n c o n f e s s e u r , avec u n e e x p r e s s i o n d e r e c o n n a i s s a n c e p r o fonde : — Je

serai

donc éternellement h e u r e u x ! c'est


268

CAYENNE.

à v o u s , m o n P è r e , q u e j e le d o i s , et si vous aviez t a r d é d ' u n m o i s à v e n i r à S a i n t - G e o r g e s , l'enfer était mon partage ! Ces m o r t s é t a i e n t c o m m e les p r é m i c e s de l'ap o s t o l a t d u P . B i g o t . E l l e s e u s s e n t suffi à enf l a m m e r u n zèle m o i n s a r d e n t . Le b o n P è r e n'ét a i t d é j à q u e t r o p d i s p o s é à n e p a s g a r d e r d e mes u r e ; il fut b i e n t ô t à b o u t d e f o r c e s . A u c u n des c o n d a m n é s e u r o p é e n s n ' a v a i t p a s s é u n mois à S a i n t - G e o r g e s s a n s r e s s e n t i r les a t t e i n t e s de la fièvre.

L'aumônier

s u b i t le s o r t c o m m u n . Ses

f o r c e s é t a i e n t m i n é e s et lui faisaient d é f a u t ; son courage

le s o u t e n a i t e n c o r e .

II lui fallait une

h e u r e p o u r d i r e la m e s s e . Il é t a i t o b l i g é d e l'int e r r o m p r e et d e s ' a s s e o i r q u e l q u e s i n s t a n t s afin d e p o u v o i r l ' a c h e v e r ; s o u v e n t o n d u t le r a p p o r t e r d e la c h a p e l l e o u d e l ' h ô p i t a l ; u n j o u r , e n faisant u n e n t e r r e m e n t ,

il faillit

t o m b e r d a n s la

fosse. Il n e c e s s a i t c e p e n d a n t d e r e m p l i r t o u t son m i n i s t è r e ; il faisait ses i n s t r u c t i o n s , il visitait les m a l a d e s , il e x p l i q u a i t le c a t é c h i s m e a u x n è g r e s . Il n e se p l a i g n a i t p a s , m a i s c e t é t a t ne p o u v a i t d u r e r . On lui e n v o y a u n c o n f r è r e p o u r le r e m p l a c e r m o m e n t a n é m e n t . On lui o r d o n n a d e rev e n i r à C a y e n n e se r e p o s e r et r é p a r e r ses forces. L e j o u r m ê m e OÙ il d e v a i t p a r t i r , il é p r o u v a un v i o l e n t r e d o u b l e m e n t d e f i è v r e ; sa t è t e s ' e m b a r rassa. Son confrère, aussi

donner

le P . D a b b a d i e q u i

sa vie u n

peu plus t a r d ,

devait l'avait


269

CAYENNE.

confessé et s ' é t a i t c o n f e s s é à lui la veille : — Il faut t o u j o u r s ê t r e p r ê t à m o u r i r , lui avait d i t en s o u r i a n t le P . B i g o t ; et c ' e s t u n c o n s e i l d e p r u dence

chrétienne

qui,

à Saint-Georges,

avait

q u e l q u e c h o s e d e p l u s p r e s s a n t q u e partout a i l l e u r s . Nul d o u t e q u e le P . B i g o t n e le mît en p r a t i q u e . E n se l i v r a n t a u x œ u v r e s d e z è l e , il n'avait r i e n p e r d u d e sa c a n d e u r , d e sa m o d e s tie, d e son h u m i l i t é , d e t o u t e s c e s p e t i t e s v e r t u s qui font le vrai c h r é t i e n e t le parfait r e l i g i e u x . A u s s i , e n v o y a n t le d é l i r e d u m a l a d e , l e P . D a b b a d i e n e s ' i n q u i é t a p a s o u t r e m e s u r e . Il p r i t q u e la lin a p p r o c h a i t et q u e les

com-

remèdes

s e r a i e n t i m p u i s s a n t s . Il s e n t a i t la g r a n d e p e r t e que

la m i s s i o n

a l l a i t faire ; t o u t

en

adminis-

t r a n t les d e r n i e r s s a c r e m e n t s a u m a l a d e , et, se

soumettant a u x d i v i n e s v o l o n t é s multipliait les p r i è r e s , offrait

il

d e la P r o v i d e n c e , le s a i n t sacrifice

p o u r la g u é r i s o n d e ce p r é c i e u x o u v r i e r , et le r e c o m m a n d a i t au b i e n h e u r e u x Pierre Claver et à t o u s l e s s a i n t s d e la C o m p a g n i e . L e

malade

é t a i t é t e n d u s u r s o n lit d e d o u l e u r , d é j à p r i v é d e s e n t i m e n t e t l u t t a n t p é n i b l e m e n t c o n t r e la m o r t qui s ' a p p r o c h a i t . A u p r è s d e s o n l i t , t o u t a u t o u r d e sa c a s e , les p a u v r e s t r a n s p o r t é s

de

Saint-

G e o r g e s , p r e s q u e tous n o i r s , récitaient à haute v o i x , e n p l e u r a n t , le c h a p e l e t q u e le P è r e l e u r avait e n s e i g n é . C'était l ' h e u r e ,

e n effet,

o ù ils

avaient c o u t u m e d e p r i e r e n c o m m u n . A u lieu


270

cAYENNE.

d e s e r a s s e m b l e r à la c h a p e l l e , ils é t a i e n t venus a u t o u r d e la c a s e d e l'aumônier. Celui-ci était e n t o u r é d e s e s e n f a n t s , l o r s q u e le P . D a b b a d i e , s'apercevant

q u ' i l faiblissait, l u i r e n o u v e l a l'ab-

s o l u t i o n , et p r e s q u e a u même i n s t a n t le malade e x p i r a . On l u i r e n d i t l e s d e r n i e r s d e v o i r s ; tous l e s c o n d a m n é s p l e u r a i e n t a u t o u r d u c a r b e t ; le médecin d u pénitencier ne pouvait n o n plus ret e n i r s e s l a r m e s . On p l a ç a le m o r t , r e v ê t u de sa s o u t a n e e t le visage d é c o u v e r t , s u r u n lit d a n s la c h a p e l l e . T o u t e l a c o l o n i e alla le v i s i t e r ; sa phys i o n o m i e n ' é t a i t p a s a l t é r é e ; il s e m b l a i t calme et s o u r i a n t . — Oh! d i s a i t u n t r a n s p o r t é , o h ! c o m b i e n il a délivré d ' â m e s d e l'enfer ! S e p e u t - i l p l u s b e l l e o r a i s o n f u n è b r e ? On e n sevelit le c o r p s d u d é f u n t , o n le p l a ç a d a n s u n cercueil d e bois d'acajou

: c ' e s t là le l u x e q u e

la Guyane peut a s s u r e r

a u x m i s s i o n n a i r e s en

é c h a n g e d e l e u r s sacrifices e t d e l e u r vie. On c é l é b r a p o u r lui la m e s s e , à l a q u e l l e a s s i s t a t o u t e la colonie, qui

accompagna e n s u i t e le c o r p s d u bon

P è r e j u s q u ' à sa d e r n i è r e d e m e u r e . C'était u n sam e d i , veille d u d i m a n c h e

d u b o n P a s t e u r . Le

b o n p a s t e u r n ' o u b l i e p a s s e s b r e b i s e t n e les a b a n d o n n e p a s à la d e n t d e s l o u p s

ravissants.

P a u v r e s b r e b i s d e s g a l è r e s , si le P . Bigot n e les g a r d a i t p l u s i c i - b a s , il n e les o u b l i a i t p a s a u sein d e la p a t r i e ! Il é t a i t m o r t m a r t y r d e la c h a r i t é .


CAYENNE.

271

Le s a n g d e s m a r t y r s e s t la s e m e n c e d e s c h r é tiens.

A la Guyane,

l ' h i s t o i r e e s t la

même

que

partout a i l l e u r s . L ' e n s e i g n e m e n t divin se p r o p a gera p a r la m o r t m ê m e d e c e u x q u i l ' a p p o r t e n t .

III L'Oyapock. — S o u v e n i r s de la F r a n c e . — V e s t i g e s des a n c i e n n e s m i s s i o n s des I n d e s .

Les p é n i t e n c i e r s d e s î l e s , c o m m e c e l u i d e la Montagne-d'Argent,

formé sur un

rocher en-

touré d e t o u s c ô t é s p a r la m e r o u p a r d e s m a r a i s i n f r a n c h i s s a b l e s , n e p o u v a i e n t avoir d ' i n f l u e n c e sur la c o l o n i s a t i o n . C ' é t a i e n t les é t a b l i s s e m e n t s de t e r r e f e r m e q u i d e v a i e n t s u r t o u t d é v e l o p p e r et e x p l o i t e r les é l é m e n t s d e p r o s p é r i t é q u e c o n tient

la G u y a n e .

En formant

c e l u i de

Saint-

G e o r g e s , o n a v a i t r e p r i s la t r a c e d e s a n c i e n s J é suites. L 'O y a p o c k est le fleuve q u ' i l s o n t s u i v i , e t il a é t é l e u r p r i n c i p a l e r o u t e p o u r p é n é t r e r d a n s les t e r r e s . Ils a v a i e n t f o r m é d i v e r s é t a b l i s s e m e n t s sur ses r i v e s , d e r i c h e s p l a n t a t i o n s s ' é t a i e n t é l e vées s o u s l e u r s p a s . A p e i n e si q u e l q u e s - u n e s s u b sistent a u j o u r d ' h u i

p o u r r a p p e l e r les a n c i e n n e s

p r o s p é r i t é s . La d é s o l a t i o n e s t p a r t o u t . L e c o u p qui a f r a p p é la C o m p a g n i e d e J é s u s a d é t r u i t


272

CAYENNE.

a v e c la r e l i g i o n la civilisation et la r i c h e s s e de ces contrées. Il f a u d r a d u t e m p s p o u r r e p l a n t e r à la Guyane la c a n n e à s u c r e et le c a f é , q u i e n o n t été une d e s g r a n d e s r i c h e s s e s . On voit e n c o r e , d' une a n c i e n n e h a b i t a t i o n

auprès

des Pères Jésuites, à

l e u r m i s s i o n d e S a i n t - P a u l de l ' O y a p o c k , u n e plant a t i o n d e café d o n t les p i e d s o n t a c q u i s u n e haut e u r p r o d i g i e u s e . Mais l ' i n f l u e n c e d e la F r a n c e e t ses s o u v e n i r s é t a i e n t

complètement

années

de

la

perdus.

Dans

les p r e m i è r e s

transporta-

tion,

les m i s s i o n n a i r e s e n t e n d a i e n t avec

dou-

l e u r les officiers d e la m a r i n e f r a n ç a i s e a t t r i b u e r a u x P o r t u g a i s n o s a n c i e n s é t a b l i s s e m e n t s nation a u x , d o n t o n r e t r o u v e e n c o r e q u e l q u e s ruines s u r les rives d e l ' O y a p o c k . P o u r e u x , a u m i l i e u de c e s v a s t e s f o r ê t s , ils s a l u a i e n t d u c œ u r et couv r a i e n t d e l e u r s p r i è r e s les c i m e t i è r e s i g n o r é s où r e p o s e n t l e u r s p r é d é c e s s e u r s . Ils é t a i e n t jaloux d e r e p r e n d r e l e u r s t r a v a u x ; t o u t en

s'occupant

d e s c o n d a m n é s , ils s o n g e a i e n t a u x p o p u l a t i o n s i n d i g è n e s o u a c c l i m a t é e s q u i h a b i t e n t c e s ret r a i t e s p r o f o n d e s . On y t r o u v e , e n effet, d e loin e n l o i n , q u e l q u e s I n d i e n s , d e s n o i r s e t d e s Portugais.

Quand

les

établissements

de

la terre

f e r m e c o m m e n c è r e n t à se f o r m e r , c e s p o p u l a t i o n s a c c o u r u r e n t a u x é g l i s e s ; elles a v a i e n t besoin de p r ê t r e s ;

elles d e m a n d a i e n t

les s a c r e -

m e n t s ; q u e l q u e s - u n s a v a i e n t r e ç u le b a p t ê m e .


CAYENNE.

273

Plusieurs p o s s é d a i e n t d e g r a n d s c h a p e l e t s d o n nés a u t r e f o i s à l e u r s a ï e u x p a r l e s P è r e s d e l a mission. C ' é t a i t t o u t c e q u i r e s t a i t à b e a u c o u p d'entre e u x d e la foi c h r é t i e n n e . L a P r o v i d e n c e réservait c e p e n d a n t a u x n o u v e a u x m i s s i o n n a i r e s des g r â c e s p r é c i e u s e s , e t elle n e se c o n t e n t a p a s d e leur m o n t r e r , a u m i l i e u d e c e s p o p u l a t i o n s , l e s grains d e café q u e l e u r s P è r e s a v a i e n t p l a n t é s ; elle v o u l u t a u s s i l e u r faire c o n n a î t r e d e s â m e s qu'ils a v a i e n t i n s t r u i t e s e t b a p t i s é e s . Il y a eu e n effet s o u s c e s c l i m a t s destructeurs d e s

exemples

d e l o n g é v i t é e x t r a o r d i n a i r e s . E n 1771,

Malouet, intendant d e Cayenne, c o n n u t , sur les rives d e l ' O y a p o c k , u n a n c i e n s o l d a t f r a n ç a i s â g é de c e n t d i x a n s . C e t h o m m e s'était a c q u i s s u r toute la c o n t r é e u n e c o n s i d é r a t i o n q u e sa v e u v e c o n s e r v a e t a c c r u t e n c o r e . M a d a m e P o p i n e a u fut l o n g t e m p s a p p e l é e « la r e i n e d u h a u t O y a p o c k . » Sa famille s ' e s t m a i n t e n u e , e t a g a r d é s u r l e s n è gres, les Indiens et les autres habitants d e c e s forêts u n e p a r t i e d e l'ascendant d e s o n a ï e u l e . P l u s i e u r s fois l e s d e s c e n d a n t s d e m a d a m e P o p i neau o n t r é u n i dans l e u r h a b i t a t i o n u n certain nombre d e ces pauvres gens q u e l'aumônier de Saint-Georges est venu instruire et baptiser. Mais l e s o u v e n i r vivant d e s a n c i e n n e s m i s s i o n s que l e s P è r e s o n t t o u c h é d e l e u r s m a i n s , u n e d e s grandes joies d u P. Bigot, dont nous avons r a c o n t é la m o r t , u n e d e s c o n s o l a t i o n s d u P . A l e t ,


274

CAYENNE.

m o r t à S a i n t e - M a r i e , l'ut la visite d ' u n e vieille mul â t r e s s e , b a p t i s é e a u t r e f o i s et i n s t r u i t e p a r les Pèr e s d e la C o m p a g n i e d e J é s u s . A y a n t a p p r i s qu'un a u m ô n i e r a l l a i t v e n i r à S a i n t - G e o r g e s , elle s'étail i n f o r m é e a u s s i t ô t si c ' é t a i t u n J é s u i t e , e t , en a y a n t r e ç u l ' a s s u r a n c e , e l l e vint e n g r a n d e bâte p o u r r e c e v o i r d e sa m a i n les s a c r e m e n t s . Le jour d e s R a m e a u x 1 8 5 4 , le P. Bigot vil a r r i v e r à SaintGeorges celte vénérable

femme,

â g é e d e cent

s e p t a n s , t o u t é p a n o u ï e , r a v i e e t r a j e u n i e , pour a i n s i d i r e , à la v u e d'un d e s m a î t r e s s p i r i t u e l s de sa

jeunesse. Il

faut r e m a r q u e r q u e

madame

Pla-

c i d e , n é e en 1 7 4 6 , baptisée p a r u n missionnaire e n 1 7 6 0 , a v a i t r e ç u les i n s t r u c t i o n s d e s Pères l o n g t e m p s e n c o r e a p r è s la s u p p r e s s i o n d e la Soc i é t é d e J é s u s . L e s d i r e c t e u r s d e la c o l o n i e de C a y e n n e a v a i e n t é t é f o r c é s , faute d e p r ê t r e s , de c o n s e r v e r d a n s l e u r s f o n c t i o n s les a n c i e n s m e m b r e s d e l ' o r d r e s u p p r i m é . L e s p r é j u g é s de la m è r e p a t r i e s ' é t a i e n t p e u d é v e l o p p é s à la Guyane, o ù les d o c t r i n e s p h i l o s o p h i q u e s n e

pouvaient

p r é v a l o i r e n p r é s e n c e d e s s e r v i c e s r e n d u s par l e s r e l i g i e u x et

d u b e s o i n q u ' o n a v a i t d e leur

c o n c o u r s . Le c o n s e i l s u p é r i e u r d e la c o l o n i e a m u l t i p l i é ses h o m m a g e s e n v e r s les j é s u i t e s pers é c u t é s ; e t , a p r è s la m o r t d e s d e r n i e r s f r a n ç a i s , il e n v o y a i t c h e r c h e r à

Rome

Pères

quelques

d é b r i s d e l ' a n c i e n n e C o m p a g n i e p o u r les besoins s p i r i t u e l s d e la c o l o n i e . M a d a m e P l a c i d e avait


275

CAYENNE.

connu ces divers

Pères.

Depuis

qu'elle

avait

p e r d u l e u r a p p u i , elle était r e s t é e fidèle à l e u r s l e ç o n s . S a n s p r ê t r e , s a n s s a c r e m e n t s , e l l e avait c o n s e r v é la vivacité d e la foi et t o u t le zèle d e la

charité.

Les Pères e s t i m è r e n t qu'elle n'avait vécu

si l o n g t e m p s q u e p o u r m a i n t e n i r q u e l q u e s s o u venirs d e Dieu d a n s c e s c o n t r é e s e t

empêcher

q u e la foi n e s'y p e r d i t c o m p l é t e m e n t . E l l e r é u nissait d a n s sa m a i s o n , d e u x fois p a r s e m a i n e , les n é g r e s s e s e t les m u l â t r e s s e s d e s o n v o i s i n a g e . On p r i a i t en c o m m u n , o n c h a n t a i t d e s c a n t i q u e s , on s ' i n s t r u i s a i t d e s p r i n c i p e s d e la r e l i g i o n , o n demandait

à Dieu d ' e n v o y e r d e

ses p r ê t r e s à

t o u t e s c e s p a u v r e s â m e s a l t é r é e s et des s a c r e m e n t s .

désireuses

Madame Placide n'ouvrait

pas

s e u l e m e n t sa m a i s o n , elle o u v r a i t son c œ u r et son â m e ; elle f o r m a i t les m a î t r e s s e s q u i d e v a i e n t i n s t r u i r e t o u t le t r o u p e a u ; e l l e i n t e r r o g e a i t , elle c o m p a t i s s a i t , elle d o n n a i t l ' e x e m p l e . Q u e l l e j o i e dans toute cette petite congrégation quand on apprenait

qu'un

prêtre ou

qu'un

missionnaire

était d a n s c e s p a r a g e s ! q u e l l e s a c t i o n s d e g r â c e ! quelles e s p é r a n c e s ! Madame Placide parlait aussitôt a v e c t o u t e s c e l l e s d e ses filles q u i lui p a r a i s s a i e n t a s s e z i n s t r u i t e s ; à t r a v e r s les b o i s , s a n s r o u t e , le l o n g d e s r i v i è r e s d é b o r d é e s o u r e m p l i e s d ' é c u e i l s , o n c o u r a i t , o n se glissait, o n a r r i v a i t a u x p i e d s d u m i s s i o n n a i r e . Le b a p t ê m e é t a i t c o n f é r é ; on se b a i g n a i t d a n s les e a u x d e la p é n i t e n c e ;


276

CAYENNE.

o n m a n g e a i t la c h a i r e u c h a r i s t i q u e , e t l ' o n r e n t r a i t d a n s sa r e t r a i t e n o u r r i d e v i a n d e s p i r i t u e l l e e t fortifié p o u r p l u s i e u r s a n n é e s . Q u a n d on sut q u ' u n J é s u i t e é t a i t à S a i n t - G e o r g e s , la j o i e fut à s o n c o m b l e . M a l g r é s o n g r a n d â g e et sa faiblesse, madame

P l a c i d e v o u l u t a c c o u r i r . H é l a s ! ce di-

m a n c h e d e s R a m e a u x , elle d u t se c o n t e n t e r de r e c e v o i r le s a c r e m e n t d e p é n i t e n c e : sa faiblesse ne l u i a v a i t p a s p e r m i s d e faire à j e û n u n si pénible voyage; m a i s ,

q u e l q u e s j o u r s a p r è s , le

m a r d i d e P â q u e s , le P . Bigot se r e n d i t à l'habitation de m a d a m e Placide. T o u t son troupeau é t a i t r é u n i a u t o u r d ' e l l e , et l ' o n n e p e u t e x p r i m e r la foi et la j o i e a v e c l e s q u e l l e s fut s a l u é e la sainte E u c h a r i s t i e . M a d a m e P l a c i d e et la f a m i l l e d e « la r e i n e du h a u t O y a p o c k » n e f u r e n t p a s d ' a i l l e u r s les seuls aides que r e n c o n t r è r e n t les missionnaires. l'ace d e S a i n t - G e o r g e s , s u r l ' a u t r e r i v e d u

En

fleuve,

ils t r o u v è r e n t u n F r a n ç a i s h a b i t a n t d e p u i s plus d e t r e n t e a n s c e s c o n t r é e s ; il les p a r c o u r t et y accomplit quelquefois des voyages de plusieurs m o i s . Il p a r t a g e a l o r s le c a r b e t d e s vit à

leur

ou d'autres

mode petits

et

échange

objets

de

des

sauvages, ferrements

l'industrie

euro-

p é e n n e contre certaines p r o d u c t i o n s de ces cont r é e s . Ce n ' e s t d o n c p a s u n i q u e m e n t le s e r v i c e de D i e u q u i p o u s s e M a r t i n ( c ' e s t le n o m d o n t les relations

désignent

ce

personnage ) à

entre-


277

CAYENNE.

p r e n d r e c e s d a n g e r e u s e s e x c u r s i o n s ; m a i s le pauvre h o m m e n e d é d a i g n e p a s les b é n é d i c t i o n s c é l e s t e s , e t , t o u t e n t a i s a n t s o n c o m m e r c e , il n e laisse p a s d ' e n t r e t e n i r ses h ô t e s , ses c h a l a n d s o u ses c o m p a g n o n s , d e s e n s e i g n e m e n t s d e la foi c h r é t i e n n e . Il e n a m è n e q u e l q u e f o i s l u i - m ô m e au m i s s i o n n a i r e ; q u e l q u e f o i s il se c o n t e n t e d e laisser d a n s l e u r s c œ u r s le d é s i r d ' e n t r e p r e n d r e le v o y a g e ; le v o y a g e est l o n g s o u v e n t . L e P . D a b b a d i e , q u i avait s u c c é d é à S a i n t - G e o r g e s a u P . B i got, vit u n j o u r a r r i v e r t r e i z e I n d i e n s ; ils v e naient d e s affluents d e l ' A m a z o n e ; ils a v a i e n t traversé l e s f o r ê t s , r e m o n t é o u d e s c e n d u les fleuves p e n d a n t c i n q u a n t e et u n j o u r s . Ils é t a i e n t venus d a n s l ' i n t e n t i o n d e trafiquer avec M a r t i n , mais s u r t o u t a v e c le d e s s i n d e r e c e v o i r le b a p tème. Un d e l e u r t r i b u , b a p t i s é a u t r e f o i s d a n s u n voyage q u ' i l avait fait à l ' O y a p o c k , l e u r avait i n s piré le d é s i r d e ce s a c r e m e n t . M a r t i n l e u r avait fourni l ' o c c a s i o n d e le s a t i s f a i r e . Ils f u r e n t r e ç u s à son h a b i t a t i o n ; c'est là q u e le P . D a b b a d i e les instruisit. C'étaient d e vrais s a u v a g e s , la p e a u rouge e t t a t o u é e , a y a n t p o u r t o u t v ê t e m e n t une c e i n t u r e d e p e t i t e s ficelles. Il y avait h u i t h o m m e s , d e u x f e m m e s et t r o i s e n f a n t s ; ils r e ç u r e n t t o u s le b a p t ê m e ; les m é n a g e s f u r e n t unis p a r le s a c r e m e n t d e m a r i a g e ; u n crucifix fut d o n n é a u c h e f d e la b a n d e , u n e m é d a i l l e à chacun de ces nouveaux c h r é t i e n s . Puissent ces

16


278

cAYENNE.

s i g n e s s a c r é s g e r m e r a u fond d e s f o r ê t s et produire de nouveaux n é o p h y t e s ! L a m a i s o n d e M a r t i n n e s e r t p a s s e u l e m e n t d'asile a u x I n d i e n s q u i v i e n n e n t d e loin en loin cher-

cher

le b a p t ê m e ; c o m m e l ' h a b i t a t i o n d e ma-

d a m e P l a c i d e , c o m m e c e l l e d e s d e s c e n d a n t s de « la r e i n e d e l ' O y a p o c k , » elle s e r t d e lieu de réun i o n a u x n è g r e s d u v o i s i n a g e q u e l ' a u m ô n i e r de S a i n t - G e o r g e s va y visiter et y i n s t r u i r e . A d e u x l i e u e s e n v i r o n d e S a i n t - G e o r g e s , au g r a n d s a u t d e l'Oyapock (et il faut q u a t r e heures p o u r r e m o n t e r j u s q u e - l à ) , se t r o u v e d a n s u n e des îles d u fleuve, u n e p e t i t e t o u r , d e r n i e r v e s t i g e d'un p o s t e a u t r e f o i s i m p o r t a n t , d e s t i n é à g a r a n t i r des i n v a s i o n s d e s s a u v a g e s les é t a b l i s s e m e n t s d e l'anc i e n n e c o l o n i e . La g a r d e d e c e t t e t o u r est confiée à u n I n d i e n , n o m m é G n o n g n o n , q u i , en réc o m p e n s e d e s o n s e r v i c e , j o u i t d e q u e l q u e s priv i l é g e s ; le p r i n c i p a l e s t militaire. A cet avantage

un

droit

temporel,

à

la

ration

Gnongnon

a j o u t e le b o n h e u r d ' ê t r e c h r é t i e n e t c h r é t i e n zélé. Lui a u s s i r e ç o i t les I n d i e n s q u i v i e n n e n t e n quête d u b a p t ê m e . Car u n e c o n n a i s s a n c e v a g u e d e ce s a c r e m e n t et u n s e n t i m e n t c o n f u s d e sa nécessité se s o n t p e r p é t u é s , à ce q u ' i l p a r a i t , d a n s l'obsc u r i t é d e c e s f o r ê t s . Un j o u r , c i n q I n d i e n s , des bords de l'Yaroupi, arrivèrent chez

Gnongnon.

Ils a v a i e n t d é j à fait u n g r a n d v o y a g e , d a n s une a u t r e d i r e c t i o n , p o u r r e c e v o i r le b a p t ê m e , niais


CA V E N N E .

279

ils a v a i e n t é t é f r u s t r é s d a n s l e u r e s p é r a n c e , et étaient r e v e n u s c h e z e u x s a n s a v o i r r e n c o n t r é d e p r ê t r e s . E n a p p r e n a n t q u ' i l y e n avait a u d e l à du g r a n d s a u t d e l'Oyapock, ils s'étaient r e m i s en r o u l e . Le P . D a b b a d i e a c c o u r u t a u p r è s d ' e u x . Ils n ' a v a i e n t a u c u n e i d é e d e J é s u s - C h r i s t ; ils croyaient à l ' e x i s t e n c e d e D i e u ; ils d é s i r a i e n t le ciel e t c r a i g n a i e n t l'enfer. Ils c o m p o s a i e n t u n e Famille; l e u r vie avait t o u j o u r s é t é i n n o c e n t e et m ê m e c h a r i t a b l e . Des t r o i s e n f a n t s q u e l ' h o m m e et la f e m m e p r é s e n t a i e n t a u x b é n é d i c t i o n s d u P è r e , l ' u n était b i e n l e u r fils; l e s d e u x a u t r e s étaient les e n f a n t s d e l e u r a d o p t i o n . N'était-il pas s i m p l e que l e u r s d é s i r s f u s s e n t c o m b l é s , e t que, p a r l'application d e s mérites d u sang de J é s u s - C h r i s t , le b a p t ê m e d o n n â t à l e u r b o n n e a c tion u n p r i x infini? Outre ces diverses habitations, centres d e p e tites c h r é t i e n t é s , q u e l'aumônier d e S a i n t - G e o r g e s visitait s e l o n l e s c i r c o n s t a n c e s , il avait é t a b l i , e n d e s c e n d a n t le f l e u v e , à l ' a n c i e n p o s t e M a l o u e t , un a u t r e lieu d e r é u n i o n . L a g a r d e d e c e p o s t e était confiée à u n s o l d a t n è g r e , b o n c h r é t i e n , assez f e r m e p o u r b r a v e r t o u s l e s s a r c a s m e s d e s blancs; c h a q u e v e n d r e d i il c o n v o q u a i t l e s n o i r s des e n v i r o n s e t e n r é u n i s s a i t q u e l q u e f o i s j u s q u ' à soixante. L ' a u m ô n i e r d e S a i n t - G e o r g e s venait leur faire u n e i n s t r u c t i o n . L e sujet d e c e s instructions r o u l a i t o r d i n a i r e m e n t s u r la confession


280 CAYENNE e t s u r le m a r i a g e ; c a r c e d e r n i e r s a c r e m e n t est m é c o n n u d a n s c e s c o n t r é e s , m ê m e d e ceux qui o n t r e ç u le b a p t ê m e ; l ' o u b l i e n a d é g é n é r é en u n e s o r t e d e c o n c u b i n a g e u n i v e r s e l : c ' e s t l'étal o ù r e t o m b e n t les h o m m e s s é p a r é s d e l ' u s a g e des s a c r e m e n t s . L a p e t i t e r é u n i o n d e n è g r e s d u fort M a l o u e t a p r o s p é r é . Le g o u v e r n e u r a concédé q u e l q u e s c o n s t r u c t i o n s q u i s u b s i s t a i e n t d e l'anc i e n é t a b l i s s e m e n t ; on e n a f o r m é u n e chapelle qui sert a u j o u r d ' h u i de c e n t r e à u n e paroisse.

IV

La C o m t é . — La f i è v r e . — L ' h ô p i t a l . — L e s sœrs de c h a r i t é . — R i c h e s s e s et e s p é r a n c e s d e l a colonie. — R é g i m e d e s t r a n s p o r t é s . — les c a m p s . — Vie des aumôniers.

S a i n t - G e o r g e s est le s e u l d e s p é n i t e n c i e r s où l ' i n f l u e n c e d e s m i s s i o n n a i r e s a p u a t t e i n d r e d'aut r e s â m e s q u e c e l l e s d e s t r a n s p o r t é s . L e s rives d e l ' O y a p o c k s o n t e n c o r e la p a r t i e la p l u s peup l é e d e la G u y a n e . L a c o l o n i e , q u i a u n e étend u e d e q u a t r e - v i n g t s à c e n t l i e u e s d e c ô t e s de l ' O y a p o c k a u M a r o n i , et u n e p r o f o n d e u r q u i var i e d e c e n t à c e n t c i n q u a n t e l i e u e s , r e n f e r m e en effet 2 0 , 0 0 0 h a b i t a n t s e n v i r o n . On c o m p t e parmi


281

CAYENNE.

cette p o p u l a t i o n 2 , 0 0 0 b l a n c s , d o n t les s o l d a t s , les f o n c t i o n n a i r e s et les e m p l o y é s d e la c o l o n i e forment e n v i r o n la m o i t i é ; 0 , 0 0 0 n o i r s o u m é t i s sont a g g l o m é r é s à C a y e n n e ; les 1 2 , 0 0 0

autres

sont d i s p e r s é s d a n s le p a y s ; o n p e u t d i r e

que

les p é n i t e n c i e r s s o n t é t a b l i s a u m i l i e u d e s d é serts. N o u s e n a v o n s n o m m é p l u s i e u r s . Ceux d e la C o m t é , S a i n t e - M a r i e d ' a b o r d ,

Saint-Augustin

ensuite, plus t a r d S a i n t - P h i l i p p e , furent o r g a n i sés a p r è s c e l u i d e S a i n t - G e o r g e s . Or, la C o m t é , dit u n

des

missionnaires,

est

la t e r r e u r

de

C a y e n n e ; il s e m b l e q u ' o n ail v o u l u faire u n e s s a i 1

dans l ' e n d r o i t le p l u s r e d o u t é ; si l'essai e û t r é u s s i , la q u e s t i o n d ' a c c l i m a t a t i o n d e s E u r o p é e n s à la Guyane é t a i t r é s o l u e . Au

commencement,

les

choses p a r u r e n t a l l e r m i e u x q u ' à S a i n t - G e o r g e s et à la M o n t a g n e - d ' A r g e n t . On c r u t à u n s u c c è s ; l ' e x p é r i e n c e fut d o n c p l u s l o n g u e . Ce n ' e s t q u ' a u c o m m e n c e m e n t d e 1800 q u ' o n a d o n n é o r d r e d ' é v a c u e r la C o m t é et d e t r a n s p o r t e r les c o n d a m n é s dans d ' a u t r e s p a r t i e s d e la G u y a n e p l u s s a i n e s o u du m o i n s p l u s p r o p i c e s a u x E u r o p é e n s . Si n o u s v o u l i o n s faire e n d é t a i l l ' h i s t o r i q u e d e la t r a n s p o r t a t i o n à la G u y a n e , e n t r e a u t r e s c a l a m i t é s i n h é r e n t e s à ce c l i m a t , il f a u d r a i t faire u n e g r a n d e p l a c e a u x r e t o u r s p é r i o d i q u e s et effroyables d e la fièvre j a u n e . L e s c o n d a m n é s , q u i n e 1

Lettre de juillet 1858.

16.


282

CAYENNE.

s u c c o m b e n t p a s a u x a t t e i n t e s de ce fléau, ne se t r o u v e n t p a s , a p r è s la c e s s a t i o n d e l ' é p i d é m i e , d a n s d e m e i l l e u r e s c o n d i t i o n s d e s a n t é . La fièvre e x e r c e t o u j o u r s d e g r a n d s r a v a g e s d a n s les pénit e n c i e r s . Un m i s s i o n n a i r e e n i n d i q u e les causes : la vie d e s p r i s o n s e t d e s b a g n e s , les a r d e u r s du soleil t r o p i c a l a v e c d e s p l u i e s t o r r e n t i e l l e s qui durent huit à

neuf

m o i s de l'année, des brouillards

é p a i s et f r é q u e n t s , d e s a v e r s e s a t o u t e h e u r e dur a n t c e t t e s a i s o n s u r d e s c o r p s i n o n d é s d e sueur, l ' i m p o s s i b i l i t é d e c h a n g e r d e v ê t e m e n t , le travail d a n s les b o i s q u i e x h a l e n t u n e o d e u r mals a i n e et r e n f e r m e n t u n a i r étouffant, u n e nourrit u r e c h é t i v e , l ' u s a g e , c h e z q u e l q u e s - u n s , de liq u e u r s f o r t e s , et c e l u i d e l ' e a u froide p r i s e sans p r é c a u t i o n s , s o n t à ses y e u x les p r i n c i p a l e s rais o n s d e la m o r t a l i t é d e s t r a n s p o r t é s . C e p e n d a n t , la fièvre n e laisse p a s d ' a t t e i n d r e c e u x q u i vivent a u t r e m e n t q u e les c o n d a m n é s ; e t le s e u l r e m è d e est, a v e c la q u i n i n e , le d é p l a c e m e n t d u m a l a d e . Mais on a b e a u l ' a r r ê t e r , o n n ' e n p r é v i e n t p a s le r e t o u r . « U n e fois q u e j ' a u r a i c o m m e n c é , d i t un « d e s m i s s i o n n a i r e s , c e s e r a p é r i o d i q u e , t o u s les « h u i t o u q u i n z e j o u r s o u t o u s les m o i s . Le mal « n ' a p a s d e d u r é e : on e n e s t q u i t t e p o u r q u e l « q u e s j o u r s d e fortes s u e u r s a v e c a n é a n t i s s e m e n t « p h y s i q u e , v o m i s s e m e n t s et c o l i q u e s ; m a i s on « s u i t u n traitement q u i g u é r i t assez vile : q u a n d « la fièvre r e v i e n t , d e la q u i n i n e , d e la q u i n i n e


283

CAYENNE.

« e n c o r e , d e la q u i n i n e t o u j o u r s : c e q u i finit « b i e n p a r a v o i r s e s i n c o n v é n i e n t s ; il p e u t e n r é -

« s u l t e r u n e surdité momentanée o u b i e n u n e e s « p è c e d ' h y d r o p i s i e ; il faut a l o r s s ' é l o i g n e r ; c ' e s t « le seul m o y e n d e se t i r e r d'affaire . » 1

Le m i s s i o n n a i r e e n p a r l e à son a i s e ; v u d e loin et d u s e u l r e g a r d h u m a i n , u n tel é t a t s a n i t a i r e n'a a u c u n a s p e c t g r a c i e u x . L e s é v é n e m e n t s c o n firment c e t a b l e a u ; l e s l e t t r e s d e s m i s s i o n n a i r e s m o n t r e n t l e s frères q u i les accompagnent d a n s les p é n i t e n c i e r s d e la C o m t é s a n s c e s s e

recon-

duits à C a y e n n e p a r la fièvre. L e s m i s s i o n n a i r e s ne s o n t p a s t o u j o u r s à m ê m e d e faire d e l a s o r t e ; et, soit p a r s u i t e des lièvres

endémiques

d e ces

c o n t r é e s , s o i t à c a u s e d e la r e d o u t a b l e é p i d é m i e de fièvre j a u n e q u i y a p p a r a î t d e t e m p s à a u t r e , soit enfin p a r u n r a p i d e é p u i s e m e n t d e s f o r c e s sous c e c l i m a t m e u r t r i e r , c h a c u n d e s p é n i t e n c i e r s de la G u y a n e a e u s o n m a r t y r . L e s P P . R a u l i n et A l e t m o u r u r e n t à S a i n t e - M a r i e c o m m e l e s PP. Morez e t Bigot à la M o n t a g n e - d ' A r g e n t e t à S a i n t - G e o r g e s . C e p e n d a n t , o n travaille

toujours

à l ' a s s a i n i s s e m e n t d u p a y s ; o n e n r e g a r d e le d é b o i s e m e n t c o m m e le p r i n c i p e . P a r t o u t l e s t r a n s portés o n t é t é d'abord appliqués à entamer les i m m e n s e s f o r ê t s d e la G u y a n e o ù a b o n d e n t l e s a r b r e s fies e s s e n c e s l e s p l u s p r é c i e u s e s ; ils o u -

1

Lettre tle juillet 1 8 5 8 .


CAYENNE.

284

v r e n t d e s r o u t e s , j e t t e n t d e s p o n t s , é l è v e n t les constructions nécessaires. C'est t o u j o u r s

par l'hôpital

q u ' i l faut

com-

m e n c e r ; n o u s a v o n s déjà r e m a r q u é q u e les m a l a d e s n ' y s o n t p a s s e u l s : à p e i n e les m u r s sont-ils é l e v é s , q u e la F r a n c e , o u t r e les p o u r a b s o u d r e les â m e s ,

missionnaires

dépêche aux

enfants

q u ' e l l e a é t é o b l i g é e d e r e j e t e r d e s o n s e i n , les soeurs d e c h a r i t é p o u r s o i g n e r les c o r p s e t m o u r i r au chevet des malades.

Ce s o n t les s œ u r s

Saint-Paul de Chartres qui r e m p l i s s e n t ,

de

presque

d a n s t o u t e la G u y a n e , ce m i n i s t è r e a u p r è s des t r a n s p o r t é s . Avec l ' h ô p i t a l ,

d a n s p l u s i e u r s pé-

n i t e n c i e r s , s'élève l ' é g l i s e . On e n m a n q u a i t partout aux premiers j o u r s ; une

s i m p l e c a s e en

t i e n t e n c o r e lieu e n p l u s d ' u n e n d r o i t . de Saint-Georges était,

L'église

e n 1 8 5 3 , la p l u s

belle

e t la p l u s g r a n d e d e t o u s les é t a b l i s s e m e n t s : elle e û t p a s s é e n F r a n c e p o u r u n e g r a n g e assez é l é g a n t e ; elle é t a i t p r o p r e d u m o i n s , a s s e z spa1

c i e u s e et c o n s t r u i t e e n b o i s . E n 1 8 5 8 , d e u x ans a p r è s l ' i n s t a l l a t i o n d u p é n i t e n c i e r d e Saint-Aug u s t i n , on é t a i t à la veille d ' e n i n a u g u r e r l ' é g l i s e ; « u n e b e l l e é g l i s e , é c r i t - o n , f o r m a n t la c r o i x et « ayant trente-six mètres de longueur. « présent,

Jusqu'à

N o i r e - S e i g n e u r a d a i g n é h a b i t e r la

« c a s e c o m m e ses s e r v i t e u r s . N o u s n ' a u r o n s pas 1

Le P. J. Alet, 22 avril 1858


285

CAYENNE.

« les r i c h e s s e s d e s é g l i s e s d e F r a n c e , n o u s a u r o n s « l ' e s p a c e et la c o m m o d i t é ; p o i n t d e v i t r a u x , les « chaleurs n'admettent

q u e les p e r s i e n n e s .

Le

« m a r b r e n'est pas e n c o r e t r o u v é ; avec du t e m p s « et d u l o i s i r n o u s le c h e r c h e r o n s ; d e s I n d i e n s « n o u s p e r m e t t e n t d ' e s p é r e r q u e n o u s le d é c o u « v r i r o n s . P o u r l'or, n o u s le t e n o n s : n o s m o n t a « gnes sont a u r i f è r e s , nos rivières r o u l e n t l'or « d a n s l e u r s e a u x . Le P a c t o l e n ' e s t p a s u n e i m a g e « p o é t i q u e . J ' a i vu l e s p é p i t e s r e c u e i l l i e s p a r m e s « paroissiens. L'or n'est pas circonscrit dans nos « forêts et n o s m o n t a g n e s ; il s ' e s t m o n t r é s u r six « a u t r e s p o i n t s . L ' A p r o u a g e a déjà sa s o c i é t é r é « gulièrement

constituée

pour

l'exploiter . » 1

Voilà les m e r v e i l l e s o ù le m i s s i o n n a i r e n ' a

de

p a r t q u e l ' e s p é r a n c e c o m m u n e ; elle n ' e s t p a s p o u r faire o u b l i e r la vie p é n i b l e et

difficile.

E n 1858, la G u y a n e e s p é r a i t d é d o m m a g e r

au

c e n t u p l e la m é t r o p o l e d e t o u s les sacrifices faits p o u r la c o l o n i e ; s a n s d o u t e elle l ' e s p è r e e n c o r e , m a i s la c o l o n i e t i r e t o u j o u r s d e la m è r e

patrie

les r e s s o u r c e s n é c e s s a i r e s à la vie d e s h o m m e s . Le s o l , o ù o n t p u s ' é l e v e r r a p i d e m e n t les c o n s tructions en b o i s , que c o m m e n c e n t à remplacer d e s c o n s t r u c t i o n s en b r i q u e s et e n p i e r r e s , r e s t e insalubre. Aux premiers j o u r s de c h a q u e établiss e m e n t o n a t o u j o u r s c r u t o u c h e r à la r é a l i s a t i o n 1

Le P. L. Ringot, lettre de juillet 1858.


CAYENNE.

286

d e s e s p é r a n c e s q u ' o n p o u r s u i t , et o n a p e n s é en posséder des g a g e s ; mais, aussitôt qu'on

veut

e n t r e p r e n d r e la c u l t u r e et r e m u e r le s o l , il s'en e x h a l e d e s m i a s m e s p e s t i l e n t i e l s et m o r t e l s aux Européens. Les t r a v a u x v o n t l e n t e m e n t d ' a i l l e u r s , et les a n c i e n n e s t r a d i t i o n s d e s f o r ç a t s d e F r a n c e n e se s o n t p a s p e r d u e s d u r a n t la t r a v e r s é e d e l'Océan : ils s a v e n t t o u j o u r s faire d u r e r la b e s o g n e . Le c l i m a t , e n o u t r e , e x i g e d e s m é n a g e m e n t s ; sans p a r l e r d e l ' a f f a i b l i s s e m e n t g é n é r a l d e s f o r c e s , la c h a l e u r o b l i g e à m e t t r e les c o n d a m n é s a u r e p o s p e n d a n t les q u a t r e o u c i n q h e u r e s d u m i l i e u de la j o u r n é e . Les j o u r s , c e p e n d a n t , n ' o n t q u e d o u z e heures

e n t o u t e s a i s o n . A six h e u r e s les c o n -

d a m n é s se l è v e n t ; ils v o n t a u t r a v a i l j u s q u ' à dix h e u r e s , d î n e n t , se r e p o s e n t j u s q u ' à t r o i s h e u r e s , et r e p r e n n e n t le t r a v a i l p o u r le q u i t t e r à s i x ; à h u i t h e u r e s ils s o n t c o u c h é s . L e r é g i m e a u q u e l ils s o n t s o u m i s a

souvent

v a r i é et varie e n c o r e ; les d i v e r s c o m m a n d a n t s des p é n i t e n c i e r s sont à p e u p r è s m a î t r e s absolus dans l e u r s d é s e r t s . .Bien q u ' i l s n e s o i e n t q u ' à q u e l q u e s l i e u e s d e C a y e n n e , ils n ' o n t d e r e l a t i o n a v e c cette ville q u e t o u s les q u i n z e j o u r s , q u e l q u e f o i s t o u s les m o i s . Ils n ' o n t a i n s i d e c o m m u n i c a t i o n avec le m o n d e q u e

p a r le b a t e a u à vapeur q u i ,

à

t e r m e s r é g u l i e r s , r e m o n t e les fleuves q u i b a i g n e n t les d i v e r s p é n i t e n c i e r s , l ' O y a p o c k , la C o m t é , le


287

CAYENNE.

M a r o n i . D a n s d e s r a p p o r t s si p e u f r é q u e n t s , les g o u v e r n e u r s d o i v e n t se c o n t e n t e r d ' i n s p i r e r

un

s y s t è m e g é n é r a l . O u t r e les d i f f é r e n c e s d ' a p p l i c a tion et d ' i n t e r p r é t a t i o n divers

commandants,

qu'il p e u t recevoir le s y s t è m e

général

des lui-

m ê m e a s o u v e n t v a r i é . B i e n d e s e x p é r i e n c e s ont été t e n t é e s . A l ' a r r i v é e d e s p r e m i e r s c o n v o i s , en 1 8 5 2 , les a u t o r i t é s d e la c o l o n i e é t a i e n t e n c o r e s o u s le c o u p d e s

folies d e 1 8 4 8 ; l'on

essaya

d ' u n e s o r t e d e c o l o n i s a t i o n h a r m o n i e n n e d ' o ù la c o n t r a i n t e é t a i t à p e u p r è s b a n n i e , et o ù les d é l a s s e m e n t s r e m p l a ç a i e n t les t r a v a u x f o r c é s .

Ce

s y s t è m e d u r a p e u ; o n l'avait c o m b i n é a v e c u n d é p l o i e m e n t excessif d e m e s u r e s r é p r e s s i v e s , d o n t on n ' o s a se d é p a r t i r q u ' à la l o n g u e . L e s b l o c k a u s , qu'on avait c o n s t r u i t s a u t o u r des c a m p s p o u r y m a i n t e n i r la d i s c i p l i n e s o n t d e v e n u s d e s

maga-

sins d ' h a b i l l e m e n t o u d e v i v r e s . Les f o r ê t s g a r d e n t les t r a n s p o r t é s ; et si la force est t o u j o u r s n é c e s s a i r e , elle n'a pas besoin d'être aussi n o m b r e u s e ni a u s s i t e r r i b l e q u ' e l l e é t a i t a u x b a g n e s de F r a n c e . L ' e m p l a c e m e n t d ' u n c a m p est toujours choisi a v e c s o i n ; o n c h e r c h e qu'il soit e x p o s é a u x b r i s e s d e la m e r et à l ' a b r i d e s v e n t s d e t e r r e c h a r g é s p a r t o u t d e m i a s m e s p a l u d é e n s . Le c a m p est f e r m é p a r u n e e n c e i n t e p a l i s s a d é e ; les t r a n s p o r t é s n ' e n s o r t e n t q u e p o u r le t r a v a i l . Ces c a m p s n e s o n t p a s d r e s s é s p a r t o u t s u r le m ê m e p l a n . A S a i n t e -


288

C A Y E N N E .

M a r i e , il é t a i t c o m p o s é d e d e u x r a n g é e s d e cases f o r m a n t e n t r e e l l e s c o m m e u n e r u e ; c h a q u e case, l o n g u e d e d i x m è t r e s e n v i r o n et l a r g e d e c i n q à s i x , devait c o n t e n i r q u a r a n t e h o m m e s . A cause d e l ' i n s a l u b r i t é d u sol et d e l ' h u m i d i t é d u climat, les c a s e s c o n s t r u i t e s e n b o i s s o n t p a r t o u t élevées a u - d e s s u s de t e r r e ; l e u r p l a n c h e r r e p o s e s u r quatre p i l i e r s e n b o i s o u e n b r i q u e , h a u t s d ' e n v i r o n u n m è t r e ; l ' i n t é r i e u r d e la c a s e f o r m e u n e c h a m b r e o u v e r t e s u r ses d e u x f a c e s ; d e l ' u n e à l ' a u t r e ouverture règnent deux troncs d'arbre à chacun d e s q u e l s s ' a t t a c h e n t les h a m a c s q u i , d e l ' a u t r e c ô t é , se suspendent a u m u r ; e n t r e les d e u x r a n g é e s de h a m a c s r è g n e u n c o u l o i r t o u j o u r s libre que

les

surveillants

peuvent

traverser.

L'es-

p a c e e s t c a l c u l é , les h a m a c s se t o u c h e n t p r e s q u e l e s u n s l e s a u t r e s ; le j o u r ils se r e p l i e n t , et la salle s e r t d e r é f e c t o i r e et d e lieu d e r é u n i o n aux t r a n s p o r t é s . A S a i n t - G e o r g e s , les c a s e s n e r e n f e r m e n t q u e dix h o m m e s ; à S a i n t - L a u r e n t du Maroni, u n a u t r e s y s t è m e avait été m i s en prat i q u e ; c ' e s t là s u r t o u t q u ' o n a v o u l u e s s a y e r de la v é r i t a b l e c o l o n i s a t i o n ,

et on a v a i t t e n t é d'y

former un village. P r e s q u e p a r t o u t la c a s e de l ' a u m ô n i e r e s t s e m b l a b l e à c e l l e d e s t r a n s p o r t é s ; e l l e e s t s i t u é e en d e h o r s d e s e n c e i n t e s d u c a m p , d a n s la p a r t i e h a b i t é e p a r le p e r s o n n e l l i b r e , le p l u s s o u v e n t t o u t p r o c h e d e l ' h ô p i t a l ; un j a r d i n l ' e n t o u r e ; d a n s sa


CAYENNE.

289

case, l ' a u m ô n i e r t i e n t la b i b l i o t h è q u e ; le soin d e la b i b l i o t h è q u e e t la visite de l ' h ô p i t a l p a r t a g e n t à p e u p r è s sa j o u r n é e . L a b i b l i o t h è q u e e s t la c a u s e ou le p r é t e x t e d e s visites c o n t i n u e l l e s q u e lui fout les t r a n s p o r t é s . L ' h ô p i t a l , n o u s le s a v o n s , n e c h ô m e g u è r e . T o u s les m a l a d e s , c e p e n d a n t , n e l ' h a b i t e n t p a s ; c h a que j o u r u n g r a n d n o m b r e d ' h o m m e s ,

souvent

le c i n q u i è m e o u le q u a r t d e la p o p u l a t i o n , sont exempts des travaux p o u r raison de santé; d ' a u tres e x e r c e n t d e s m é t i e r s q u i l e s é l o i g n e n t d e la culture : les c o r d o n n i e r s , les tailleurs , les boul a n g e r s , l e s c u i s i n i e r s p a r e x e m p l e , et m ê m e l e s c h a n t r e s et l e s m u s i c i e n s ; e n

retranchant

aussi

les d o m e s t i q u e s d e s officiers, o n a r r i v e à trouver que, s u r s e p t à h u i t c e n t s t r a n s p o r t é s q u e c o n t e nait le p é n i t e n c i e r d e S a i n t e - M a r i e , u n b i e n petit n o m b r e était e n r é a l i t é

appliqué

aux travaux de

la c o l o n i s a t i o n ; e n c o r e l e s c h é t i v e s c u l t u r e s q u ' o n p a r v e n a i t à f o r m e r é t a i e n t - e l l e s le p l u s s o u v e n t ravagées e t p i l l é e s p a r les t r a n s p o r t é s e u x - m ê m e s avant la m a t u r i t é . Les r e s s o u r c e s a b o n d a n t e s d e r a f r a î c h i s s e m e n t et d e n o u r r i t u r e q u e le p a y s p o u r r a i t

offrir, la

b a n a n e p a r e x e m p l e si f é c o n d e e t q u i d e m a n d e si p e u d e s o i n , la n o u r r i t u r e

sont à peine utilisées. Toute

des transportés comme

des sur-

veillants v i e n t à t r a v e r s la m e r ; le r é g i m e d e s v i a n d e s salées est le r é g i m e h a b i t u e l : le l a r d , le 17


CAYENNE.

290

b œ u f , la m o r u e s o n t la n o u r r i t u r e o r d i n a i r e d e s t r a n s p o r t é s ; d e u x fois p a r s e m a i n e o n l e u r d i s t r i b u e d e la v i a n d e f r a î c h e . D a n s l e s p r o j e t s et les e s p é r a n c e s , o n s ' é t a i t flatté d ' é l e v e r le bétail d a n s l e s s a v a n e s d u M a r o n i . d'y p l a c e r vingt mille h ô t e s à c o r n e s e t d e l e s p r o p a g e r d e l à d a n s toute la c o l o n i e . E n a t t e n d a n t la r é a l i s a t i o n d ' u n e si b e l l e e s p é r a n c e , t o u t le b é t a i l d e la G u y a n e vient d'Europe;

l e s p o m m e s d e t e r r e q u ' o n y con-

s o m m e sont tirées d'Amérique. L ' a u m ô n i e r , c o m m e l ' é t a t - m a j o r e t l e s sœurs, sont soumis à ce r é g i m e

d e vie : leur

nour-

r i t u r e s e c o m p o s e d e la r a t i o n d i s t r i b u é e par le g o u v e r n e m e n t ; la s a l a i s o n e n e s t le fondement; pour y ajouter

u n légume frais,

il faut

l ' a t t e n d r e d e s c u l t u r e s d u p é n i t e n c i e r . Quelquefois d e s b o î t e s v e n u e s d e F r a n c e a p p o r t e n t pour a d o u c i s s e m e n t c e s c o n s e r v e s d e v i a n d e s q u ' o n fab r i q u e à l ' u s a g e d e la m a r i n e . M a l g r é l'excellence des

p r o c é d é s . on ne s'étonnera

p a s si cette

n o u r r i t u r e v e n u e d e loin e s t s a n s s a v e u r e t sans g o û t . L ' e s t o m a c fatigué y r é p u g n e a u t a n t qu'aux s a l a i s o n s ; la v i a n d e f r a î c h e le r a n i m e e t le réconf o r t e ; le g i b i e r , q u ' o n p o u r r a i t a j o u t e r d e t e m p s e n t e m p s a u x r a t i o n s r é g u l i è r e s , s e r a i t d o n c une g r a n d e d o u c e u r ; il a b o n d e à la Guyane; m a i s la c h a s s e est difficile; c e u x q u i p é n è t r e n t d a n s les forêts courent risque de n ' e n p a s sortir. Quelquesuns y ont erré à l'aventure d e s semaines entières;


CAYENNE.

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des c o n d a m n é s q u i a v a i e n t t e n t é d e s ' é v a d e r y sont m o r t s d e f a t i g u e , d e faim, o u d é v o r é s p a r les t i g r e s . L a p ê c h e offrirait u n e r e s s o u r c e p l u s facile : t o u t e s l e s r i v i è r e s s o n t p o i s s o n n e u s e s cl les

espèces

sont

commandants

succulentes.

La plupart des

affectent q u e l q u e s t r a n s p o r t é s

¿1

la

p ê c h e p o u r le s e r v i c e d e l e u r t a b l e ; d u r a n t l e u r s h e u r e s d e loisir, d ' a u t r e s o b t i e n n e n t p a r fois l ' a u torisation d e se livrer à cet exercice, d o n t q u e l q u e s - u n s d e s p r o d u i t s p e u v e n t e n r i c h i r la t a b l e de l'aumônier, Mais la t o r t u e , assez

commune

d a n s q u e l q u e s p a r a g e s , e s t s u r t o u t u n r é g a l facile à se p r o c u r e r e t t o u j o u r s b i e n a c c u e i l l i . L e P . D a b -

badie

s'estimait h e u r e u x , à S a i n t - G e o r g e s , d e

pouvoir p r é s e n t e r u n plat d e c e t a m p h i b i e a u P. Alet v e n u le visiter. F a u t - i l a j o u t e r

q u e le

P. Alet, d e s o n c ô t é , avait u n e g r a n d e j o i e à offrir au P . D a b b a d i e u n e p i e r r e f i l t r a n t e r a p p o r t é e d e Ténériffe, afin q u e l ' a u m ô n i e r d e S a i n t - G e o r g e s put d é s o r m a i s ,

luxe i n c o m p a r a b l e ! boire u n e

eau p u r e . Elle s e r t à t r e m p e r la r a t i o n d e vin que le g o u v e r n e m e n t a c c o r d e . D a n s c e r t a i n s p é nitenciers, on ajoute q u e l q u e s centilitres d e lait; niais c ' e s t u n e l i q u e u r r a r e et i n f i n i m e n t

pré-

cieuse ; c a r l e s v a c h e s , v e n u e s d e l o i n , e n d o n nent à peine u n litre p a r j o u r , m a l g r é l'abond a n c e e t la r i c h e s s e d e s p â t u r a g e s . La vie m a t é r i e l l e a d o n c s e s difficultés; elle est c h é t i v e e t à p e i n e suffisante. La c h a l e u r c e -


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CAYENNE.

p e n d a n t é p u i s e les f o r c e s ; s o u s c e t t e t e m p é r a t u r e t o r r i d e , les m e m b r e s s o n t t o u j o u r s i n o n d é s de s u e u r ; la s u e u r est é p a i s s e e t s e m b l e u n e sorte d e g r a i s s e f o n d u e ; elle d é t e r m i n e d e s é r u p t i o n s q u i c o u v r e n t t o u t le c o r p s et le d é c h i r e n t c o m m e u n cilice. L e s i n s e c t e s se j o i g n e n t à c e t t e s o u f f r a n c e ; la c h a l e u r et les m i a s m e s h u m i d e s les r e n d e n t p a r t i c u l i è r e m e n t r e d o u t a b l e s . J e n e d i r a i r i e n d u ver maqua, d o n t c e r t a i n e s m o u c h e s d é p o s e n t le germe s o u s la p e a u , o ù il se d é v e l o p p e et a c q u i e r t q u e l q u e f o i s j u s q u ' à 14 c e n t i m è t r e s d e l o n g u e u r , se n o u r r i s s a n t d e la c h a i r d u p a t i e n t q u ' i l laboure à d e g r a n d e s p r o f o n d e u r s . J e n e p a r l e r a i p a s de c e t a u t r e v e r p l u s d a n g e r e u x e n c o r e d é p o s é par d e s m o u c h e s i m p e r c e p t i b l e s , et q u i , d e s n a r i n e s , p é n è t r e d a n s la c e r v e l l e d e s h o m m e s et la r o n g e . Si p l u s i e u r s t r a n s p o r t é s s o n t m o r t s d e c e t t e m a n i è r e et si b e a u c o u p o n t é t é a t t a q u é s p a r ces fléaux, a u c u n m i s s i o n n a i r e n ' e n n ' a é t é v i c t i m e . L e u r s f a t i g u e s s o n t e x c e s s i v e s . L e s paroisses s o n t c o n s i d é r a b l e s . E n 1 8 5 6 , le P . B e r r i a u d , c h a r g é d e d e s s e r v i r le p é n i t e n c i e r d e SainteMarie , avait p r è s d e h u i t c e n t s â m e s à e m b r a s s e r d a n s sa c h a r i t é , l o r s q u ' o n c o m m e n ç a à f o r m e r le p é n i t e n c i e r d e S a i n t - A u g u s t i n . Trois c a m p s c o m p o s è r e n t ce nouveau pénitencier, d o n t le soin s p i r i t u e l fut e n c o r e confié à l'aum ô n i e r d e S a i n t e - M a r i e , q u i en était à trois


293

CAYENNE.

q u a r t s d e l i e u e . L a fièvre j a u n e n e t a r d a p a s à sévir «à S a i n t - A u g u s t i n . E n treize j o u r s , l ' a u m ô n i e r eut à y faire v i n g t - t r o i s e n t e r r e m e n t s . B i e n q u e l'état s a n i t a i r e fût m e i l l e u r à S a i n t e - M a r i e , c ' é t a i t t o u j o u r s la C o m t é , c ' e s t - à - d i r e d e s f i è v r e s et d e s maladies en

abondance; le p a u v r e a u m ô n i e r c o u -

rait s a n s c e s s e d ' u n p é n i t e n c i e r à l ' a u t r e ; il b r a vait t o u r à t o u r l ' a r d e u r d u soleil et la f r a î c h e u r de la n u i t . Il n e c o m p t a i t p a s ses f a t i g u e s ; c e p e n d a n t il e u t p l u s i e u r s fois la d o u l e u r d ' a r r i v e r t r o p tard a u p r è s d e ses brebis frappées p r e s q u e subit e m e n t . Ce r é g i m e n e p o u v a i t d u r e r ; l'aumônier n'y p o u v a i t suffire. Il fallut b i e n t ô t le r e m p l a c e r ; et l o r s q u e la m i s s i o n

eut du renfort,

on en-

voya le P . F l o r e n t R i n g o t à S a i n t - A u g u s t i n . Malgré l e s r i g u e u r s e x c e p t i o n n e l l e s d e la C o m t é , o u n ' a t t e n d i t p a s q u e le n o u v e l a r r i v é e û t fait q u e l ques épreuves d'acclimatation; à peine d é b a r q u é , on le d i r i g e a v e r s c e s rives f u n e s t e s et empoi-

sonnées. Les premiers mois d u séjour d u P. F . Ringot à Saint-Augustin furent,

malgré

les fatigues, un

temps de douceur et de joie. Les aumôniers de S a i n t e - M a r i e e t d e S a i n t - A u g u s t i n p o u v a i e n t se voir s o u v e n t , s ' a p p u y e r l ' u n s u r l ' a u t r e , s ' e n c o u rager et se r e n d r e tous les services spirituels et matériels dont leur charité et leur caractère leur d o n n a i e n t la p u i s s a n c e . Mais, a u b o u t d e q u e l q u e t e m p s , le P . B e r t r a n d , q u i avait s u c c é d é a u x


C A Y E N N E .

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d i v e r s P è r e s q u i a v a i e n t r e m p l a c é le P . B e r r i a u d , c h a s s é à s o n t o u r p a r la fièvre, fut r a p p e l é à C a y e n n e . «Me voici s e u l , é c r i t a l o r s le P . F. Ringot, « seul avec le s e c o u r s d e D i e u . J ' a i la f e r m e con« fiance q u ' i l m e s o u t i e n d r a p a r sa g r â c e à la vie et « à la m o r t . Ici o n p e u t m o u r i r e n q u e l q u e s h e u r e s . « La m a l a d i e n ' a t t e n d p a s l ' a r r i v é e d u v a p e u r qui « e n p o r t e r a i t la n o u v e l l e et r a m è n e r a i t u n p r ê t r e « d o u z e o u q u i n z e j o u r s p l u s t a r d . Il faut être « prêt à m o u r i r à tout instant. Priez p o u r m o i ! » 1

Il est b i e n vrai q u e Dieu m e s u r e s e s g r â c e s aux b e s o i n s , m a i s q u e l l e p e r s p e c t i v e q u e celle d ' u n e m o r t privée de tout secours s p i r i t u e l ,

comme

celle d u P . M o r e z , p a r e x e m p l e , d o n t on a p p r i t à C a y e n n e la m a l a d i e e n m ê m e t e m p s q u e la m o r t . H é l a s ! faut-il q u e d a n s n o s t e m p s m i s é r a b l e s l'importance des secours spirituels au

moment

d e la m o r t s o i t si p e u c o m p r i s e q u e b e a u c o u p de n o s l e c t e u r s n ' e s t i m e n t p e u t - ê t r e p a s la v a l e u r du

sacrifice que

la c h a r i t é d e m a n d e a u x

mission-

n a i r e s ! L e s Ames q u i v i v e n t d a n s la c r a i n t e de Dieu o n t c e p e n d a n t b e s o i n d ' u n s e c o u r s s u r n a turel et d ' u n e confiance infinie e n la m i s é r i c o r d e d i v i n e p o u r s ' é l e v e r a u - d e s s u s d ' e l l e s - m ê m e s , et se d é v o u e r a i n s i , à l e u r s r i s q u e s , a u s a l u t du p r o c h a i n . L e u r d é v o u e m e n t , il est v r a i , e s t r é compensé tout aussitôt; l'âme 1

Lettre de juillet 1858.

qui s'oublie dé-


C A Y E N N E .

295

borde de joie. « Le c œ u r est i n o n d é , dit un des « m i s s i o n n a i r e s , Dieu e s t b o n ; q u a n d

o n s'est

« d o n n é à l ' a p o s t o l a t d e C a y e n n e , on p e u t c o m p « t e r s u r lui ! »

V La c o l o n i s a t i o n . — E n d u r c i s s e m e n t et r é s i s t a n c e des c o n d a m n é s . — Les é v a s i o n s . — M i s s i o n s .

O u t r e la j o i e i n t i m e ,

la j o i e vive e t

féconde

des â m e s q u i t r a v a i l l e n t p o u r D i e u , les m i s s i o n n a i r e s d e la G u y a n e t r o u v e n t - i l s d è s i c i - b a s c e t t e r é c o m p e n s e d e l e u r p e i n e q u i se t r o u v e d a n s le succès? Hélas ! a u regard h u m a i n après dix ans b i e n t ô t d'efforts, o n p e u t d i r e q u e r i e n n ' a v a n c e d a n s la c o l o n i e d e la G u y a n e . B e a u c o u p d e c h o ses o n t é t é faites, m a i s les r é s u l t a t s sont e n c o r e à a t t e n d r e . A p r è s a v o i r r e t i r é les

transportés

blancs

de S a i n t - G e o r g e s , il a fallu é v a c u e r les é t a b l i s s e m e n t s d e la C o m t é ; d e n o u v e a u x é t a b l i s s e m e n t s ont é t é f o r m é s , les a n c i e n s Ont é t é d é v e l o p p é s : on e n t r e p r e n d t o u j o u r s a v e c d e g r a n d e s e s p é r a n c e s . A u m o i s d ' o c t o b r e 1 8 5 8 le s u p é r i e u r d e la m i s s i o n visitait les é t a b l i s s e m e n t s n o u v e a u x d u M a r o n i . Il les t r o u v a i t les p l u s b e a u x d e la c o l o n i e , il e s p é r a i t q u ' i l s e n d e v i e n d r a i e n t les p l u s


296

CAYENNE.

c o n s i d é r a b l e s ; c ' e s t là q u ' o n c o m p t a i t se livrer p r i n c i p a l e m e n t à l'élève d u bétail ; o n était satisfait d e la c o n d u i t e , d u travail e t m ê m e d e la s a n t é d e s h o m m e s . En d e h o r s d e s c a m p s d e s t i n é s a u pénitencier, o n e n t r e p r e n a i t la v é r i t a b l e colonisation; on donnait des concessions d e terrain à d e s g r o u p e s d ' h o m m e s é p r o u v é s et d e c h o i x . On r é u n i s s a i t v i n g t - q u a t r e t r a n s p o r t é s ; c h a c u n d'eux r e c e v a i t d e u x h e c t a r e s d e t e r r e : o n n e se cont e n t a i t p a s d e l e s r é u n i r e n a s s o c i a t i o n ; o n voulait q u ' i l s f o r m a s s e n t d e s l i e n s d e famille : on espérait que l e s f e m m e s de c e u x d ' e n t r e e u x qui é t a i e n t m a r i é s c o n s e n t i r a i e n t à r e j o i n d r e d a n s le n o u v e a u m o n d e l e u r s m a r i s , r é h a b i l i t é s désorm a i s p a r le travail e t a y a n t c o n q u i s u n e aisance r e l a t i v e . On offrait à c e u x q u i n ' é t a i e n t p a s m a r i é s d e l e s u n i r à d e s f e m m e s c o n d a m n é e s comme e u x , r a m e n é e s à d e b o n s s e n t i m e n t s e t à q u i on proposait p o u r prix d e leur r e p e n t i r u n établiss e m e n t et la d i g n i t é d e m è r e d e famille a u delà de l'Océan. T o u t cela é t a i t c o m b i n é avec s a g e s s e : j ' i g n o r e si l e s m i s s i o n n a i r e s e m b r a s s a i e n t t o u t e s l e s e s p é r a n c e s c o n ç u e s autour d ' e u x ; m a i s ils a d m i r a i e n t l e s t r a v a u x c o m m e n c é s , et se f l a t t a i e n t de voir f o r m e r d e s v i l l a g e s . S'ils o n t q u i t t é l e u r s esp é r a n c e s , d u m o i n s ils n e se s o n t p a s d é c o u r a g é s ; et c o m m e l e u r d é v o u e m e n t c h e r c h e a u t r e - c h o s e q u e le s u c c è s h u m a i n , il p e r s é v è r e a u milieu


CAYENNE.

297

des désastres. L ' œ u v r e d e s m a r i a g e s a p a r u m a r c h e r d ' a b o r d m a i g r e les difficultés. Mais a u Mar o n i , c o m m e d a n s les a u t r e s p a r t i e s d e la G u y a n e , les r i g u e u r s d u c l i m a t s o n t c r u e l l e s , l ' é p i d é m i e sévit e t la m o r t d é c i m e les r a n g s . femmes étaient vrier 1859:

arrivées

d a n s le

Trente-deux mois

de

à la fin d e l ' a n n é e , p r e s q u e

fé-

toutes

é t a i e n t m a r i é e s ; m a i s d i x d ' e n t r e elles avaient déjà p r i s le c h e m i n d u c i m e t i è r e . Que s o n t c e s m é n a g e s f o r m é s e n t r e

condam-

n é s ? Si o n s'en r a p p o r t e a u x c i r c o n s t a n c e s d e la m o r t d e c e s p a u v r e s c r é a t u r e s c o n d u i t e s en A m é r i q u e p a r u n d é s i r d e r é p a r a t i o n et d e fidélité e n v e r s D i e u , il y a p a r m i elles d e s â m e s

ca-

p a b l e s d ' a t t i r e r les b é n é d i c t i o n s d u Ciel et d ' e n p r o f i t e r . Si bien p r é p a r é e s à la m o r t , elles e u s s e n t é t é s a n s d o u t e assez fortes p o u r les d e v o i r s et les p e i n e s d e l e u r vie n o u v e l l e . C e p e n d a n t les m i s s i o n n a i r e s p e n s e n t q u e les f e m m e s d e s t r a n s portés, m a r i é s en E u r o p e avant leur c o n d a m n a tion, q u a n d elles a c c e p t e n t c h r é t i e n n e m e n t c o n d i t i o n q u e le m a l h e u r

la

de leurs époux leur

i m p o s e , s e r a i e n t à la G u y a n e , p o u r l ' é t a b l i s s e m e n t d e la C o l o n i e e t p o u r la c o n s t i t u t i o n d e s f a m i l l e s , u n e a u t r e g a r a n t i e et u n é l é m e n t p r é f é r a b l e . On avait a n n o n c é l ' i n t e n t i o n

d e faciliter

ces

réu-

n i o n s : o n avait e s p é r é e n r é a l i s e r p l u s i e u r s . Un seul m é n a g e

a été r e c o n s t i t u é ; l'épidémie

l'a

b r i s é et a e n l e v é l ' é p o u s e . D e r n i è r e m e n t , u n n o u 17.


298 veau

CAYENNE.

convoi d e femmes e s t a r r i v é a u Maroni;

p u i s s e - t - i l avoir u n m e i l l e u r s u c c è s ? . . . F a u d r a - t - i l t o u j o u r s compter avec la fièvre? p a r v i e n d r a - t - o n à l ' é l o i g n e r ? P a r f o i s , o n croirait q u ' o n a o b t e n u d e s r é s u l t a t s p a l p a b l e s ; la Montagne-d'Argent, par exemple, dont les premières relations faisaient u n si t r i s t e t a b l e a u , a s e m b l é s ' a s s a i n i r . E n j a n v i e r 1860, c ' é t a i t c e l u i d e s p é n i tenciers, d o n t l ' é t a t p a r a i s s a i t l e m e i l l e u r . P e u t on se r é j o u i r ? o u bien l e s v e n t s q u i a p p o r t e n t d e s m a r a i s la m o r t à la M o n t a g n e o n t - i l s p a r has a r d m o i n s soufflé c e t t e a n n é e - l à ? Elle a été cependant p a r t i c u l i è r e m e n t d é s a s t r e u s e d a n s les a u t r e s p é n i t e n c i e r s . E n vain l e s m a l a d e s furent é v a c u é s d e la t e r r e f e r m e v e r s l e s îles d u S a l u t , l e s hôpitaux é t a i e n t e n c o m b r é s e t l e s m a l a d i e s a v a i e n t u n e f u n e s t e lin. J ' i g n o r e le chiffre e x a c t d e s m o r t s et son rapport v é r i t a b l e avec c e lui d e la p o p u l a t i o n ; il a é t é t e r r i b l e ; il faut e s p é r e r n é a n m o i n s q u ' i m m é d i a t e m e n t a p r è s les a n g o i s s e s d e l ' a c c l i m a t a t i o n , la c o l o n i e n ' e n t r e r a p a s d a n s les é p r e u v e s d e l'épuisement C h a q u e a n n é e , u n n o u v e a u b a n c d e condamnés vient d ' E u r o p e se j o i n d r e a u x a n c i e n s d e la t r a n s portation. Les établissements matériels s'organis e n t e t se d é v e l o p p e n t , et il e n r é s u l t e u n r é g i m e meilleur, plus d o u x et plus sain. Les c a m p s sont mieux établis et ne m a n q u e n t d ' a u c u n e des choses u t i l e s ; l e s h ô p i t a u x , l e s d i v e r s e s officines n é c e s -


299

CAYENNE.

saires à la nourriture et à la s a n t é d e la popula-

tion

sont bien organisés et bien desservis. Les

secours spirituels ne sont p a s oubliés, et p r e s q u e p a r t o u t l e s é g l i s e s d e b o i s l'ont p l a c e a u x é g l i s e s de p i e r r e . Le 2 8 n o v e m b r e , o n b é n i s s a i t à l'îlet la M è r e la n o u v e l l e é g l i s e ; e l l e f o r m e u n e c r o i x et a t r e n t e - c i n q construite

dans

latine

m è t r e s d e l o n g u e u r ; elle est l e style d u X I I I

siècle.

e

Tout

l ' a m e u b l e m e n t , les a u t e l s , les c o n f e s s i o n n a u x , la c h a i r e , la b a l u s t r a d e o r n é e d e fines q u i e n t o u r e le c h œ u r , Ouacapou,

d'une

sculptures

sont d ' u n bois

d u r e t é e t d ' u n poli

nommé extraor-

d i n a i r e s , f o u r n i d e v e i n e s d é l i c a t e s . L e b o i s est 1

le l u x e d e c e s c o n t r é e s . L e s f o r ê t s d e la G u y a n e en

renferment

infiniment

diverses essences qui

seraient

p r é c i e u s e s , mais d o n t on néglige l'ex-

ploitation à cause de leur dureté. A Saint-Joseph on a v a i t d é j à e m p l o y é p o u r l ' a m e u b l e m e n t

de

l'église u n d e c e s b o i s r e s t é s h o r s d u c o m m e r c e et d o n t l'effet e s t a d m i r a b l e . Dans

ces églises nouvelles,

vastes,

tous

les

j o u r s m i e u x o r n é e s , l e s e x e r c i c e s d u c u l t e s'accomplissent, avec r é g u l a r i t é et sont e x a c t e m e n t suivis. L'instruction

se r é p a n d ,

les p r e m i è r e s

c o m m u n i o n s o n t lieu et l e s s a c r e m e n t s s o n t fréq u e n t é s assez r é g u l i è r e m e n t . C e p e n d a n t 1

Lettre de janvier 1861.

l'esprit


300

CAYENNE.

d a n s q u e l q u e s p é n i t e n c i e r s e s t r e s t é p e r v e r s , ou

par i n s t a n t sa malice se r é v e i l l e . Au Gardien sur six c e n t c i n q u a n t e c o n d a m n é s , s o i x a n t e - d i x s e u l e m e n t avaient c o m m u n i é à Noël (1859); « mais, « d i s a i t le m i s s i o n n a i r e , c e s p a u v r e s g e n s o n t fait « u n g r a n d a c t e d e c o u r a g e , c a r a p r è s l e u r action « d e g r â c e ils o n t e u à e s s u y e r les a v a n i e s de « l e u r s c a m a r a d e s . Ils o n t m o n t r é b e a u c o u p de « p a t i e n c e ne r é p o n d a n t p a s u n e s e u l e p a r o l e et « se r e t i r a n t e n «pour

s i l e n c e . C'est u n e

consolation

n o u s de songer q u e p o u r r e m p l i r leurs

« d e v o i r s il faut « courage

qu'ils m o n t r e n t b e a u c o u p

et s ' e x p o s e n t

à de

mauvais

de

traite-

« m e n t s . » P e n d a n t t o u t l'Avent, u n d e s m i s l

s i o n n a i r e s a v a i t é v a n g é l i s é Montjoly,

pénitencier

affecté a u x r e p r i s d e j u s t i c e q u i y s o n t au n o m b r e d e c e n t c i n q u a n t e . Ce s o n t l e s c o n d a m n é s p l a c é s e n F r a n c e s o u s la s u r v e i l l a n c e d e la p o l i c e et q u i , p o u r r u p t u r e d e b a n c , s o n t e n v o y é s a la G u y a n e , o ù ils f o r m e n t u n e c a t é g o r i e

particu-

l i è r e . L e s e x e r c i c e s a v a i e n t lieu a u m i l i e u d ' e u x t r o i s fois la s e m a i n e : à Noël il y e u t d i x c o m m u nions

2

; à S a i n t - J o s e p h il n ' y en e u t q u e

quinze

sur cinq cents condamnés. Il faut d o n c r e c o n n a î t r e q u e les m i s s i o n n a i r e s ont des épreuves mêlées à leurs joies spirituelles. L'endurcissement des âmes, qu'ils viennent sau1

2

Lettre du 2 janvier 1860. Même lettre.


CAYENNE.

301

ver, l e s t r a n s p e r c e d e d o u l e u r . L'aumônier e s t

confident e t le c o n s o l a t e u r d e s t r a n sportés. Il e s t l e u r p r o t e c t e u r et l e u r d é f e n s e u r

volontiers le

d e v a n t les a d m i n i s t r a t i o n s ; m a i s sa g r a n d e d é s o l a tion e s t d e voir parfois s o n i m p u i s s a n c e à d é t o u r n e r les c o u p s d e la j u s t i c e d i v i n e e t à a b r i t e r ces malheureux s o u s l e s ailes d e la m i s é r i c o r d e . Dans l e s visites q u ' i l s l u i font, d a n s l e s c o n v e r s a tions q u ' i l s t i e n n e n t avec l u i , ils l ' e n t r e t i e n n e n t de l e u r s s o u v e n i r s ,

de leurs familles, d e leur

jeunesse, d u t e m p s d e leur i n n o c e n c e ; ceux d'ent r e e u x q u i o n t c o n n u d e s j o u r s d ' i n n o c e n c e ! Mais la perversité p r e n d q u e l q u e f o i s le m a s q u e d u r e p e n t i r , e t elle s ' a c h e m i n e à s e s m a u v a i s d e s s e i n s avec u n e h y p o c r i s i e e t u n e s c é l é r a t e s s e i n c o n c e vables , p a r d e s voies p r e s q u e i m p o s s i b l e s à c o n cevoir e t à r e c o n n a î t r e . U n s o i r , d e u x h o m m e s des p l u s m a l n o t é s d u p é n i t e n c i e r v i n r e n t t r o u v e r l ' a u m ô n i e r d e S a i n t e - M a r i e et lui confièrent l e u r s d é s i r s d e c h a n g e r d e vie e t d e s e c o n v e r t i r . L ' a u mônier n'eut garde d'en croire à leur parole sans les é p r o u v e r ; et d u r a n t p l u s i e u r s m o i s il s ' a p p l i qua à instruire c e s deux h o m m e s , et surtout à les é t u d i e r . L e u r c o n d u i t e p a r u t

irréprochable

et n e s e d é m e n t i t e n r i e n ; l e s d é f i a n c e s mençaient à tomber;

o n avait p e i n e à

com-

douter

d'une sincérité aussi persévérante, l o r s q u ' u n d e s t r a n s p o r t é s fut a s s a s s i n é : l e s a s s a s s i n s é t a i e n t les d e u x n é o p h y t e s q u i , c o m p l o t a n t c e t t e m o r t ,


CAYENNE.

302

avaient imaginé cette abominable hypocrisie p o u r d é t o u r n e r les s o u p ç o n s . G r â c e à la p r u d e n c e de.

l'aumônier; elle n ' a l l a p a s j u s q u ' i l la c o n s o m m a t i o n d u s a c r i l é g e . Peut-être ces m i s é r a b l e s e u s s e n t - i l s r e c u l é d e v a n t c e t t e extrémité; m a i s cette

triste a v e n t u r e est p o u r m o n t r e r q u e les

m i s s i o n n a i r e s o n t b e s o i n , c o m m e d a n s les

ba-

g n e s d e F r a n c e , d e m e t t r e une g r a n d e r é s e r v e à

leurs r e l a t i o n s avec les t r a n s p o r t é s . La r é s i s t a n c e d e s â m e s à la g r â c e e n t r e t i e n t m i l l e c h i m è r e s d a n s les i m a g i n a t i o n s ; à q u i n z e cents

lieues

d'Europe,

comme

autrefois

dans

l ' i n t é r i e u r d e s p o n t o n s d e T o u l o n les c o n d a m nés

rêvent

la l i b e r t é ,

essayent mille

extrava-

g a n c e s p o u r la c o n q u é r i r . L e s u n s se g l i s s e n t d a n s les forêts et n ' y p e u v e n t r e n c o n t r e r q u e la m o r t ; d ' a u t r e s , c e u x d e s îles et d u l i t t o r a l , se

confient

à la mer. S a n s c e s s e , les c e r v e a u x c o m p l o t e n t et o r g a n i s e n t q u e l q u e m o y e n d e fuite : et c e t t e p e r p é t u e l l e p r é o c c u p a t i o n a u g m e n t e la n o s t a l g i e qui d é v a s t e les p é n i t e n c i e r s . Les é t r e i n t e s d e l ' é p i -

arrêtent c e s t e n t a t i v e s ; m a i s les rapports officiels c o n s t a t e n t q u ' a u s s i t ô t q u e l'épi-

démie seules

d é m i e c e s s e , les t e n t a t i v e s d ' é v a s i o n p r e n n e n t u n e n o u v e l l e r e c r u d e s c e n c e . C e t t e p e n s é e est folle ; les t r a n s p o r t é s e u x - m ê m e s l e r e c o n n a i s s e n t : plusieurs des c o n d a m n e s politiques sont parvenus à s'évader; mais ceux des autres galériens qui arriv e r a i e n t a u x c o l o n i e s voisines s e r a i e n t fusillés par


CAYENNE.

303

les h a b i t a n t s ou r a m e n é s à C a y e n n e . L ' é v a s i o n est s u r t o u t impossible s u r la t e r r e f e r m e . C e p e n d a n t , l'insuccès n e d é c o u r a g e p a s l e s t e n t a t i v e s . Les i n s e n s é s s ' e n f o n c e n t d a n s d e s forêts i n e x t r i c a bles : ils y e r r e n t à l ' a v e n t u r e , e t a p r è s d e s j o u r s ou d e s s e m a i n e s d e m a r c h e , q u a n d ils n e s o n t p a s m o r t s d e faim o u d é v o r é s p a r l e s t i g r e s , ils se retrouvent quelquefois au point de leur d é p a r t , aux alentours d u c a m p . Pour assurer le succès de

leurs tentatives, ils partent en b a n d e de d o u z e , q u i n z e , o u m ê m e d a v a n t a g e . Ils e s p è r e n t se s o u tenir l e s u n s les a u t r e s d a n s u n e e n t r e p r i s e aussi a v e n t u r e u s e . Une d e c e s b a n d e s , a p r è s a v o i r m a r ché t o u t e u n e n u i t , se c r o y a n t b i e n loin d e S a i n t e Marie a l l u m a d u feu a u m a t i n . La f u m é e la d é couvrit : elle était à p e i n e à u n e d e m i e - l i e u e d u c a m p . Une a u t r e b a n d e eût u n e a v e n t u r e plus effroyable ; se t r o u v a n t s a n s r e s s o u r c e s a u m i l i e u des forêts, l e s m a l h e u r e u x t u è r e n t u n d e leurs c o m p a g n o n s e t le mangèrent. Ce fait se r e n o u vela p l u s i e u r s fois : c e t t e c r u a u t é n e servit p a s à c e s a n t r o p o p h a g e s : ils furent r e t r o u v é s , r a menés a u c a m p et exécutés c o m m e assassins. Ces désastres et l e u r s h o r r i b l e s d é t a i l s n ' a r r ê tent p a s l e s i m a g i n a t i o n s : le d é s i r d e la l i b e r t é est, o n p e u t le d i r e , l ' u n i q u e p e n s é e de c e u x des c o n d a m n é s q u i n ' a c c e p t e n t p a s g é n é r e u s e m e n t l ' e x p i a t i o n . Il est b i e n vrai qu'il faut u n e g r â c e p a r t i c u l i è r e p o u r l ' e m b r a s s e r et la m e t t r e


304

CAYENNE.

en pratique au m i l i e u d e s m i s è r e s d e portation. S o u t e n u s p a r la m i s é r i c o r d e aidés

p a r les a u m ô n i e r s ,

plusieurs

la t r a n s d e Dieu, d e s con-

d a m n é s o n t c e c o u r a g e : n o u s e n c i t e r o n s des e x e m p l e s . Il n ' y a p a s q u e l e s n o i r s d e SaintGeorges à se r é u n i r c h a q u e s o i r p o u r r é c i t e r le c h a p e l e t e n c o m m u n . On r e t r o u v e c e t u s a g e d a n s

d'autres

p é n i t e n c i e r s , et dans tous l'instruction

r e l i g i e u s e e s t r e ç u e v o l o n t i e r s . S o u v e n t elle peut p a r a î t r e s t é r i l e ; l e s m i s s i o n n a i r e s n e s e lassent p a s e t n e l a i s s e n t p a s d e la r é p a n d r e . Ils e n re-

trouvent

l e s fruits

à

l ' h ô p i t a l ; ils y d i s t i n g u e n t

a i s é m e n t c e u x d e s t r a n s p o r t é s q u i o n t fait q u e l q u e séjour d a n s les p é n i t e n c i e r s . B i e n d e s p r é j u g é s sont ruinés dans leurs cœurs, bien des

lumières

o n t p é n é t r é l e u r s â m e s q u e l q u e f o i s à l e u r insu : l'instruction y a préparé

à la

grâce

des voies

trop

s o u v e n t o b s t r u é e s c h e z l e s n o u v e a u x v e n u s d'Eur o p e . Aussi e s t - c e u n e p a r t i c u l i è r e

bénédiction

d e la G u y a n e q u e le m a u v a i s e s p r i t d e s t r a n s p o r t é s n e l e s e m p ê c h e j a m a i s d ' a c c u e i l l i r avec j o i e les

exercices religieux.

Les m i s s i o n s , e n t r e

autres,

s o n t u n e s a t i s f a c t i o n p o u r t o u s , et o n t souvent plus de succès qu'on ne pouvait en attendre. On t r o u v a i t , à la lin d e 1 8 5 9 , q u e l ' e s p r i t était m a u v a i s au M a r o n i . L e s h o m m e s p a r a i s s a i e n t indifférents : i l s a c c u s a i e n t d ' h y p o c r i s i e c e u x qui v o u l a i e n t r e m p l i r l e u r s d e v o i r s . Q u a n d o n parlait d e v a n t e u x d e la

patience

q u i l e u r e û t é t é si


305

CAYENNE.

nécessaire, d e l a confiance en Dieu, seul r a y o n ­ n e m e n t d o n t l e u r vie e n c e m o n d e fût d é s o r m a i s susceptible, l e m u r m u r e était dans l eurs сœurs, d a n s l e u r s y e u x et m ê m e p a r f o i s s u r le u r s l è v r e s .

Le mécontentement prenait chaqu e j o u r pl u s d ' a u d a c e ; li

était

temps de l e c o m b a t t r e .

P. S u p é r i e u r d é c i d a q u ' o n

Le

essayerait u n e mis­

sion. Le missionnaire e n v o y é en a i d e à l 'au mô­ nier n ' o s a i t se lf atter d e g r a n d e s e s p é r a n c e s ; l es

esprits l ui paraissaient a r m é s et en g a r d e . Toutefois,

pou r ne p a s faire l e t a b l e a u p l u s n o i r

q u ' i l n e c o n v i e n t , il faut d i r e q u ' à l a fin d e 1858, u n e m i s s i o n avait é t é p r ê c h é e a u M a r o n i p a r l e P. J a r d i n i e r

: l e pénitencier

comprenait

q u a t r e cent t r e n t e ­ t r o i s t r a n s p o r t é s ; d o u z e

al o r s

seu ­

lement avaient résisté aux enseignements du mis­ sionnaire. Voit­on souvent dans

les paroisses u n e

c o m m u n i o n g é n é r a l e p l u s c o m pl è t e ? Les

chrétiens q u i m e l i r o n t n e s ' é t o n n e r o n t

pas q u e l ' e s p r i t d e c e p é n i t e n c i e r se soit

ainsi

g â t é e n m o i n s d ' u n a n ; e t il s n e s e r o n t p a s s c a n ­ dalisés de l a r e c h u t e des pauvres gens dont nous p a r l o n s . Cel ui­l à s e ul

se s c a n d a l i s e q u i n e c o n ­

n a î t p a s s o n p r o p r e c œ u r e t n ' a j a m a i s expéri­

menté sa faibl esse ! Bien d e s c a u s e s d ' a li l e u r s s'étaient ajoutées à l a perversité ancienne des d é ­ sirs et d e s i m a g i n a t i o n s p o u r é l o i g n e r d e l a c o m ­ p a g n i e d e l ' A g n e a u l es t r a n s p o r t é s d u M a r o n i . Leur nombre

s'était

accru , d e s vides s'étaient


306

CAYENNE.

l a i t s d a n s l e u r s r a n g s et s ' é t a i e n t

r e m p l i s . Ce-

pendant u n c e r t a i n n o m b r e avait p e r s é v é r é dans l e u r s r é s o l u t i o n s g é n é r e u s e s ; les s a c r e m e n t s n'av a i e n t p a s é t é t o u t à fait

d é l a i s s é s à la T o u s -

s a i n t , et les p r o t e c t e u r s c é l e s t e s a v a i e n t e n c o r e été assez d i g n e m e n t célébrés. N é a n m o i n s

l'es-

p r i t g é n é r a l avait b e s o i n d ' ê t r e r e l e v é et purifié. L e P . N i c o u , à q u i ce m i n i s t è r e é t a i t c o n f i é , s'y e m p l o y a d e t o u t e s ses f o r c e s . L e s p r e m i e r s j o u r s f u r e n t p é n i b l e s . Le b o n P è r e n e se faisait p a s de flatteuses

i l l u s i o n s , e t le s u c c è s lui p a r a i s s a i t p r o -

b l é m a t i q u e . Les exercices étaient

commencés,

il y avait d e u x i n s t r u c t i o n s p a r j o u r : « Parfois j e « me

berce de l'espoir d'obtenir des

résultais

« b i e n g l o r i e u x p o u r Dieu, é c r i t le P è r e ; d ' a u t r e s « fois l ' e s p é r a n c e e s t m o i n s g r a n d e : j e s e n s c h a « q u e j o u r d e p l u s e n p l u s q u e la p r i è r e e s t l ' a r m e « la p l u s p u i s s a n t e p o u r a r r i v e r a u b u t d é s i r é 1. » V e r s la tin d u m o i s d e d é c e m b r e , le m i s s i o n n a i r e n e se l a i s s a i t p a s a l l e r a u

découragement,

m a i s il se p e r s u a d a i t q u e ses efforts

n'obtien-

d r a i e n t p a s le r é s u l t a t q u ' o n e û t p u a t t e n d r e : « Hélas! écrivait-il. mes « ne

sont point

travaux

apostoliques

ce qu'ils auraient dû ê t r e ! »

Noël a r r i v a : les d e r n i e r s j o u r s , le m i s s i o n n a i r e et

l'aumônier

avaient,

à

ce q u ' i l

parait,

d e b o n n e b e s o g n e : la fête d e n u i t , fut 1 Lettre de décembre l859.

fait

magni-


307

CAYENNE.

fique. P r è s de q u a t r e c e n t c i n q u a n t e t r a n s p o r t é s , n o u r r i s de la c h a i r de l ' A g n e a u , s ' a p p r o c h è r e n t de la c r è c h e avec les b e r g e r s . P r e s q u e t o u t e la

transportation avait p r i s p a r t à l a fête; la cérémonie d u r a p l u s d'une h e u r e et d e m i e . On e û t pu c o m p t e r c e u x qui n e p a r t i c i p è r e n t p o i n t à la table s a i n t e . Ils s e m b l a i e n t h o n t e u x e t déconcertés d e n ' a v o i r p a s suivi le m o u v e m e n t g é n é r a l . La p l u p a r t v o u l u r e n t p r e n d r e l e u r r e v a n c h e ; et q u e l q u e s j o u r s a p r è s se j o i g n i r e n t à la t r o u p e des rois p o u r a d o r e r l ' E n f a n t d e B e t h l é e m . L e pénit e n c i e r était r e n o u v e l é . L e j o u r d e l ' a n s ' e n r e s sentit et se passa sans q u ' o n eût à y s i g n a l e r de désordres, à peine quelques ivresses . 1

S a n s d o u t e il f a u d r a r e c o m m e n c e r . L e s r e chutes a t t r i s t e r o n t encore les a u m ô n i e r s . Plus d ' u n e fois ils v e r r o n t r e p a r a î t r e p a r m i l e u r s c h è r e s o u a i l l e s les m a u v a i s i n s t i n c t s , l'esprit d ' i n d i s c i pline, d e r é v o l t e , d ' o r g u e i l et t o u t e s les c o n v o i tises q u i ont p r i s si l o n g t e m p s p o s s e s s i o n d e s cœurs d o n t ils l e s v e u l e n t a r r a c h e r : le d é c o u r a g e m e n t , l e s d é s i r s d e h a i n e e t d e v e n g e a n c e . Le s e r i n e e t le p r i n c i p e d e la g r â c e d e m e u r e n t , e t , a u j o u r d e la m o r t , se r e t r o u v e n t p r o p r e s à d o n n e r l e s fruits, l e s b e a u x fruits d e la vie é t e r n e l l e . T o u t e la j o i e d e s a u m ô n i e r s e s t d e r e c o n naître dans les pauvres â m e s q u i leur sont c o n 1

Lettre du

7 janvier

1860.


308

CAYENNE.

l i é e s , c e t t e f é c o n d i t é q u e le

baptême y a mise,

q u e les s a c r e m e n t s y r e n o u v e l l e n t , q u e les p r é d i c a t i o n s et les c é r é m o n i e s e x t é r i e u r e s d u culte y n o u r r i s s e n t et y e n t r e t i e n n e n t ; a u s s i n e laisset-on

échapper

dans

les

pénitenciers aucune oc-

c a s i o n d e fête.

VI Fêtes et c é r é m o n i e s religieuses. — Enterrements aux î l e s . — C o n v e r s i o n s , a b j u r a t i o n s . — S e n t i m e n t s des c o n d a m n é s .

L'administration de

distraire

les

elle-même esprits

de

sent

ces

le

besoin

malheureux.

et de c h e r c h e r à les r e t i r e r d e la n o s t a l g i e qui les t e n t e t o u j o u r s et les a t t i r e . Il n e faut

pas

q u ' u n p é n i t e n c i e r soit u n s é j o u r d e t r i s t e s s e et d ' e n n u i , d i s a i t u n d e s m i s s i o n n a i r e s ; les m u s i ciens des divers c a m p s y d o n n e n t des

concerts

d e u x fois p a r s e m a i n e . L e s c o r p s d e m u s i q u e , c h o i s i s p a r m i les t r a n s p o r t é s , s o n t u n e r e s s o u r c e p o u r le c u l t e , et les i n s t r u m e n t s s ' u n i s s e n t aux voix p o u r l o u e r le S e i g n e u r . C'est l ' É g l i s e q u i a s u r t o u t le d o n d e r a f r a î c h i r les â m e s et d e r a s s é r é n e r les e s p r i t s . S e s fêtes s o n t d e s fêtes g é n é r a l e s ; les c œ u r s m ê m e q u i n e s'y a s s o c i e n t p a s s o n t t o u c h é s d e ses p o m p e s . I m a g i n o n s - n o u s au j o u r d e la F ê t e - D i e u , à t r a v e r s les f o r ê t s d e la


309

CAYENNE.

C o m t é , le l o n g défilé d e s t r a n s p o r t é s p r é c é d a n t , sous l e u r s l i v r é e s d e m i s è r e , et s u i v a n t l e u r S a u veur. L e s a u t o r i t é s e n t o u r e n t le d a i s et e n t i e n n e n t l e s c o r d o n s : la m u s i q u e a l t e r n e avec les cantiques. L e S a u v e u r , e n c e j o u r d e b é n é d i c t i o n , parcourt toute l'enceinte

d u c a m p . Il n ' o u b l i e

p e r s o n n e . Il va d u r e p o s o i r d e l'état-major à c e lui d e la t r a n s p o r t a t i o n . Il fait u n e l o n g u e s t a t i o n à l ' h ô p i t a l . L a p r o c e s s i o n e n v e l o p p e tout le c a m p et y c i r c u l e e n t o u s l e s s e n s ; elle a t t e i n t j u s q u ' a u x h a u t e u r s , elle s ' é c h e l o n n e s u r l e s c o l l i n e s , elle s u i t l e s c o n t o u r s d e l a r i v i è r e . L a j o i e était universelle, écrit-on ; c'était l'enthousiasme uni au r e c u e i l l e m e n t et à u n o r d r e parfait. Une d e s g r a n d e s s o l e n n i t é s d e la t r a n s p o r t a tion a é t é , e n 1857, l a r é c e p t i o n d u p r é f e t a p o s t o l i q u e d e la G u y a n e . M g r D o s s a t , p r é l a t r o m a i n , visita t o u s l e s p é n i t e n c i e r s e t y d i s t r i b u a la c o n firmation.

Partout

on le r e ç u t

avec

les p l u s

g r a n d s h o n n e u r s . L e g o u v e r n e u r , q u i était a l o r s M. l ' a m i r a l

Baudin,

s'était

r e n d u à l'île R o y a l e

p o u r faire l u i - m ô m e la r é c e p t i o n d u p r é l a t . Il l ' a c c u e i l l i t a u b o r d d e la m e r et le c o n d u i s i t à la case d e l ' a u m ô n i e r . L e l e n d e m a i n la p r o c e s s i o n vint c h e r c h e r M g r le p r é f e t a p o s t o l i q u e . L a t r a n s p o r t a t i o n o u v r a i t la m a r c h e , t o u t e n t i è r e r a n g é e sur deux lignes : ceux qui s'étaient

préparés à

r e c e v o i r la c o n f i r m a t i o n v e n a i e n t e n s u i t e , suivis d e d e u x t r a n s p o r t é s , u n j u i f et u n p r o t e s t a n t q u i


310

CAYENNE.

a l l a i e n t faire a b j u r a t i o n e t r e c e v o i r l e b a p t ê m e . L e s sous-officiers

portaient le dais sous

lequel

m a r c h a i t le p r é l a t ; la t r o u p e faisait e s c o r t e : les a u m ô n i e r s f e r m a i e n t la m a r c h e ; le c a n o n r e t e n tissait. U n a r c d e t r i o m p h e avait é t é d r e s s é : la

façade cutées

d e l'église était o r n é e d e p e i n t u r e s

exé-

p a r un des condamnés : quatre grandes

l i g u r e s r e p r é s e n t a i e n t l e s a p ô t r e s s a i n t P i e r r e et s a i n t P a u l , s a i n t V i n c e n t d e P a u l e t le b i e n h e u r e u x P i e r r e C l a v e r , p a t r o n d e s p é n i t e n c i e r s d e la G u y a n e . A u - d e s s u s d e c e s i m a g e s é t a i t le t r i o m -

p h e de la b i e n h e u r e u s e vierge Marie. Ces d é p l o i e m e n t s d e s fêtes e t d e s s p l e n d e u r s r e l i g i e u s e s font u n e h e u r e u s e i m p r e s s i o n s u r les c o n d a m n é s , e t l ' o n m u l t i p l i e v o l o n t i e r s , d a n s les p é n i t e n c i e r s , c e s j o u r n é e s d e r e p o s et d e p o m p e . La fête p a t r o n a l e , la b é n é d i c t i o n d ' u n e é g l i s e ou quelque a u t r e c i r c o n s t a n c e a n a l o g u e e n f o u r n i s sent les occasions. Autant serve p o u r ces jours-là

q u e p o s s i b l e on r é -

les p r e m i è r e s

commu-

nions o u les b a p t ê m e s . Un j o u r d e P e n t e c ô t e (1858) u n p r o t e s t a n t faisait a b j u r a t i o n à S a i n t - A u g u s t i n . C o n d a m n é à per-

pétuité,

et f r é m i s s a n t à la p e n s é e d e la vie q u i l'at-

t e n d a i t d é s o r m a i s , il p a s s a i t ses j o u r n é e s c o m m e tant d ' a u t r e s à r ê v e r d e s m o y e n s d ' é v a s i o n . L ' i m m e n s i t é d e s forêts où il é t a i t e n f e r m é l e d é c o u r a geait : il p l e u r a i t d e r a g e e t , d e v a n t s o n impuis-

sance,

il r e p a s s a i t e n

souvenir

s a vie d ' a u t r e f o i s ;


311

C A Y E N N E .

il s a v o u r a i t b i e n à ce p r o p o s q u e l q u e s p e n s é e s de r e g r e t s et d ' a m e r t u m e

qu'il n'avouait pas à

ses c a m a r a d e s . Il avait b e a u les r e n f e r m e r en l u i m ê m e , c e s p e n s é e s vivaient et r e m u a i e n t a u fond de son c œ u r . L ' i m a g e d e la m o r t lui r e v e n a i t s o u vent à l ' e s p r i t . Que d e v i e n d r a i t - i l a p r è s la vie de d o u l e u r e t d e h o n t e q u ' i l s'était faite? Le j u g e m e n t et l ' é t e r n i t é é v e i l l a i e n t e n lui c o m m e d e s frissons. Il d o u t a i t , p e u t - ê t r e ; d u m o i n s il t r e m blait. La c r a i n t e l ' o p p r e s s a i t , et il p a r là v e r s

la

religion

s'acheminait

catholique.

c o n s i d è r e u n e v é r i t é les p o s s é d e r a

Celui

qui

toutes.

Un

j o u r , c ' é t a i t à la fin d u c a r ê m e , l ' a u m ô n i e r , q u i ignorait

dans

quelle

religion

ce

malheureux

avait é t é é l e v é , lui proposa d e le c o n f e s s e r a u t e m p s d e P â q u e s ; le t r a n s p o r t é était p r o t e s t a n t .

Il se

trompait

répondit : il n e

tait déjà p l u s q u e c o n t r e l u i - m ê m e ,

qu'il

protes-

contre

sa

vie p a s s é e et c o n t r e ses v i c e s . L ' a u m ô n i e r n ' e u t pas à le p r e s s e r ni à le s o l l i c i t e r . Il e n g a g e a ce p a u v r e h o m m e à le v e n i r voir, c a u s a a v e c lui sans t o u c h e r à a u c u n e q u e s t i o n r e l i g i e u s e ; et le l e n d e m a i n d e c e t t e p r e m i è r e visite le t r a n s p o r t é vint le t r o u v e r et l ' a b o r d a e n lui d i s a n t : — Mon l ' è r e , il faut faire d e m o i q u e l q u e c h o s e d e b o n , j e v o u d r a i s ê t r e c a t h o l i q u e . Le P è r e

l'instruisit;

le c o m m a n d a n t , q u i avait d é j à d i s t i n g u é

l'intel-

l i g e n c e d e ce t r a n s p o r t é , v o u l u t ê t r e s o n p a r r a i n . L e b a p t ê m e et l ' a b j u r a t i o n

se

firent

avec

une


312

CAYENNE.

g r a n d e s o l e n n i t é . U n e joie chrétienne brillait s u r les fronts et d a n s les y e u x d e s t r a n s p o r t é s . Ils d é v o r a i e n t l e u r c a m a r a d e d u r e g a r d . Ils s'ét o n n a i e n t q u e l e u r c o m m a n d a n t se r a p p r o c h â t d e lui : ils a d m i r a i e n t la puissance qui formait e n t r e ces d e u x h o m m e s u n lien s p i r i t u e l . L'imp r e s s i o n d e c e t t e c é r é m o n i e fut p r o f o n d e et d u r a b l e ; n o n - s e u l e m e n t c e l u i q u i e n fut le héros e n t i r a u n g r a n d fruit et se d i s t i n g u a d é s o r m a i s p a r s o n zèle e t sa fidélité, m a i s t o u s les s p e c t a t e u r s se s e n t i r e n t r e l e v é s d a n s sa p e r s o n n e , fiers et h e u r e u x d e l ' h o n n e u r q u e le c o m m a n d a n t ven a i t d e l e u r faire à t o u s . Un j o u r d e 1 8 6 0 , à l'îlet la M è r e , u n e sœur h o s p i t a l i è r e d e S a i n t - P a u l vint à m o u r i r : sa m o r t fut u n é v é n e m e n t p o u r t o u t le p é n i t e n c i e r . La b o n n e s œ u r avait é t é e x p o s é e s u r un p e t i t lit d e p a r a d e , d a n s l ' o r a t o i r e i n t é r i e u r de l ' h ô p i t a l ; p a s u n h o m m e d u p é n i t e n c i e r n e se disp e n s a d e l'y v i s i t e r . L e s o f f i c i e r s , les d i v e r s e m p l o y é s , les g e n d a r m e s , les t r a n s p o r t é s s u r t o u t n ' y m a n q u è r e n t p a s . T o u t le j o u r , ce fut u n défilé q u e l'on e û t p u c o m p a r e r a u c o n c o u r s qui se voit d a n s les é g l i s e s d e F r a n c e a u j o u r d u J e u d i s a i n t . C'était le Dieu d e c h a r i t é q u ' i l s'agissait d ' h o n o r e r et d e r e m e r c i e r d e v a n t le lit d e m o r t d ' u n e h u m b l e s œ u r . On se r a p p e l a i t son c o u r a g e et sa p r é s e n c e d ' e s p r i t d u r a n t les é p i d é m i e s , ce

coupdefeu des sœurs de charité, devant lequel elles ne


313

CAYENNE.

doivent broncher non plus que les soldats devant nemi . 1

l'en-

On p a r l a i t d e sa d o u c e u r , d e sa c o m p l a i -

sance e t d e s e s s o l l i c i t u d e s h a b i l e s a u p r è s d e s m a l a d e s . L o r s q u e vint le m o m e n t d e l'enterrement, les m i l i t a i r e s , s e l o n l ' u s a g e , se p r é p a r a i e n t a p o r ter le c e r c u e i l ; l e s t r a n s p o r t é s r é c l a m è r e n t : — Cette s œ u r , d i s a i e n t - i l s , é t a i t à n o t r e s e r v i c e , n ' e s t ce p a s à n o u s d e l u i r e n d r e l e s d e r n i e r s d e v o i r s ? On s e r e n d i t à c e v œ u si l é g i t i m e . L e s t r a n s p o r t é s p o r t è r e n t le c o r p s d e l e u r s œ u r . D a n s l e s p é n i t e n c i e r s , le

cimetière d u p e r s o n n e l l i b r e e s t

d i s t i n c t d e c e l u i d e s c o n d a m n é s , e t a u x îles d u Salut, o n a é t é o b l i g é d e r e n o n c e r à e n t e r r e r c e s d e r n i e r s . L e s îles e u s s e n t é t é c h a n g é e s e n

cime-

tière e t s e r a i e n t d e v e n u e s i n h a b i t a b l e s . Les m o r t s sont

c o n d u i t s j u s q u ' a u r i v a g e ; u n e b a r q u e les

e m m è n e à u n e l i e u e e n m e r ; e t l à , c o m m e durant le c o u r s d e s l o n g u e s n a v i g a t i o n s , les p a u v r e s c o r p s sont livrés a u x flots e t offerts e n p â t u r e a u x r e quins. L e c i m e t i è r e d u p e r s o n n e l libre est à SaintJ o s e p h ; la n é c e s s i t é d e t r a v e r s e r la m e r p o u r y conduire

l e s m o r t s d e s a u t r e s îles d o n n e à

chaque enterrement u n e physionomie

particu-

lière et t o u c h a n t e . L e c o r t è g e , e n q u i t t a n t l ' é glise, d e s c e n d v e r s le r i v a g e ; d e s b a r q u e s l ' a t t e n dent; à Saint-Joseph, le chemin du cimetière, o m b r a g é d e g r a n d s a r b r e s , suit le b o r d d e la Parole d'une sœur morte à la prison de Tours, pendant le choléra de 1849. 1

18


314

CAYENNE.

m e r . C'est le s o i r h a b i t u e l l e m e n t q u e c e s cérém o n i e s o n t lieu ; e t t o u t c o n c o u r t

à leur don-

n e r u n c a r a c t è r e d e g r a n d e u r e t d e p i é t é auquel les c o n d a m n é s

sont

toujours

sensibles.

Celui

d e la s œ u r d e S a i n t - P a u l , d o n t n o u s p a r l i o n s tout à l ' h e u r e , a é t é u n e e x c e l l e n t e p r é d i c a t i o n , dit u n d e s P è r e s ; il a r a n i m é d a n s les c o n d a m n é s cette

estime d'eux-mêmes

d o n t ils o n t

besoin

p o u r p r e n d r e c o n f i a n c e . C'est là le s e n t i m e n t qui les a t t i r e s u r t o u t a u x e x e r c i c e s d e p i é t é . Leur a b a i s s e m e n t et l e u r m i s è r e n ' e m p ê c h e n t p a s Dieu de r é c l a m e r l e u r s h o m m a g e s . Ils s o n t le r e b u t de la s o c i é t é ; Dieu c e p e n d a n t les c o n s i d è r e , les invite e t se d é l e c t e à l e u r s p r i è r e s ; le S a i n t - S a c r e m e n t a t t e n d les h o n n e u r s q u ' i l s v e u l e n t b i e n lui r e n d r e . Dans t o u s les p é n i t e n c i e r s l e s e x e r c i c e s d e s p r i è r e s d e s q u a r a n t e h e u r e s s o n t suivies avec d é v o t i o n . C h a c u n y veut ê t r e e x a c t e t réclame s o n h e u r e d ' a d o r a t i o n . L a m a j e u r e p a r t i e d e ce p e u p l e a b j e c t et m é p r i s é d e s h o m m e s v i e n t ainsi à s o n h e u r e faire sa c o u r a u Roi d e G l o i r e et se p r o s t e r n e r d e v a n t sa Majesté c a c h é e . Ce s o n t là d e s r é s u l t a t s ; les m i s s i o n n a i r e s ont

raison de

s'en r é j o u i r . C e r t a i n e m e n t d e p u i s dix a n s .

le b o n Dieu e s t h o n o r é e t servi p a r m i les forçats français

t o u t a u t r e m e n t q u ' i l Pétait a u t r e f o i s dans

n o s b a g n e s d e T o u l o n e t d e B r e s t . J ' i g n o r e c e que d e v i e n d r a la c o l o n i e d e la G u y a n e ; sa p r o s p é r i t é , s a n s d o u t e , i n t é r e s s e la F r a n c e e n t i è r e , m a i s le


CAYENNE.

315

salut d e s â m e s i n t é r e s s e à la g l o i r e d e s n a t i o n s plus q u e les r i c h e s s e s , les c u l t u r e s e t t o u s les s u c c è s de la t e r r e . Q u o i q u e p r é t e n d e n t la s c i e n c e m a t é r i a l i s t e d e n o s j o u r s e t les s e n t i m e n t s rabaissés d e s c œ u r s , les s o c i é t é s i c i - b a s n e s o n t c o n s t i t u é e s q u e p o u r faciliter a u x c h r é t i e n s l ' e n trée d u p a r a d i s . T o u t e civilisation qui n'arrive pas à ce b u t s u p r ê m e , q u i n ' a t t e i n t p a s à c e t t e lin s u r n a t u r e l l e d e l ' h o m m e , est m a u v a i s e et fallacieuse. A c e c o m p t e , les p é n i t e n c i e r s de la Guyane l'emportent de beaucoup sur un grand n o m b r e d e villes et d e p a r o i s s e s d e F r a n c e . « J e « n ' a i a u c u n d o u t e , d i s a i t le P . B i g o t , s u r le salut « de ceux qui sont m o r t s entre m e s bras depuis « m o n a r r i v é e à S a i n t - G e o r g e s . » On s a i t si les m o r t s a v a i e n t é t é n o m b r e u s e s ! Quelle c o n s o l a lion p o u r u n cœur s a c e r d o t a l ! N ' a v a i t - o n p a s r a i son d e d i r e q u e ce b o n P è r e avait a c c o m p l i u n grand ministère en q u e l q u e s m o i s ? Et a-t-on p e i n e à c r o i r e q u e m a l g r é les t r a v a u x , les privat i o n s , les s o u f f r a n c e s , les fatigues et les m a l a d i e s , son c œ u r ait été v r a i m e n t i n o n d é d e j o i e ? Quel p r ê t r e n ' e n v i e r a i t son s o r t ! q u ' i m p o r t e n t les m i sères morales d'une population que des m o r t s h e u r e u s e s e t c h r é t i e n n e s c o u r o n n e n t et i n t r o d u i sent d a n s l'éternité ! Ce n ' e s t p a s s e u l e m e n t a u x lits d e s m o u r a n t s q u e les a u m ô n i e r s t r o u v e n t d e s c o n s o l a t i o n s . A u m i l i e u d e l e u r s p e i n e s et d e l e u r s i n q u i é t u d e s ,


316

CAYENNE.

d a n s les i n s t a n t s m ê m e o ù ils p e u v e n t t r e m b l e r le p l u s s u r le s o r t d e l e u r s p a r o i s s i e n s , t o u j o u r s p r ê t s à se l a i s s e r a l l e r a u x c o n v o i t i s e s les plus basses, des traits de grâce, des sentiments partic u l i e r s et

brillants de foi,

font

apparaître

et

c o m m e t o u c h e r d u d o i g t la p u i s s a n c e d e c e s fécondes

racines

de

salut

conservées

dans

des

c œ u r s q u ' o n e û t d i t a b î m é s d a n s l e u r infamie. — Ah ! m o n P è r e , disait u n t r a n s p o r t é qui trouvait q u e l ' a u m ô n i e r v e n a i t d e p r ê c h e r à s o n goût, a h ! m o n P è r e , v o u s avez b i e n fait v o t r e m é t i e r , m a i s , c r o y e z - l e , n o u s n ' a v o n s p a s t o u t o u b l i é et nous ferons nos devoirs. De p a r e i l l e s p r o m e s s e s n e s o n t p a s v a i n e s . Un d e s c o n d a m n é s u n j o u r m a l t r a i t é i n j u s t e m e n t par u n s u r v e i l l a n t q u i le f r a p p a i t e t l ' i n s u l t a i t d e par o l e s , n e se p o s s é d a n t p a s d e f u r e u r ,

se baissa

p o u r r a m a s s e r u n e p i e r r e e t f r a p p e r à s o n tour son a g r e s s e u r : — « Par b o n h e u r ,

disait-il

en-

« s u i t e , la s a i n t e V i e r g e m ' a r e t e n u ! c ' é t a i t sa« m e d i ; j e pensai au scapulaire q u e j'avais reçu « a u t r e f o i s et que j e n e p o r t a i s

p l u s . T o u t se

« c a l m a en m o i . Je m ' e n revins tranquillement, « et t o u t e la n u i t le s c a p u l a i r e s ' e s t p r é s e n t é à « m a p e n s é e ; e t j ' a i p r o m i s d e v o u s le d e m a n « der, » ajoutait-il

en

p r i a n t le P è r e d e lui en

donner un ! Un a u t r e s'était é v a d é . E r r a n t d a n s les b o i s , en p r o i e a t o u t e s les h o r r e u r s d e la faim,

ex-


317

CAYENNE.

posé

aux bêtes féroces,

le s o u v e n i r d e sa vie

et la p e n s é e d e Dieu a s s i é g è r e n t s o n e s p r i t ; il sentit q u ' i l avait v é c u c o m m e u n p a ï e n ; il p r o m i t , s'il é c h a p p a i t à la m o r t , d e se m e t t r e e n é t a t de faire s a p r e m i è r e c o m m u n i o n . A p r è s q u a t r e s e m a i n e s d e d a n g e r s d e t o u t e s s o r t e s , il e u t le b o n h e u r d e r e n t r e r a u c a m p . C'était à S a i n t e M a r i e . Il tint p a r o l e ; n o n - s e u l e m e n t il fit sa p r e m i è r e c o m m u n i o n , m a i s il e m b r a s s a la v e r t u g é n é r e u s e m e n t . — C'est la P r o v i d e n c e q u i m ' a a m e n é « ici, d i s a i t - i l ; a i l l e u r s j ' a u r a i s p u avoir u n e vie « p l u s d o u c e , m a i s j e n ' a u r a i s p a s e u le b o n h e u r « d ' ê t r e r e v e n u à D i e u ! » Il s e n t a i t q u ' o n n e p o u vait a c h e t e r t r o p c h e r un tel b o n h e u r . — H e u r e u x , d i s a i t u n a u t r e , h e u r e u x c e l u i qui « c o m p r e n d qu'il a contracté des dettes envers « Dieu, e t q u e le p l u s r i c h e emploi d e la vie e s t « d e les a c q u i t t e r ! C'est u n vrai p u r g a t o i r e q u e la « t r a n s p o r t a t i o n , ajoutait-il; oserais-je m e plain« d r e , m o i qui ai n é g l i g é le

cœur

d'une

« m è r e et infligé le d é s h o n n e u r à m a

bonne famille,

« m o i d o n t la j e u n e s s e d é r o b é e à. Dieu s'est é c o u « lée d a n s le v a g a b o n d a g e et d a n s le d é s o r d r e ? « J ' a i m e m i e u x c r i e r j u s t i c e ! Que m o n ê t r e se « dessèche, que mon corps ressemble à un sque« l e t t e , q u e m o n â m e , p r i v é e d e s d o u c e u r s d e la « f a m i l l e , soit c o m m e é p u i s é e , j e n e m e p l a i n « drai pas. J e m e suis créé cette position malgré « t a n t d'avis et d e b o n s c o n s e i l s ; j e n e m e p l a i n -

18.


«

C A Y E N N E .

•UH

drai

que

de m o i - m ê m e . J'accepte : c'est mon

« p u r g a t o i r e . Dieu ne frappe q u e p o u r

guérir,

« et n ' a b a t q u e p o u r r e l e v e r . D a n s le p u r g a t o i r e « s u b s i s t e n t t o u t e s les c o n d i t i o n s d e la vie h u « m a i n e , l e s l i e n s n e s o n t p a s b r i s é s a v e c l'Église « d u c i e l , a v e c la s o c i é t é d e s é l u s ; les â m e s en « s o r t e n t p u r i f i é e s p o u r s ' e n v o l e r au sein d e

Dieu

« A h ! q u ' i l en soit ainsi d u t r a n s p o r t é ! »

— Courage, d i s a i t e n c o r e le m ê m e à ses c o m pagnons de m a l h e u r , c o u r a g e , nous ne serons « m a l h e u r e u x q u e si n o u s r e f u s o n s

d'espérer, de enfin

« nous purifier, de mériter, de recueillir

« t o u s les b i e n s q u i s o n t d a n s l ' a d v e r s i t é . Ne r e « g a r d o n s p a s les h o m m e s d a n s n o s p e i n e s , m a i s « u n i q u e m e n t les v u e s m i s é r i c o r d i e u s e s d e D i e u ; « d a n s sa b a l a n c e , les l a r m e s et la p é n i t e n c e d u « transporté pèsent

b e a u c o u p . Ne d i s o n s

« q u e n o u s n'avons rien fait; n'ajoutons

plus pas a

« n o s m a l h e u r s e n r e f u s a n t d e les r e n d r e m é r i « t o i r e s . S u r c e t t e t e r r e d e la G u y a n e t a n t d ' i n « n o c e n t s o n t souffert ! t a n t d e n o b l e s c œ u r s et « d e m a r t y r s l ' a r r o s e n t et l ' o n t a r r o s é e d e

leurs

« s u e u r s e t d e l e u r s a n g ! d e s c o u p a b l e s se p l a i n -

«dront-ils? Si la s o c i é t é , q u i ne peut l i r e d a n s « les c œ u r s , i n c e r t a i n e à b o n d r o i t d e n o t r e r e « tour à une

meilleure vie, refuse d e n o u s par-

« d o n n e r , r e g a r d o n s le S a u v e u r q u i est e n a v a n t « a v e c sa c r o i x ; s u i v o n s - l e , il s e r a t o u j o u r s

le

« meilleur ami des p é c h e u r s repentants. Rappe-


CAYENNE.

319

« l o n s - n o u s le j o u r si s e r e i n d e n o i r e première « c o m m u n i o n , combien nous étions h e u r e u x ! « Cette s o u r c e d e b o n h e u r est e n c o r e p r è s d e « nous, retournons-y souvent ! »

VII C o m m e n t o n sait m o u r i r dans de l a G u y a n e .

les

pénitenciers

La v e r t u d e c e s p a u v r e s g e n s n e s'exprime p a s

seulement par d e s p a r o l e s . L e s p a r o l e s les plus sincères n'impliquent que le bon d é s i r d u cœur. Les a c t i o n s s o n t l ' é p r e u v e d e la v o l o n t é . On a vu d e s t r a n s p o r t é s r e f u s e r d e quitter u n travail m a l sain et pénible p a r c e q u ' i l s c r a i g n a i e n t d ' ê t r e e x p o s é s à quelque t e n t a t i o n d a n s u n p o s t e p l u s a v a n t a g e u x e t p l u s d o u x . Quelquefois m ê m e ces refus se sont i n s p i r é s d ' u n s e n t i m e n t p l u s r e l e v é et p l u s b e a u e n c o r e . Ce n'était pas s e u l e m e n t la c r a i n t e d u p é c h é , c ' é t a i t l ' a m o u r et le d é s i r d u ciel q u i a n i m a i e n t c e s g é n é r e u x c h r é t i e n s . A S a i n t - L a u r e n t , l ' a u m ô n i e r engageait u n d ' e n t r e eux à s o l l i c i t e r u n changement q u ' o n n e l u i e û t pas r e f u s é , p a r c e q u ' i l y avait déjà quelque temps qu'il occupait u n p o s t e difficile et d a n g e r e u x : — M o n P è r e , r é p o n d i t le forçat, j ' a i m e m i e u x ne r i e n d e m a n d e r ; c'est Dieu q u i m ' a p l a c é ici :


320

cAYENNE.

il m e mettra a i l l e u r s q u a n d il v o u d r a . D'ailleurs, ne faut-il p a s u n h o m m e

à cette

besogne? autant

moi q u ' u n a u t r e . Il a j o u t a avec u n s o u r i r e : — Vous

savez, d u r e s t e , c o m b i e n j e d é s i r e

m o u r i r ; voici u n e b o n n e o c c a s i o n , l a i s s e z - m o i en p r o f i t e r , si c ' e s t la v o l o n t é d e D i e u , e t l u i l'aire le sacrifice d e ma v i e . « J e n e v o u l u s p a s c o n t r a r i e r d e si g é n é r e u s e s d i s p o s i t i o n s , dit le m i s s i o n n a i r e , q u i a j o u t e à son

récit u n e m a n i è r e d e m a x i m e , d o n t la v é r i t é est évidente à t o u s les e s p r i t s m a i s n o n pas sensible à t o u s les cœurs : Q u a n d Dieu l u i - m ê m e présente u n c h e m i n d e fer p o u r a r r i v e r à l ' h e u r e u s e é t e r n i t é , o n fait b i e n d ' e n profiter! » Ce d é s i r du c i e l , c o m m u n a u x fidèles et aux p a s t e u r s d e c e s p a r o i s s e s d e la G u y a n e , l e s é c l a i r e e t l e s a n i m e d ' a d m i r a b l e s vertus. Que n e p e u t - o n espérer de ceux qui savent

profiter

d u malheur

e t le v e u l e n t g o û t e r e n c h r é t i e n s ? U n d e s P è r e s affirmait q u e la vie d ' u n t r a n s p o r t é , q u i venait de m o u r i r , a v a i t é t é s a n s t a c h e d e p u i s s a c o n d a m nation. Un autre d e m e u r e p e r s u a d é q u ' u n grand n o m b r e d e c e s c r i m i n e l s n e q u i t t e n t le b a g n e que pour entrer en paradis. L e s m o r t s é d i f i a n t e s a b o n d e n t , e t a u p r è s d u lit d e c e s c r i m i n e l s les c h r é t i e n s p e u v e n t a p p r e n d r e la r é s i g n a t i o n e t le c o u r a g e . S o u v e n t r o n g é s t o u t vivants p a r l e s v e r s q u i s ' e n g e n d r e n t

d a n s les


CAYENNE.

321

plaies l e s p l u s l é g è r e s e n a p p a r e n c e ou q u e l e s m o u c h e s d é p o s e n t s u r l e u r s c o r p s , l e s malheu-

reux

n e font e n t e n d r e

que des paroles

de piété et

de t e n d r e s s e . L e s n o m s d e J é s u s , d e Marie e t d e J o s e p h sont s u r l e u r s l è v r e s . F a u t - i l d i r e q u e les P è r e s r e m a r q u e n t c o m b i e n c e patron d e la b o n n e mort obtient d e s grâces particulières à ceux qui

l'invoquent ? Les dispositions d e s malades sont admirables, et q u a n d le Sauveur s ' a p p r o c h e d ' e u x et l e s v i e n t visiter, ils s o n t p r ê t s à t o u t a c c e p t e r p o u r s o n a m o u r . — J e lui d o n n e tout, tout ce que j ' a i , d i -

sait

l ' u n d ' e u x , et

ma

vie s'il e n v e u t .

Un a u t r e , à q u i l ' o n r e c o m m a n d a i t la r é s i g n a t i o n à la volonté d e D i e u , s ' é t o n n a i t et s'éc r i a i t : — J e n ' a i a b s o l u m e n t q u e c e l a , comment mes pensées pourraient-elles aller ailleurs ! — Je suis p r ê t , d i s a i t u n t r o i s i è m e à u n P è r e qui s' e n q u é r a i t d e s e s s e n t i m e n t s . — Si Dieu v o u s g u é r i t , v o u s le r e m e r c i e r e z b i e n , d i s a i t - o n à u n e f e m m e , m a i s s'il v o u s a p p e l l e à l u i v o u s serez b i e n c o n t e n t e ? — A la v o l o n t é d e Dieu, r é p o n d i t la m a l a d e . J e

trouverai

t o u t b o n d e sa m a i n . U n e a u t r e , s e v o y a n t défaillir, d i s a i t a u l ' è r e avec u n s o u r i r e — Voyez, m o n

calme

Père,

e t u n visage

j e préfère

serein :

mourir

main-

t e n a n t ; plus tard j e n e serais peut-être pas aussi bien d i s p o s é e . »


322

CAYENNE.

Un d e s m a l a d e s d e Saint - L a u r e n t souffrait

avait

l'hôpital

du

Pénitencier

au

un

cancer;

front

il

d ' e x c e s s i v e s d o u l e u r s et savait sa m a -

l a d i e s a n s r e m è d e . Il p r o f i t a i t d e s j o u r s q u i lui restaient

et

s'approchait

souvent

des

sacre-

m e n t s . Il e m p l o y a i t s o n t e m p s à la l e c t u r e et à la m é d i t a t i o n d e l ' I m i t a t i o n de Jésus-Christ.

Les

s e n t i m e n t s les p l u s a r d e n t s s ' e x h a l a i e n t d e son cœur. roles

Il e m p r u n t a i t p o u r les e x p r i m e r les pades

cantiques.

Il r é p é t a i t

surtout

avec

ferveur ces s t r o p h e s bien c o n n u e s , a t t r i b u é e s à la v é n é r a b l e M a r g u e r i t e - M a r i e A l a c o q u e . Coupez, brûlez, c'est ce que j'aime, Contentez-vous à mes dépens; Si ma douleur devient extrême, L'amour allège mon tourment. Amour du ciel et de la terre. Venez pénétrer dans mon cœur. De moi faites un beau parterre Tout rempli de fruits et de fleurs. Je veux tout souffrir sans rien craindre, Mépris, douleurs, peines, travaux : Quand on aime, peut-on se plaindre? Jésus adoucit tous les maux. Ce c a l m e et c e t t e paix d a n s la souffrance et d e v a n t la m o r t n e s ' a c q u i è r e n t p a s s a n s c o m b a t . O u t r e les l u t t e s e x t é r i e u r e s c o n t r e la m a l a d i e et l ' o p p r o b r e , o u t r e les t r i o m p h e s à r e m p o r t e r t r o p


CAYENNE.

323

s o u v e n t s u r l'esprit p e r v e r s d e s c o m p a g n o n s d'infamie, e t m ê m e au prix d e s m a u v a i s t r a i t e m e n t s ,

il y a les l u t t e s intérieures, les t e n t a t i o n s du démon, l e s s u g g e s t i o n s d i v e r s e s d e s p u i s s a n c e s i n fernales attachées à la p e r t e d e s â m e s . L'illusion, dont l ' e s p r i t tentateur e n t r e t i e n t avec c o m p l a i s a n c e les t r a n s p o r t é s , e s t s o u v e n t c e l l e d e l ' é vasion ; il l e u r s u g g è r e d e s p r o j e t s c h i m é r i q u e s et les c o l o r e d e m i l l e m a n i è r e s . Il e s t le p è r e d u m e n s o n g e , et n ' e s t j a m a i s à c o u r t d ' a r t i f i c e s . Un d e s c o n d a m n é s d e l'île R o y a l e , s i n c è r e m e n t r e v e n u à D i e u , n o u r i s s a i t s o n cœur d e d é s i r s d ' é v a s i o n afin d e faire e n c o r e d u b i e n , d i s a i t - i l , et d'aller s u r l e s l i e u x , t h é â t r e s d e s e s a n c i e n n e s

fautes, expier et réparer sa m a u v a i s e vie. On sait la force d e p e r s é v é r a n c e d e s p r i s o n n i e r s e t l e u r i n s i s t a n c e d a n s d e s c a l c u l s i n s e n s é s . Celui-ci avait i m a g i n é u n e m é c a n i q u e p o u r c o n d u i r e , avec é c o n o m i e d e s e s f o r c e s , l ' e m b a r c a t i o n d a n s l a q u e l l e il d e v a i t s ' é v a d e r . Il c o m b i n a i t s a n s cesse ses p l a n s et m û r i s s a i t s e s c h i m è r e s ; m a i s il é t a i t s i n c è r e m e n t r e v e n u à D i e u , a v o n s - n o u s dit, e t s o n illusion n e p o u v a i t d u r e r : le b o n Dieu n ' a b a n d o n n e p a s s e s a m i s a u x s u g g e s t i o n s de l'esprit d e t é n è b r e s . U n e l u m i è r e se fit d a n s l ' â m e d e c e c o n d a m n é , il r e c o n n u t le p i é g e et r e n o n ç a à s o n d e s s e i n : — Ce n e sont p a s là l e s v u e s de D i e u , d i t - i l . Il l e s v o u l a i t g é n é r e u s e m e n t e m b r a s s e r et les recherchait s i n c è r e m e n t c o m m e u n i q u e b u t


324

CAYENNE.

de sa conduite : il r e n o n ç a à s'enfuir d u p é n i tencier. Le tentateur l'éprouva d'un autre côté : le s o u v e n i r d e s e s fautes a n c i e n n e s , d e s grâces p a r t i c u l i è r e s e t p r i v i l é g i é e s qu'il avait reçues d a n s s o n e n f a n c e e t d a n s sa j e u n e s s e , devint le sujet d e s e s c r a i n t e s e t d e s e s i n q u i é t u d e s . Il c r a i g n a i t q u e Dieu n e l u i p a r d o n n â t p a s t a n t d e fautes si é n o r m e s . Il a p p a r t e n a i t à u n e famille h o n o r a b l e ; il avait r e ç u u n e é d u c a t i o n v r a i m e n t c h r é t i e n n e e t u n e i n s t r u c t i o n s é r i e u s e : faut-il d i r e q u ' i l avait é t é élevé d a n s u n d e s c o l l é g e s d e la C o m p a g n i e d e J é s u s ? C o m m e n t était-il t o m b é a u fond d e l ' a b î m e o ù le r e t r o u v a i e n t l e s frères d e s e s a n c i e n s m a î t r e s ? . . . Il e n t r a i t d a n s d e s a n g o i s s e s i n t é r i e u r e s effroyables à c e s p e n s é e s ; son âme é t a i t b o u r r e l é e d ' é p o u v a n t e ; il n e voyait a u c u n e e x c u s e à sa c o n d u i t e , e t Dieu n e pouvait lui p a r d o n n e r ! Ce fut l à sa t e n t a t i o n , sa d o u l e u r , sa c r o i x . A la v u e d e Dieu s o n c œ u r é t a i t glacé de t e r r e u r ; il r é p é t a i t avec d e s s a n g l o t s : — « Retirez-vous d e m o i , m o n D i e u , c a r j e suis u n p é cheur. » Mais t o u t s e r t a u x é l u s : le p a u v r e g a l é r i e n puisait dans ce sentiment u n e énergie singulière p o u r e m b r a s s e r son abjection et les nécessités de s o n i n f a m i e . Il é t a i t e m p l o y é à u n travail p é n i b l e et q u i p a r a i s s a i t a u - d e s s u s d e s e s f o r c e s déjà a t t e i n t e s p a r la m a l a d i e , on l u i c o n s e i l l a i t d e d e m a n d e r u n changement d e p o s t e : — « J ' a i m e


CAYENNE,

m i e u x souffrir,

répondit-il,

325

ne

l'ai-je

pas

bien

mérité? » M a l g r é c e t t e soif et c e t t e a r d e u r l'effroi

d'expiation,

p e r s é v é r a i t d a n s s o n â m e , e t elle était

sans cesse poussée aux b o r d s de l ' a b î m e du d é c o u r a g e m e n t . Elle se r a t t a c h a i t

en vain a u s e i n

de la m i s é r i c o r d e ; le c o m b a t d u r a i t t o u j o u r s ; il d u r a d e s a n n é e s e n t i è r e s ; enfin la v i c t o i r e fut a u g é n é r e u x a t h l è t e . Il e n t r a d a n s la p a i x et d a n s la j o i e ; la s é r é n i t é et la c o n f i a n c e f u r e n t e n r a i s o n d e s t r o u b l e s q u ' i l avait r e s s e n t i s et d e la fidélité d o n t il avait t é m o i g n é . Il avait été e x a c t , e n effet, à r é p o n d r e à t o u s les a t t r a i t s d e la g r â c e . L ' o m bre d'un p é c h é l'offusquait,

s u r t o u t la m o i n d r e

offense à la s a i n t e v e r t u . Ce forçat é t a i t r é s e r v é c o m m e u n r e l i g i e u x : c ' e s t le t é m o i g n a g e

que

lui r e n d i t a p r è s sa m o r t u n d e ses c o m p a g n o n s d e m i s è r e . Il n e

pouvait retenir

son

indigna-

tion q u a n d o n v e n a i t à p r o n o n c e r d e v a n t lui u n e parole

i n c o n v e n a n t e . Sa v e r t u avait p r i s

d'ascendant

pour

imposer

a u t r e s t r a n s p o r t é s . Ce

silence

n'étaient

assez

même

pas

aux

les m e i l -

l e u r s q u i , l o r s q u ' i l s le v o y a i e n t a p p a r a î t r e

sur

le c h a n t i e r , d i s a i e n t à c e u x q u i p r o f é r a i e n t

de

mauvaises paroles : — « T â c h e z

de vous

taire,

voilà ***. » De t o u s l e s s e n t i m e n t s d e t e r r e u r q u ' i l avait r e s s e n t i s , il a v a i t c o n s e r v é c e t t e h o r r e u r s a l u t a i r e e t b é n i e d u p é c h é ! « — 0 p é c h é , disait-il e n v e r 19


326

CAYENNE.

s a n t d e s t o r r e n t s d e l a r m e s , ô p é c h é , q u e t u fais de victimes ! » Ce n ' é t a i e n t p a s les d é s a s t r e s d u m o n d e , ni les s o u f f r a n c e s q u e le p é c h é a p p o r t e i c i - b a s et dont sa vie é t a i t u n si t r i s t e e x e m p l e , q u i

désolaient

c e t t e âme g é n é r e u s e ; la s é p a r a t i o n d e D i e u était p o u r e l l e le g r a n d m a l h e u r . — « Si j ' é t a i s dans les f l a m m e s d u p u r g a t o i r e , j e m e t r o u v e r a i s h e u reux dans cette seule pensée que je ne pourrais p l u s p e r d r e Dieu ! » A

l'hôpital,

il

prenait

plaisir

à

lire

le

Pensez-y

bien :— « C'est un livre que j'aime beaucoup, dis a i t - i l . » E t il r e v e n a i t a v e c p r é d i l e c t i o n a u c h a p i t r e q u i t r a i t e d u p a r a d i s . — « C'est déjà si beau d a n s c e t t e p e i n t u r e et si d o u x à m o n c œ u r , que s e r a - c e d a n s la r é a l i t é ? d i s a i t - i l a u P è r e q u i le visitait. » « J a m a i s , d i t c e d e r n i e r , j e n ' a i vu si b i e n a c c u e i l l i s e t si

avidement reçus

les c o n s e i l s du

p r ê t r e ! » L e m a l a d e n e se faisait p a s i l l u s i o n sur le r é s u l t a t d e sa l o n g u e m a l a d i e ; m a i s il n e se d é m e n t i t d a n s a u c u n e d e s e s s o u f f r a n c e s . On lui avait p a r l é d e la c o n f o r m i t é à la v o l o n t é d e Dieu d a n s les e n n u i s , les souffrances, les privations, s u r t o u t les m a l a d i e s . — « C'est u n e x e r c i c e q u i ne f a t i g u e p a s , lui a v a i t - o n d i t , m a i s q u i est e x t r ê m e m e n t a v a n t a g e u x à L'âme, et q u i l u i p r o c u r e d e s r i c h e s s e s p l u s p r é c i e u s e s q u e l ' o r . » Dès son e n t r é e à l ' h ô p i t a l , *** avait v o u l u m e t t r e c e c o n -

t


327

CAYENNE.

seil

e n p r a t i q u e . — « Que j e vive o u q u e j e m e u r e ,

disait-il, j e m e r e m e t s à la v o l o n t é d e D i e u et j e suis c o n t e n t . » La veille d e sa m o r t il fut s u r p r i s q u ' o n lui d e m a n d â t s'il avait g a r d é e x a c t e m e n t s o n c œ u r d a n s la p a t i e n c e , et si s o n i n s o m n i e n e lui a v a i t p a s été à c h a r g e . Il é t a i t e n la

présence

de Dieu, p o u -

vait-il c o n n a î t r e l ' e n n u i ? Sa d é v o t i o n était g r a n d e e n v e r s s o n a n g e g a r d i e n , et elle s ' a u g m e n t a i t d ' u n e vive r e c o n n a i s s a n c e p o u r certaines faveurs qu'il croyait en avoir r e ç u e s . Sa c o n f i a n c e e n la m i s é r i c o r d e d i v i n e n ' é t a i t p a s si affermie q u ' i l n e r e s s e n t î t e n c o r e p a r f o i s q u e l q u e s c r a i n t e s d e l ' a p p r o c h e d e la m o r t . U n e fois q u ' i l se l a i s s a i t a l l e r u n p e u à ce s e n t i m e n t , il e n t e n d i t u n e voix i n t é r i e u r e : — « V i e n s , lui d i s a i t - e l l e . » Mais le s e n t i m e n t d'effroi s ' a u g m e n t a i t d a n s s o n c œ u r . — « V i e n s , r é p é t a la v o i x , v i e n s , nous allons à Dieu, j e t ' a c c o m p a g n e r a i ! » A u s s i t ô t la c r a i n t e s ' é v a n o u i t , e t il se

sentit

r e m p l i d e la p l u s d o u c e et d e la p l u s s u a v e c o n fiance. U n e a u t r e n u i t , il vit e n s o n g e l ' e n f a n t J é s u s : — « J e m e s u i s j e t é à g e n o u x p o u r e m b r a s s e r ses p i e d s , d i s a i t - i l , e t q u a n d il se r e t i r a , j ' a i b a i s é le lieu où il avait r e p o s é ; j ' y t r o u v a i s a u t a n t

de

d o u c e u r et d e j o i e q u e l o r s q u ' i l était là. » Ces f a v e u r s le r e m p l i s s a i e n t

d'onction

et d e

r a y o n n e m e n t , et e n m ê m e t e m p s elles r é v e i l l a i e n t


.')28

CAYENNE.

d a n s s o n c œ u r u n e c o n f u s i o n p l u s g r a n d e et p l u s vive d e ses p é c h é s . E n face d u lit où *** souffrait, é t a i t h e u r e u x et a t t e n d a i t la m o r t , il y avait u n a u t r e m a l a d e qui s'était vu f r a p p é m o r t e l l e m e n t a u m o m e n t o ù ses plus douces espérances

d e la t e r r e a l l a i e n t se

r é a l i s e r . T i m o t h é e é t a i t p è r e d e f a m i l l e ; sa b o n n e c o n d u i t e d e p u i s sa t r a n s p o r t a t i o n lui a v a i t fait o b t e n i r la faveur d e p o u v o i r a p p e l e r a u p r è s d e lui sa f e m m e et ses e n f a n t s , q u i c o n s e n t a i e n t à q u i t t e r la F r a n c e p o u r r e j o i n d r e a u M a r o n i c e m a l h e u r e u x à q u i ils p a r d o n n a i e n t sa h o n t e et l e u r s anciennes douleurs. Depuis plus d'un an, Timothée n'avait p a s d ' a u t r e p e n s é e q u e d e r e v o i r sa fam i l l e et d ' ê t r e

r é u n i à e l l e ; e t il confiait sans

c e s s e le b o n s u c c è s d e c e d é s i r à la m i s é r i c o r d e divine , surtout

d u r a n t le s a i n t sacrifice d e la

m e s s e a u q u e l il avait la d é v o t i o n d ' a s s i s t e r tous les j o u r s ; il c r o y a i t a v o i r a t t e i n t son b u t ; son â m e n a g e a i t d a n s les d é l i c e s , l o r s q u e ses f o r c e s d é c l i n è r e n t t o u t à c o u p , et il r e c o n n u t q u e les s o u r c e s d e la vie é t a i e n t d é s o r m a i s t a r i e s e n l u i . Il fallait q u i t t e r les e s p é r a n c e s les p l u s d o u c e s et l e s plus p u r e s , p a r t a n t les p l u s c h è r e s . T i m o t h é e n e c o n n u t ni la t r i s t e s s e ni l ' a m e r t u m e ; il a c c e p t a le sacrifice a v e c r é s i g n a t i o n et s é r é n i t é . L e s forces d e s o n c o r p s é t a i e n t d é t r u i t e s , s o n âme c o n s e r vait sa v i g u e u r . E l l e se m u r m u r a i t à e l l e - m ê m e c o m m e d a n s la p r i è r e d e s a g o n i s a n t s : — P a r s , ô


329

CAYENNE.

â m e c h r é t i e n n e ! Elle aspirait à e n t e n d r e

pro-

noncer sur elle-même

qu'il

ces paroles.

Sitôt

avait vu la g r a v i t é d e s o n é t a t , T i m o t h é e avait en effet d e m a n d é les d e r n i e r s s a c r e m e n t s . On h é s i tait à les lui d o n n e r ; o n avait m ê m e h é s i t é à les lui p r o p o s e r . — « M o n p è r e , d i s a i t le b o n T i m o thée , vous

savez

bien

q u e c e l a n e fait p o i n t

m o u r i r ; un chrétien ne doit pas craindre de r e m p l i r ses d e v o i r s . » Il sollicita d ' ê t r e p l a c é a u p r è s d e ***, et

tous

d e u x j o i g n i r e n t l e u r s i n s t a n c e s p o u r d é c i d e r le Père à leur conférer

les d e r n i e r s

sacrements.

Q u a n d le P è r e e u t enfin c o n s e n t i : — « 0 m o n P è r e , q u e v o u s m e faites p l a i s i r ! s ' é c r i a T i m o t h é e . » Il fut a d m i n i s t r é le p r e m i e r . — « V o u s n e s a u riez c r o i r e c o m b i e n j e suis h e u r e u x , d i s a i t - i l a p r è s la r é c e p t i o n d e s s a c r e m e n t s ; j e n ' a i j a m a i s é t é si content. » Deux j o u r s a p r è s , un des t r a n s p o r t é s lui d e m a n d a i t s'il é t a i t e n c o r e h e u r e u x . — « T o u j o u r s , r é p o n d a i t le m a l a d e . » *** n ' a v a i t r e ç u les s a c r e m e n t s q u ' a p r è s T i m o t h é e , et il m o u r u t le p r e m i e r . On é t a i t e n C a r ê m e . Sa r é p u t a t i o n d e v e r t u é t a i t assez g r a n d e p o u r q u e l ' a u m ô n i e r n e c r a i g n i t p a s d a n s le lieu saint d e p r o n o n c e r c o m m e u n é l o g e f u n è b r e d e ce f o r ç a t . A p r è s l ' e n t e r r e m e n t , il d i t m ê m e a u x

compa-

gnons de misère de celui q u ' o n venait de m e t t r e d a n s la fosse :


330

CAYENNE.

— « N ' o u b l i e z p a s c e t t e p l a c e . L a m é m o i r e de c e j u s t e n e p é r i r a p a s , elle v o u s s e r v i r a d e v a n t D i e u ; *** i n t e r c é d e r a p o u r v o u s . » L e P è r e c o n n a i s s a i t c e p e n d a n t la m a l i g n i t é d e s o n a u d i t o i r e , e t on n ' i g n o r e p a s la c i r c o n s p e c tion d o n t se p i q u e la C o m p a g n i e d e J é s u s . On

comprend la

témoignage.

valeur d'un pareil

C e p e n d a n t le b o n

Timothée

demeurait encore

s u r c e t t e t e r r e p o u r q u e l q u e s j o u r s . Sa faiblesse é t a i t t e l l e q u ' i l p o u v a i t à p e i n e p a r l e r : m a i s il e n t e n d a i t , il c o m p r e n a i t ,

il p r i a i t ; il avait u n

p e t i t crucifix q u ' i l p o r t a i t a v e c p e i n e a sa b o u c h e , et q u ' i l s e r r a i t e n t r e ses m a i n s d é f a i l l a n t e s , r e m e r c i a n t , au m o i n s du r e g a r d , ceux qui l'aidaient à le p o s e r s u r ses l è v r e s . T o u s l e s c a m a r a d e s d e * * * et d e T i m o t h é e n'av a i e n t p a s l e u r v e r t u ni l e u r g é n é r o s i t é , e t d a n s la m ê m e s a l l e a g o n i s a i t a u s s i d e p u i s

plusieurs

s e m a i n e s u n p a u v r e h o m m e d ' h u m e u r d o u c e et s a g e , un véritable

honnête homme

de la

transpor-

tation , d i s e n t les r e l a t i o n s . Car il y a a u b a g n e d e t o u s l e s c a r a c t è r e s , e t les n a t u r e s v i o l e n t e s n e s o n t p a s s e u l e s à r e m p l i r les

cadres

de l'infamie; on y trouve aussi de ces honnêtetés b l a f a r d e s d o n t n o t r e s i è c l e a b o n d e et q u ' i l p r é conise u n i q u e m e n t . L'honnête J o s e p h , c o m m e t a n t d ' h o n n ê t e s g e n s d e n o s v i l l e s , r é g u l i e r et s a n s r e p r o c h e v i s - à - v i s d e la p o l i c e d u b a g n e , était i n d i f f é r e n t à la r e l i g i o n . Sa m a l a d i e d u r a i t


331

CAYENNE.

d e p u i s d e s m o i s ; il e n d e v i n a i t l ' i s s u e f a t a l e ; il se s e n t a i t m o u r i r à p e t i t f e u ; il v o y a i t s a vie a r r a c h é e b r i n à b r i n , il s'y r a t t a c h a i t e n d é s e s p é r é . On c o n n a î t c e c o m b a t d é c h i r a n t : à l ' h ô p i t a l b a g n e , il n ' e s t p a s p l u s affreux

que dans

du une

c h a m b r e d o r é e e t s u r u n lit e n v e l o p p é d e s o i e . J o s e p h ne voulait p o i n t voir la m a i n

paternelle

q u i c h a q u e j o u r d é t r u i s a i t et b r i s a i t u n e d e s e s e s p é r a n c e s terrestres, et dévoilait de plus en plus o u v e r t e m e n t la m o r t q u i l ' a t t e n d a i t , q u i l ' a p p r o c h a i t , qui le saisissait déjà et qu'il ne voulait p o i n t e n v i s a g e r . E n v a i n , o n a v a i t fait p l u s i e u r s t e n t a t i v e s a u p r è s d e l u i , e n vain lui a v a i t - o n a r r a ché q u e l q u e s p r o m e s s e s ; p o u r ne pas tenir ses engagements

et p o u r é c h a p p e r à des sollicita-

tions nouvelles,

le m a l a d e faisait s e m b l a n t

de

d o r m i r à l ' a p p r o c h e d e l ' a u m ô n i e r . U n e a u t r e fois, il se disait t r o p f a t i g u é p o u r lui r é p o n d r e . On était a u x d e r n i e r s j o u r s d e la s e m a i n e s a i n t e ; le P è r e le r e c o m m a n d a a u b o n T i m o t h é e , en lui d i s a n t q u e s o n c a m a r a d e n e v o u l a i t p o i n t faire ses P â q u e s . — « Il les fera, il les fera, » d i t a v e c é n e r g i e le m o r i b o n d ; e t à l ' i n s t a n t , f a i s a n t u n g r a n d s i g n e d e c r o i x , il se m i t à r é c i t e r à h a u t e voix : Je vous salue,

Marie, « L'influence d e la p r i è r e ne tarda

« p a s à se faire s e n t i r , é c r i t l ' a u m ô n i e r d u Ma« r o n i . Le pauvre J o s e p h m e d e m a n d a d e

lui-

« m ê m e ; j ' a c c o u r u s p o u r recevoir sa confession. « Le j o u r d e P â q u e s j e lui p o r t a i la s a i n t e E u c h a -


332

CAYENNE.

« ristie ; en lui présentant la c o m m u n i o n , j e lui « disais : — M o n pauvre Joseph, m a l g r é vos souf« f r a n c e s , ayez t o u j o u r s c o n f i a n c e e n D i e u ; il est «toujours

p o u r v o u s u n p è r e , le m e i l l e u r d e s

« p è r e s . — Confiance e n Dieu, i n t e r r o m p i t le m o « ribond, c o n f i a n c e e n Dieu ! t o u j o u r s

1

Le s o i r d e c e b e a u j o u r d e la R é s u r r e c t i o n , J o seph mourait dans des sentiments

de confiance:

T i m o t h é e Pavait p r é c é d é devant Dieu d e quelques heures. Ces r é c i t s d e c e q u i se p a s s e d a n s l ' i n t é r i e u r des b a g n e s ne sont-ils p a s édifiants? et ces morts d e s c o n d a m n é s d e la j u s t i c e h u m a i n e n e p e u v e n t elles pus s e r v i r à la c o n s o l a t i o n d e s a m i s d e Dieu, à l'enseignement des â m e s les plus privilégiées? Le

j u i l l e t 1 8 5 0 , le v a i s s e a u l'Amazone d é b a r -

q u a i t à la M o n t a g n e - d ' A r g e n t c i n q c e n t s t r a n s p o r t é s q u ' i l a m e n a i t d e F r a n c e . P a r m i e u x se trouvait u n j e u n e

h o m m e de vingt-quatre ans,

c h a r g é d e seize c o n d a m n a t i o n s p o u r v o l , vagab o n d a g e e t r u p t u r e s d e b a n . Il a v a i t p a s s é c i n q année» dans les prisons d ' E u r o p e . Le lendemain d u d é b a r q u e m e n t , ce m a l h e u r e u x , f a t i g u é d e la t r a v e r s é e , e n t r a à l ' h ô p i t a l . Sa j e u n e s s e , u n c e r tain a i r d ' h o n n ê t e t é et d e p u d e u r c o n s e r v é ou peut-être déjà r e c o u v r é au milieu d e son abject i o n f r a p p è r e n t l ' a u m ô n i e r d è s sa p r e m i è r e visite. 1

Lettre de Saint-Laurent, du 17 avril 1859,


333

CAYENNE.

La m a l a d i e n e laissait p a s d ' e s p o i r , ê t r e l o n g u e . I s i d o r e était p o i t r i n a i r e

mais devait P o u r s'oc-

c u p e r d u r a n t les l o n g u e s j o u r n é e s d ' h ô p i t a l ,

on

lui avait d o n n é q u e l q u e s c o u t u r e s à l'aire. Il s'en a c q u i t t a i t b i e n , et les s œ u r s lui d i r e n t q u e l o r s q u ' i l s e r a i t r é t a b l i e l l e s d e m a n d e r a i e n t à le g a r der à leur service. Isidore s'en réjouit : — « Quel b o n h e u r ! d i s a i t - i l , s é p a r é d u c a m p j e serai à l'abri de toute parole déshonnête ! J e ne s u i s p a s m e i l l e u r q u ' u n a u t r e , a j o u t a i t - i l , e t le b o n Dieu m e p u n i t à c a u s e d u c h a g r i n q u e j ' a i causé à mes

parents ; m a i s ,

depuis

quelque

t e m p s , j e n e sais ce q u i s'est p a s s é e n m o i , j e ne p u i s s u p p o r t e r les p a r o l e s i n c o n v e n a n t e s . » On lui e x p l i q u a ce m y s t è r e . Avant s o n d é p a r t p o u r la G u y a n e , I s i d o r e n e p r i a i t j a m a i s ; d u m o m e n t d e s o n e m b a r q u e m e n t , il se m i t , s i n o n à prier avec e x a c t i t u d e , du moins à tourner vers Dieu ses p e n s é e s e t ses r e p e n t i r s ; il

réfléchissait

à ses d é s o r d r e s : il les d é t e s t a i t , e t le s o u v e n i r d e sa famille lui a r r a c h a i t d e s l a r m e s . Il avait a c cepté une médaille de

l'immaculée Conception.

L a r é f l e x i o n , le r e p e n t i r , la p r i è r e et la d é v o t i o n à la s a i n t e V i e r g e é t a i e n t les c a u s e s d u c h a n g e m e n t q u ' i l t r o u v a i t d a n s s o n c œ u r e t q u ' i l ne

s'ex-

pliquait pas. Il lisait a v e c j o i e les livres q u ' o n lui

prêtait,

c a r le g o û t d e la b o n n e p a r o l e a c c o m p a g n e t o u j o u r s l ' h o r r e u r d e s m a u v a i s d i s c o u r s ; le travail 19.


334

CAYENNE.

d e la g r â c e s ' a v a n ç a i t d a n s l ' â m e d u g a l é r i e n ; il se d é l e c t a i t d é j à a u x c o n v e r s a t i o n s les p l u s é l e v é e s ; l'Imitation

de Jésus-Christ

é t a i t sa l e c t u r e

d e p r é d i l e c t i o n ; c e p e n d a n t il n e s'était p a s e n c o r e c o n f e s s é . U n j o u r il vit a m e n e r à l ' h ô p i t a l u n h o m m e q u i v e n a i t d ' ê t r e saisi d ' u n m a l s u b i t , et q u i m o u r u t s a n s a v o i r d o n n é le m o i n d r e signe d e c o n n a i s s a n c e . C e t t e m o r t f r a p p a I s i d o r e ; il a p p e l a le P è r e à sa p r e m i è r e visite : — « D e p u i s m o n a r r i v é e à la G u y a n e j e p e n s e à m e confesser; p o u r q u o i ne m'en parlez-vous pas, mon Père? — C'est q u e j ' a i m a i s m i e u x q u e c e t t e d é m a r c h e vint d e v o u s , r é p o n d i t l ' a u m ô n i e r . — O h ! r e p r i t le m a l a d e , j e v e u x r é p a r e r le p a s s é p a r u n e b o n n e c o n f e s s i o n . » Il a v o u a q u e , d a n s les p r e m i e r s t e m p s , il e û t r o u g i d u m o i n d r e acte d e religion : — « M a i n t e n a n t , dit-il, j e n'ai p e u r d e r i e n ni d e p e r s o n n e . » Il fit u n g r a n d s i g n e d e c r o i x : — « J e n ' a u r a i s p a s osé faire cela en présence des c a m a r a d e s , ajouta-t-il. » U n e fois q u ' i l s e fut c o n f e s s é , il n e se

dé-

m e n t i t p a s . Il p r i a i t , lisait, c o u s a i t , m a i s é t a i t s a n s c e s s e o c c u p é d e D i e u . Il a v a i t u n p e t i t c r u cifix q u ' i l c o n t e m p l a i t e t q u ' i l b a i s a i t a v e c les p l u s vifs s e n t i m e n t s d e foi. Ses f o r c e s c e p e n d a n t dim i n u a i e n t ; a u b o u t d e six à s e p t s e m a i n e s d ' h ô pital il r e c o n n u t q u ' i l n e p o u v a i t s u p p o r t e r a u c u n e n o u r r i t u r e ; il c o m p r i t q u e sa fin a p p r o c h a i t


335

CAYENNE.

e t e n v i s a g e a la m o r t a v e c c a l m e e t m ê m e a v e c joie. — « J ' a u r a i s b i e n v o u l u r e v o i r m e s p a r e n t s et leur d e m a n d e r pardon avant de m o u r i r ; j'ai de si b o n s p a r e n t s e t j e s u i s si c o u p a b l e d e l e s a v o i r abandonnés ! » Il r e c o m m a n d a a u P è r e d e l e u r é c r i r e e t d e l e u r t é m o i g n e r d e ses r e g r e t s et d e s e s b o n s s e n t i m e n t s . Il n e d o u t a i t p a s d e la j o i e q u e

cette

n o u v e l l e l e u r c a u s e r a i t , e t , à d i v e r s e s r e p r i s e s , il r a p p e l a a u P è r e la p r o m e s s e q u ' i l lui avait faite à ce s u j e t . P e n d a n t les d e r n i è r e s s e m a i n e s d e sa v i e , s e s

souffrances

étaient devenues très-vives. Q u e l q u e -

fois il d i s a i t à l ' a u m ô n i e r : — « 0 m o n P è r e , d i t e s moi donc un mot pour me consoler. — Volontiers, répondait

le P è r e ; d i t e s

avec

moi : Seigneur, j ' a i e s p é r é en vous, j e ne serai pas confondu. — Oui, c ' e s t c e l a , r é p o n d a i t le m o r i b o n d . — Dites e n c o r e : Que v o t r e v o l o n t é soit faite. » Et il a c q u i e s ç a i t e n c o r e . — « Répétez : Sainte-Marie, Mère de Dieu, priez pour nous, pauvres pécheurs. — Oh ! q u e v o u s m e faites d e b i e n d e m e r a p p e l e r la b o n n e V i e r g e , j e n ' y p e n s a i s p a s . — Et votre médaille, votre scapulaire, votre

chapelet. — Oh ! m e r c i , m o n P è r e , r e s t e z , r e s t e z ; j e n e


336

CAYENNE.

souffre p a s q u a n d v o u s êtes l à ; j e p e n s e a u b o n D i e u . Q u ' o n e s t heureux d ' a v o i r p r è s d e soi u n prêtre. Ne m'abandonnez pas. » Q u e l q u e f o i s le P è r e v e n a i t l i r e s o n b r é v i a i r e a u p r è s d e c e p a u v r e m a l a d e , et il l u i e n t r a d u i s a i t q u e l q u e s p a g e s . Le m o u r a n t s e r a n i m a i t à la p a role divine. — « L ' É v a n g i l e , l e s p s a u m e s , q u e c'est b e a u ! d i s a i t - i l ; j ' a i s u t o u t cela a u t r e f o i s . » A s o n lit d e m o r t il r e t r o u v a i t t o u t e c e t t e p r e m i è r e i n s t r u c t i o n d e sa j e u n e s s e , et e n faisait d'heureuses a p p l i c a t i o n s . L a soif le d é v o r a i t : u n e s œ u r l u i p r o p o s a à b o i r e e t v o u l a i t q u ' i l choisît entre plusieurs boissons rafraîchissantes. Le m a lade réfléchit u n instant : — « T e n e z , m a s œ u r , Notre-Seigneur J é s u s Christ n ' a e u q u e d u fiel et d u v i n a i g r e , j e p u i s bien m e passer d e ces douceurs. » Il n e p o u v a i t p l u s c h a n g e r d e p o s i t i o n

dans

son lit. — « J e s u i s c l o u é s u r la c r o i x , » dit-il à la s œ u r . La r a p p e l a n t u n instant a p r è s : — « Ma sœur, je viens d e m e p l a i n d r e ; ce n'est p a s bien; j e n ' a u r a i s p a s d û le faire. — M a i s , r e p r i t la sœur, c ' e s t la n a t u r e q u i se plaint, ce n'est p a s votre volonté. — O h ! dit-il. ce n'est p a s m o n c œ u r , c'est m a b o u c h e en effet; j e n e v o u d r a i s p a s m u r m u r e r . » Il é t a i t r e c o n n a i s s a n t d e s m o i n d r e s s e r v i c e s , e t


CAYENNE.

337

a p r è s la j o i e d e v o i r l ' a u m ô n i e r , il n ' e n c o n n a i s s a i t p a s d e p l u s g r a n d e q u e la p r é s e n c e d e s s œ u r s . T o u t c e q u i lui p a r l a i t d e Dieu le r é j o u i s s a i t et le faisait

s o u r i r e : il

grâces qu'il

était confondu

recevait;

et

de

après avoir

tant

de

remercié

Dieu, il r e m e r c i a i t c e u x q u i l ' e n t o u r a i e n t . Il s ' a c cusait d'être exigeant et de mauvaise h u m e u r : — « Mais c e n ' e s t p a s d e m a f a u t e , » disait-il a u x s œ u r s . Il d e m a n d a a u s s i p a r d o n a u x i n f i r m i e r s . — « J e s u i s b i e n c o n t e n t d e m o u r i r , disait-il un j o u r , j e n ' a i r i e n q u i m e r e p r o c h e . — T u es b i e n h e u r e u x , dit u n d e ses c o m p a g n o n s , e t j e v o u drais bien ê t r e à ta p l a c e . — Fais c o m m e

moi,

répondit Isidore, tu seras aussi h e u r e u x . » Il n ' a v a i t p l u s q u ' u n souffle, sa m a i g r e u r était e x c e s s i v e . La d e r n i è r e fois q u ' i l c o m m u n i a , q u e l q u e s i n s t a n t s a p r è s a v o i r r e ç u la s a i n t e E u c h a r i s t i e , il m o n t r a i t ses b r a s et sa p o i t r i n e à u n e s œ u r . — « M a s œ u r , il faut q u e N o t r e - S e i g n e u r soit b i e n bon

p o u r v e n i r habiter d a n s u n p a u v r e

c o m m e le m i e n . 0 mon

Dieu! a j o u t a - t - i l ,

je

corps

vous

offre la c h é t i v e m a i s o n d e m o u c o r p s ! » Un scrupule l'arrêtait après avoir c o m m u n i é : — « Si j e v i e n s à m' e n d o r m i r , c e n e s e r a p a s u n p é c h é ? d e m a n d a - t - i l à la s œ u r : j e suis si l'aligne, j e n e p e u x p a s m ê m e r e m e r c i e r Dieu d e vive v o i x ; j e n e p u i s p l u s p a r l e r , m a i s j e le fais d u fond d u cœur. » S o n a g o n i e fut l o n g u e ; o n p o u r r a i t d i r e q u ' e l l e


338

CAYENNE.

d u r a six j o u r s . — « J e n'y c o m p r e n d s r i e n , d i s a i t le p a t i e n t ; j e n e sais p o u r q u o i ni c o m m e n t j e vis. E s t - c e q u e v o u s avez vu s o u v e n t d e s m a l a d e s ê t r e aussi longtemps à m o u r i r que m o i ? — Gela se voit q u e l q u e f o i s , r é p o n d i t la s œ u r , q u a n d le b o n Dieu le v e u t . — « Que v o t r e v o l o n t é soit f a i t e , m u r m u r a le m o r i b o n d . » U n e a u t r e f o i s , u n m a t i n , il a p p e l a la s œ u r : — « Q u e j e vous dise q u e l q u e c h o s e . Cette nuit j e m e s u i s vu m o u r i r ; j ' é t a i s a u c i e l , j e v o y a i s le b o n Dieu et la s a i n t e V i e r g e ; j ' e n t e n d a i s c h a n t e r ; j ' a u r a i s é t é si h e u r e u x si c e l a e û t d u r é ! Mais j e vois q u e c ' e s t u n r ê v e , il faut r e c o m m e n c e r à souffrir. Q u e v o t r e v o l o n t é soit faite ! » C e t t e p a r o l e é t a i t sa d e v i s e ; il e n a v a i t u n e a u t r e : « Sainte-Marie m è r e de Dieu, priez p o u r « n o u s , p a u v r e s p é c h e u r s . » L a c o n f i a n c e e t la s o u m i s s i o n ! P u i s s i o n s - n o u s , à n o t r e lit d e m o r t , les m e t t r e en p r a t i q u e c o m m e ce g a l é r i e n .

VII Le p r i x d e s â m e s .

Ces m e r v e i l l e s d e la g r â c e , q u i t r a n s f o r m e l e s â m e s d e c e s c r i m i n e l s , c o m b l e n t d e j o i e les m i s s i o n n a i r e s . N o u s a v o n s d é j à d i t à q u e l p r i x ils


339

CAYENNE.

a c q u i è r e n t ce b o n h e u r ; n o u s a v o n s p a r l é d e l e u r d é v o u e m e n t , de leurs fatigues, des

incommo-

d i t é s d e l e u r vie, d e s d a n g e r s a u x q u e l s ils s'exp o s e n t et d e la m o r t q u ' i l s o n t à b r a v e r . Si, s e l o n l'expression de l'un

d'entre e u x ,

les m i s s i o n -

n a i r e s q u i v i e n n e n t à la G u y a n e n e d o i v e n t p a s s ' a t t e n d r e à y r e t r o u v e r la F r a n c e , b i e n p e u a u s s i p e u v e n t s ' a t t e n d r e à la r e v o i r u n j o u r . E n 1850, après quatre années à peine d'apostolat, onze de ces religieux étaient m o r t s . En inscrivant leurs n o m s d a n s s o n v o l u m e s u r la Mission et de la Guyane

française,

de Cayenne

le P . d e M o n t é z o n se

f l a t t a i t q u e le f l é a u d e la fièvre j a u n e a v a i t c e s s é , et q u e

tout

désastre

était d é s o r m a i s

conjuré.

D e u x a n s p l u s t a r d , l ' é p i d é m i e r e p a r u t p o u r faire de nouvelles victimes, moins n o m b r e u s e s , mais a u s s i p r é c i e u s e s q u e c e l l e s d e 1 8 5 6 , et a u s s i r e g r e t t a b l e s , a s s u r é m e n t , si l'on p o u v a i t

regretter

c e u x q u i n e m a n q u e n t à la t e r r e q u e p o u r p e u p l e r la c i t é c é l e s t e . N o u s n ' a v o n s p a s d e d é t a i l s s u r t o u t e s c e s m o r t s , et n o u s a v o n s d é j à p a r l é d e p l u s i e u r s ; t o u t e s o n t é t é é d i f i a n t e s et

seraient

d o u c e s à r a c o n t e r . A p r è s a v o i r vu c o m m e n t

les

J é s u i t e s e m b r a s s e n t et r e m p l i s s e n t l e u r t â c h e , n e faut-il p a s savoir c o m m e n t ils la q u i t i e n t ? L e s l i e n s q u i les u n i s s e n t a u x m a l h e u r e u x q u ' i l s o n t adoptés ne sauraient

être

rompus que

s a i n t e o b é i s s a n c e , et les m i s s i o n n a i r e s fidèles à l e u r s c h e r s t r a n s p o r t é s a u d e l à

par

la

restent même


340

CAYENNE.

d u t o m b e a u . L o r s q u e le P . J . A l e t fut m o r t à S a i n t e - M a r i e , le 2 3 s e p t e m b r e 1 8 5 5 , on avait p r é p a r é sa fosse d a n s le c i m e t i è r e d u p e r s o n n e l l i b r e d e la c o l o n i e , q u i est t o u j o u r s

d i s t i n c t de

c e l u i d e s c o n d a m n é s ; m a i s le P. A l e t avait e x p r i m é ses d é s i r s , e t u n d e s e s c o n f r è r e s q u i se t r o u v a i t à S a i n t e - M a r i e p u t les faire r e s p e c t e r : on e n t e r r a le P è r e a u m i l i e u d e ses e n f a n t s , d a n s le c i m e t i è r e d e s c o n d a m n é s ; c ' é t a i t p o u r eux qu'il é t a i t v e n u e n G u y a n e , c ' é t a i t p o u r e u x q u ' i l était m o r t , c'est au milieu d'eux qu'il voulut reposer, d o n n a n t s o n c o r p s a p r è s avoir d o n n é sa vie. L'épidémie

d e 1 8 5 5 - 1 8 5 6 , d o n t le P . A l e t fut

victime, enleva en q u e l q u e s m o i s sept religieux à la C o m p a g n i e ; elle f r a p p a le s u p é r i e u r d e la mission,

le

P. P i e r r e

Stumpt,

qui m o u r u t

à

C a y e n n e le 2 0 avril 1 8 5 6 ; s o n s u c c e s s e u r fut u n d e s r e l i g i e u x q u e n o u s a v o n s d é j à n o m m é , le P . A n t o i n e D a b b a d i e , q u i , e n 1 8 5 4 , avait

rem-

p l a c é à S a i n t - G e o r g e s le P . L o u i s B i g o t . II y avait u n p e u p l u s d e q u i n z e j o u r s q u e le P. Dabbadie. e x e r ç a i t la s u p é r i o r i t é l o r s q u ' i l t o m b a m a l a d e à s o n t o u r , le 8 m a i . C'était u n j e u d i . L e b o n P è r e e u t q u e l q u e p e i n e à d i r e sa m e s s e . A p r è s l'avoir c é l é b r é e , il d u t se m e t t r e a u lit : il a v a i t u n e lièvre d'apparence

assez b é n i g n e ; c e p e n d a n t ,

comme

les p r é c a u t i o n s , s u r t o u t s o u s u n tel c l i m a t , s o n t t o u j o u r s b o n n e s à p r e n d r e , le P è r e fit t o u t d ' a b o r d sa r e c o m m a n d a t i o n , afin q u ' o n ne m a n q u â t


CAYENNE.

341

p a s , si la m a l a d i e s'aggravait, de lui d o n n e r l e s s a c r e m e n t s avant qu'il n'eût p e r d u connaissance. Dès le l e n d e m a i n , il n ' e u t p l u s de d o u t e s u r sa m a l a d i e : il avait la fièvre j a u n e ; l'issu e e n était c e r t a i n e . Il se confessa j o y e u s e m e n t ; s o n â m e s ' é p a n o u i s s a i t d e v a n t la m o r t . U n é l a n d ' a m o u r s o u levait s o n c œ u r ; le d é s i r e t l ' a p p r o c h e d u ciel le t r a n s p o r t a i e n t ; sa g a i e t é n a t u r e l l e y t r o u v a i t u n r e d o u b l e m e n t qui frappa tous ceux qui l'approc h è r e n t . P e r s o n n e n e d o u t a i t d e la fin à l a q u e l l e il s ' a c h e m i n a i t r a p i d e m e n t , e t le g o u v e r n e u r d e la c o l o n i e , é t a n t v e n u v i s i t e r le m a l a d e , disait a u x r e l i g i e u x e n le q u i t t a n t : « — Q u e v o u s ê t e s h e u r e u x , v o u s a u t r e s , v o u s n ' a v e z p a s p e u r d e la m o r t . » Le P . Dabbadie , tout en

s'occupant

de

s o n a v e n i r , avait v o u l u r é g l e r a u s s i l e s affaires d o n t sa

compagnie

l'avait c h a r g é ; et,

à

la p r e -

m i è r e a t t e i n t e d u m a l , il avait d é s i g n é p a r u n e lettre

ses confrères

d e la

m i s s i o n q u i d e v a i t le r e m p l a c e r c o m m e

close celui

d'entre

supé-

rieur. Le samedi a u m a t i n , les m é d e c i n s se d é c l a r è r e n t s a n s e s p é r a n c e s e t s a n s r e s s o u r c e s . On p r o p o s a la s a i n t e c o m m u n i o n a u m a l a d e ; u n d e ses c o n f r è r e s

la lui a p p o r t a . Le b o n r e l i g i e u x

v o y a n t sa c h è r e m i s s i o n d e C a y e n n e f r a p p é e c o u p s u r c o u p d a n s s e s s u p é r i e u r s , n e fut p a s maître de son émotion : quelques larmes tombèrent de ses y e u x . L e m a l a d e s ' e n

aperçut.

« — Pourquoi

« p l e u r e z - v o u s ? d i t - i l , j e vais a u ciel. » A d m i r a b l e


342

CAYENNE.

a s s u r a n c e ! ineffable e s p o i r ! C o m m e n t

s'affliger,

e n effet, q u a n d l ' e n f a n t r e t o u r n e à sa m a i s o n ? Les c r u e l l e s s o u f f r a n c e s d e la m a l a d i e , les a n g o i s s e s r e d o u t a b l e s d e la m o r t n e t r o u b l a i e n t

p o i n t le

r e g a r d d u r e l i g i e u x . « — V o u s allez c é l é b r e r la P e n t e c ô t e d e m a i n , d i s a i t - i l à ses c o n f r è r e s , m o i j ' i r a i la c é l é b r e r a u c i e l . » Il r e ç u t l ' e x t r ê m e o n c t i o n a v e c c e t t e p a i x e t c e t t e s i m p l i c i t é . Il avait d e m a n d é u n r i t u e l p o u r s ' u n i r a u x p r i è r e s ; o n lui d i t q u e cela le f a t i g u e rait et q u ' i l lui suffisait d e s ' u n i r d e c œ u r ; il a c c é d a a v e c u n e o b é i s s a n c e e n f a n t i n e . Q u a n d il e u t reçu ce s a c r e m e n t des m o u r a n t s , a u s s i l ' i n d u l g e n c e in articulo mortis.

il

demanda On t r o u v a

b o n d e la différer e n c o r e ; il c o n s e n t i t a v e c le m ê m e e s p r i t d ' a b a n d o n . La j o u r n é e se p a s s a d a n s les é p o u v a n t a b l e s l a d i e . La

d o u l e u r s d e la t e r r i b l e

p l a c i d i t é d e l ' a g o n i s a n t n ' e n fut

mapas

t r o u b l é e ; il g a r d a sa d o u c e g a i e t é j u s q u ' à la l i n . L e d i m a n c h e 11 m a i 1 8 5 6 , à q u a t r e h e u r e s d u matin,

il e x p i r a , le s o u r i r e

s u r les l è v r e s ; le

P . B o u l o g n e q u i l ' a s s i s t a i t a v a i t le c œ u r b r i s é , m a i s a u s p e c t a c l e d e c e t t e m o r t si d o u c e , m a l g r é les s o u f f r a n c e s les p l u s v i o l e n t e s , il se s e r a i t s e n t i c o n f i r m é d a n s sa v o c a t i o n s'il e n e û t e u b e s o i n . — « V o u s ê t e s b i e n f r a p p é s , lui d i s a i t u n d e s m a g i s t r a t s d e la c o l o n i e , v o u s ê t e s b i e n f r a p p é s , M e s s i e u r s ! sept, en q u e l q u e s m o i s , c ' e s t b e a u c o u p . — C'est p o u r c e l a m ê m e , r é p o n d i t le P è r e , q u e


343

CAYENNE.

n o u s a i m o n s n o t r e m i s s i o n et q u e n o u s n o u s y

attachons chaque

j o u r davantage. Nous serions

tous heureux de mourir pour notre œuvre. » T o u s les P è r e s e n e u s s e n t d i t a u t a n t ; c h a c u n d ' e n t r e e u x a m b i t i o n n a i t a s s u r é m e n t le s o r t d e ceux qu'on pouvait regarder c o m m e des m a r t y r s d e la c h a r i t é . Le P è r e

Boulogne

fut p r i s a u m o t .

T é m o i n et n a r r a t e u r d e la m o r t d e s o n s u p é r i e u r , il d e v a i t b i e n t ô t l ' a l l e r r e j o i n d r e . Né en 1801, il a p p a r t e n a i t à la C o m p a g n i e d e p u i s 1824. Il a v a i t passé vingt ans d a n s les missions des I n d e s , du B e n g a l e et d u M a d u r é . Il avait v o u l u d o n n e r a u x t r a n s p o r t é s les d e r n i e r s j o u r s d e sa v i e . P l u s d ' u n e fois, p e n d a n t s o n s é j o u r à la G u y a n e , les m é d e c i n s lui c o n s e i l l è r e n t d e r e t o u r n e r en E u r o p e ; il lit la s o u r d e o r e i l l e . S e s f o r c e s c e p e n d a n t m a n q u è r e n t plus, d ' u n e fois à s o n z è l e . L o r s q u e l ' é p i d é m i e avait é c l a t é d a n s l e s p é n i t e n c i e r s ,

le

P. B o u l o g n e e û t d é s i r é a l l e r à la M o n t a g n e - d ' A r g e n t , o ù l ' o n c o m p t a i t d e u x c e n t s m a l a d e s ; il e u t quelque

chagrin

d'en voir

confier le soin

au

P . R i n g o t , et d ' ê t r e e n v o y é l u i - m ê m e à l'îlet la M è r e q u i , p a r la s a l u b r i t é d u c l i m a t e t le p e t i t n o m bre des transportés, paraissait presque un poste d e r e p o s . Mais le r e p o s n ' é t a i t p a s p o u r le b o n P è r e . A p e i n e fut-il a r r i v é q u ' i l c o m m e n ç a à se t r o u v e r m a l a d e . Il se r o i d i t c o n t r e le m a l , e t , m a l g r é la d o u l e u r et la f a i b l e s s e , fut e x a c t à t o u t e s ses f o n c t i o n s . Il p r ê c h a i t d ' u n g r a n d zèle d e u x

fois


341

CAYENNE.

chaque d i m a n c h e ; il confessait, il visitait les m a l a d e s . Il é t a i t a p p l i q u é et actif en t o u t ce q u i r e g a r d a i t s o n m i n i s t è r e , c o m m e s'il e û t é t é j e u n e et q u e les f o r c e s n e lui e u s s e n t p o i n t fait d é f a u t . Sa b o n t é , sa c h a r i t é , son a m o u r p l e i n d e t e n d r e s s e p o u r les t r a n s p o r t é s t o u c h a i e n t c e u x q u i le v o y a i e n t . Ces q u a l i t é s excellentes étaient r e l e v é e s d ' u n e s p r i t d e foi a d m i r a b l e . — « Si le m é d e c i n c o n n a i s s a i t b i e n v o t r e é t a t , il vous d é f e n d r a i t d e d i r e la m e s s e , lui d i s a i t - o n e n le voyant é p u i s é et p r e s q u e i n c a p a b l e d e se s o u t e n i r . — E h , r e p r i t le P . B o u l o g n e , s'il savait ce q u e c ' e s t q u ' u n e m e s s e , il m ' e x h o r t e r a i t à la d i r e . » C e p e n d a n t le F r è r e q u ' i l avait p o u r c o m p a g n o n , le v o y a n t e x t é n u é , v o u l u t q u ' i l p r î t q u e l q u e s s o i n s a u x q u e l s le b o n P è r e c o n s e n t i t , s u r t o u t p a r c o n d e s c e n d a n c e e t p a r u n e b o n t é de Cœur q u i l ' e m p ê c h a i t de se r e f u s e r à ce q u ' o n d e m a n d a i t d e l u i . L a n u i t m ê m e il p e r d i t c o n n a i s s a n c e ; bientôt o n d é s e s p é r a , et le m a l a d e p a r u t t o m b e r e n a g o n i e . On donna avis à C a y e n n e ; c ' e s t la r é s i d e n c e d u s u p é r i e u r ; c ' é t a i t aussi l ' e n d r o i t le p l u s voisin d o n t o n p û t t i r e r les sec o u r s s p i r i t u e l s d o n t le m a l a d e avait d é s o r m a i s u n i q u e m e n t besoin. Le supérieur c o u r u t au port; la m e r é t a i t m a u v a i s e ; u n c a n o t a u r a i t n u s a u moins vingt-quatre h e u r e s p o u r atteindre l'îlet; le m a l a d e n e p o u v a i t a t t e n d r e si l o n g t e m p s . Il y avait d a n s la r a d e u n b a t e a u à v a p e u r , u n s e u l .


345

CAYENNE.

Le

bon

Père

s u p é r i e u r ne p e r d p a s t o u t e s p o i r .

Il a r e c o u r s a u g o u v e r n e u r . Mais le b a t e a u à vap e u r a u n e d e s t i n a t i o n ; il d o i t p a r t i r le l e n d e m a i n p o u r la M o n t a g n e - d ' A r g e n t , et il d é p o s e r a , e n p a s s a n t , le P è r e à l'îlet. si c e l a p e u t l ' a c c o m moder. — « D e m a i n , r é p o n d le J é s u i t e , d e m a i n s e r a t r o p t a r d : le P . B o u l o g n e n e p a s s e r a p a s la j o u r n é e . » Le g o u v e r n e u r s'étonne de cette insistance. — « L e P . B o u l o g n e e s t u n s a i n t h o m m e , dit-il ; q u ' a t-il b e s o i n d e s s a c r e m e n t s ? S'il m e u r t , il ira t o u t d r o i t a u c i e l , e t il l'a b i e n m é r i t é . — Le P . B o u l o g n e n'a p a s v o u l u q u i t t e r la c o l o n i e q u a n d o n le p r e s s a i t d e r e t o u r n e r e n F r a n c e , r é p l i q u a le P è r e s u p é r i e u r , il a v o u l u r e s t e r a v e c les t r a n s p o r t é s , f a u d r a - t - i l , e n r é c o m p e n s e d e s o n dévouement, qu'il m e u r e sans sacrements ? » L e g o u v e r n e u r c é d a . Il p e n s a q u ' i l é t a i t d u d e voir d e l ' a d m i n i s t r a t i o n d e t o u t faire p o u r a s s u r e r u n e d e r n i è r e et p r é c i e u s e c o n s o l a t i o n à u n si b o n o u v r i e r . L e b a t e a u à v a p e u r fut m i s à la d i s p o s i t i o n d u m i s s i o n n a i r e . Il p a r t i t , p a r t a g é e n t r e l ' e s p é r a n c e d e r e v o i r s o n c o n f r è r e et la c r a i n t e d ' a r river trop t a r d . « Cependant, écrit-il

lui-même

« a u x P è r e s d e la p r o v i n c e d e P a r i s , c e p e n d a n t à « l'îlet la M è r e t o u t le m o n d e é t a i t d a n s d e m o r « t e l l e s i n q u i é t u d e s . On p r i a i t a v e c f e r v e u r .

Le

« m é d e c i n s ' é t o n n a i t q u e le P è r e v é c u t si l o n g « t e m p s . — Il a t t e n d , r é p o n d i t u n e s œ u r , u n e d e r -


346

CAYENNE.

« n i è r e a b s o l u t i o n et l ' e x t r ê m e - o n c t i o n . . . » E n f i n , « o n n o u s d é c o u v r e d a n s le l o i n t a i n à la l u e u r d e « n o t r e fanal, h i s s é a u s o m m e t d u g r a n d m â t . On « n e d o u t e p a s q u e j e n ' a r r i v e à t e m p s ; t o u t le « m o n d e se r é j o u i t . Le P è r e n e m o u r r a p a s s a n s « sacrements. Pendant

q u ' o n se r é j o u i s s a i t , j e

« c o n t i n u a i s d ' ê t r e d a n s les p l u s g r a n d e s i n q u i é « t u d e s . Il é t a i t d é j à h u i t h e u r e s ; le P è r e vit-il « e n c o r e ? Les minutes me semblaient des h e u r e s . « J e p r i a i s d e m o n m i e u x . En a p p r o c h a n t j e vis « d e s l u m i è r e s q u i se d i r i g e a i e n t d u

presbytère

« à la m a i s o n d u c o m m a n d a n t . J ' e n c o n c l u s q u e «j'arrivais à t e m p s . Nous n'avions p a s j e t é l'an« c r e , q u e le c o m m a n d a n t n o u s a c c o s t a i t a v e c sa « b a r q u e . — « Mon P è r e p r e s s e z - v o u s , le P . B o u « logne est à l'agonie et p e u t m o u r i r à c h a q u e in« s t a n t . » J e m e r e n d s a u p r è s d e lui ; j e le t r o u v e « a u x p r i s e s a v e c la m o r t et s a n s c o n n a i s s a n c e . « A p r è s lui a v o i r d o n n é l ' a b s o l u t i o n j e lui fis les « o n c t i o n s e t s u p p l é a i les p r i è r e s ; p u i s j e le c o n « t e m p l a i u n i n s t a n t . Il é t a i t c a l m e ; ses t r a i t s n e « trahissaient pas une seule inquiétude. É v i d e m « m e n t il a v a i t v u v e n i r la m o r t s a n s la c r a i n d r e ; « s a p r é s e n c e n ' a v a i t p o i n t t r o u b l é la p a i x d e s o n « â m e . N o u s r é c i t â m e s d e n o u v e a u les

prières

« d e s a g o n i s a n t s et les l i t a n i e s d e n o s s a i n t s . J e le « c o n t e m p l a i u n e s e c o n d e fois ; j ' a v a i s s o u s les « y e u x u n m a r t y r d e la p l u s b e l l e c h a r i t é et d u « zèle le p l u s p u r ; j e n e p o u v a i s e n

détourner


CAYENNE.

347

« m e s regards. Nous allions p e r d r e u n h o m m e « v é n é r é , a i m é d a n s t o u t e la G u y a n e ; le vide s ' a « grandissait autour d e n o u s , u n pénitencier a l « lait r e s t e r s a n s a u m ô n i e r . Ces p e n s é e s m e rem« plissaient de tristesse... » L e P . B o u l o g n e m o u r u t le 2 0 s e p t e m b r e 1 8 5 6 . Il n e s u c c o m b a i t p a s a u x a t t e i n t e s d e l a

fièvre

j a u n e . A p r è s la m o r t d u P . D a b b a d i e , le f l é a u resta q u e l q u e t e m p s sans frapper les missionn a i r e s ; m a i s a u m o i s d e d é c e m b r e 1 8 5 8 , il r e p a r u t p o u r faire e n c o r e p a r m i e u x d e u x n o u v e l l e s vict i m e s . L ' u n e v e n a i t d e d é b a r q u e r à la G u y a n e depuis dix j o u r s ; l'autre y était depuis quelques m o i s : le P . F l o r e n t Ringot, arrivé à Cayenne a u m o i s d e février 1 8 5 8 , m o u r u t le 1 9 d é c e m b r e d e la m ê m e a n n é e , à l'île R o y a l e d u S a l u t . L a n o u v e l l e d e sa m o r t p a r v i n t à C a y e n n e a u m o m e n t o ù le s u p é r i e u r et les religieux d'enterrer

le P . P o s t e l ,

bre précédent.

arrivé

venaient

le 11 d é c e m -

Le P . Postel était déjà

avancé

e n â g e ; il a v a i t t r a v a i l l é e n F r a n c e d a n s l a p r o vince d u nord

e t principalement, à c e q u ' i l

p a r a î t , d a n s l e s d é p a r t e m e n t s d e l ' o u e s t . Il avait longtemps de

désiré

êtré

appliqué

la G u y a n e , et s ' é t a i t t r o u v é

a u x missions bien

heureux

quand les supérieurs accédèrent à son désir et l u i d o n n è r e n t o r d r e d e s ' e m b a r q u e r . Il a r r i v a l e 11 d é c e m b r e a u x îles d u S a l u t , e t y e m b r a s s a l e P . R i n g o t q u ' i l d e v a i t , d a n s u n a v e n i r si p r o c h a i n ,


348

CAYENNE.

r e t r o u v e r d a n s u n a u t r e s é j o u r . Il se r e n d i t d e s u i t e à l'îlet la M è r e e t à la Montagne-d'Argent ; p o u r y confesser l e s a u m ô n i e r s ; il y avait l o n g t e m p s q u ' i l s n ' a v a i e n t p u le f a i r e , et l a Mission c é l é b r a i t le J u b i l é à c e t t e é p o q u e . L e 15 d é c e m b r e , le P . P o s t e l d é b a r q u a i t à C a y e n n e ; il y était accueilli avec joie p a r tous les P è r e s ;

il

était s u r t o u t a t t e n d u avec i m p a t i e n c e p a r quelq u e s - u n s de ses p a r e n t s q u i , depuis longtemps, h a b i t a i e n t la G u y a n e .

Leur joie

se m ê l a i t d e

q u e l q u e s n u a g e s , e t ils m a n i f e s t a i e n t u n e c r a i n t e e x c e s s i v e d e s difficultés

de l'acclimatation.

La

f a m i l l e s p i r i t u e l l e é t a i t t o u t e a u b o n h e u r d e se recruter d'un m e m b r e d'une grande maturité de j u g e m e n t , d'une sagesse r e c o n n u e , d'une délicatesse

exquise d a n s tous les p r o c é d é s ,

surtout

d'un zèle, d'une piété et d'une confiance a d m i r a b l e s . On s ' é t o n n a i t d e t r o u v e r l e n o u v e a u d é b a r q u é a u c o u r a n t d e t o u t c e q u i i n t é r e s s a i t la c o l o n i e e t la t r a n s p o r t a t i o n , e t o n faisait f o n d s sur tant de connaissances et de qualités. La Providence

c e p e n d a n t n e v o u l a i t q u e les m o n t r e r

à la G u y a n e . D è s le 1 6 , le P è r e

avait

com-

m e n c é à t r a v a i l l e r ; le 1 7 , il e u t u n l é g e r a c c è s de

fièvre.

La fièvre, o n le s a i t , n ' é p o u v a n t e p a s

d a n s c e s c o n t r é e s : elle e s t u n e c o m p a g n e fâc h e u s e e t f r é q u e n t e d e s m i s s i o n n a i r e s . On n e s ' é m u t p a s l e s d e u x p r e m i e r s j o u r s . L a famille naturelle c e p e n d a n t s'inquiétait et voulait c o n -


349

CAYENNE.

seiller q u e l q u e s r e m è d e s ; le m a l a d e l'ut o b l i g é d e lui r a p p e l e r q u ' i l s'était d o n n é à u n e famille religieuse, a u x s o i n s et à la t e n d r e s s e d e l a q u e l l e il se fiait e n t i è r e m e n t . Il s ' a b a n d o n n a i t avec calme et p a t i e n c e a u x p r e s c r i p t i o n s d u f r è r e i n f i r m i e r , a c c e p t a n t t o u t , ne d e m a n d a n t r i e n , n'ayant de c h o i x ni d e p r é f é r e n c e p o u r a u c u n e b o i s s o n . Au b o u t d e d e u x j o u r s il s e m b l a i t g u é r i ; il l u i r e s t a i t d e s o n m a l a i s e u n e faiblesse q u i e û t p a r u e x c e s s i v e , si elle n ' e û t é t é , n o u s l ' a v o n s déjà r e m a r q u é , u n d e s s y m p t ô m e s c o m m u n s d e la fièvre d a n s ces parages. Les m é d e c i n s c e p e n d a n t n'étaient p a s r a s s u r é s ; l o r s q u e le m a l a d e , e n s o r t a n t d ' u n profond s o m m e i l , a c c u s a t o u t à c o u p les s y m p t ô m e s les p l u s r e d o u t a b l e s . On r e c o n n u t la fièvre jaune ; l'impuissance des r e m è d e s n'était que t r o p c o n s t a t é e . . Déjà le p a u v r e r e l i g i e u x était p r i v é d e la p a r o l e . S o n a g o n i e d u r a c i n q h e u r e s . « Si j e fus d é c h i r é , a c c a b l é à la v u e d e ses souf« frances, d i t le P è r e q u i l ' a s s i s t a i t , j e fus aussi « m e r v e i l l e u s e m e n t c o n s o l é d e t o u t e s les v e r t u s « q u e j ' e u s s o u s les y e u x . P a s u n e p l a i n t e n e s'é« c h a p p a d e sa b o u c h e ; m ê m e d a n s les c r i s e s « les p l u s v i o l e n t e s p a s u n m o u v e m e n t q u i in« d i q u â t d e l ' i m p a t i e n c e . Il v o u l a i t a v o i r s a n s « c e s s e s o n crucifix s u r s o n c œ u r o u d e v a n t ses « y e u x , e t t o u t e s les fois q u e j e l ' a p p r o c h a i s d e « s e s l è v r e s il le b a i s a i t a v e c le p l u s t e n d r e a m o u r . « C'est b i e n ainsi q u e m e u r t le saint r e l i g i e u x , 20


350

CAYENNE.

« d a n s l'exercice d e la foi la p l u s v i v e , d e l ' e s p é « r a n c e la plus d o u c e , de l ' a m o u r le p l u s t e n d r e . « d e la r é s i g n a t i o n la p l u s p a r f a i t e , r e n o u v e l a n t « s a n s c e s s e le sacrifice d e sa vie. Q u a n d v i n r e n t « les d e r n i è r e s c r i s e s d e la m o r t , les souffrances « s e m b l è r e n t i n t o l é r a b l e s , et n o u s a v i o n s le c œ u r « d é c h i r é . Oh ! c o m m e on p r i e b i e n a l o r s p o u r « a d o u c i r les d o u l e u r s du m o r i b o n d , é l o i g n e r d e a lui t o u t d a n g e r . Mon Dieu ! s'il é t a i t p o s s i b l e « d e r e t e n i r s o n âme p r ê t e à s ' e n v o l e r , a v e c q u e l « b o n h e u r on le ferait ! J e m e s u i s m i s à g e n o u x « b i e n d e s fois,

conjurant

Notre - Seigneur

de

« c o n s e r v e r à n o t r e m i s s i o n u n m e m b r e si u t i l e « e t d e m e p r e n d r e à sa p l a c e . J ' a i fait d e b o n « c œ u r le sacrifice d e ma vie p o u r c o n s e r v e r la « s i e n n e . P a u v r e P è r e ! il a fallu le l a i s s e r p a r t i r . « Il n o u s a é t é a r r a c h é a u m i l i e u d e s p l u s vives « d o u l e u r s et d e s p l u s d é c h i r a n t s r e g r e t s . Quel« q u e s i n s t a n t s a v a n t sa m o r t , j e lui d e m a n d a i s'il « d é s i r a i t q u e j e lui r e n o u v e l a s s e l ' a b s o l u t i o n . — « Oh ! o u i , m e r é p o n d i t - i l d i s t i n c t e m e n t ; en m ê m e « t e m p s s e s m a i n s d é f a i l l a n t e s s ' é l e v è r e n t v e r s le « ciel ; il p r o n o n ç a l e n t e m e n t s o n a c t e d e c o n t r i « t i o n et s ' e f f o r ç a , m a i s i n u t i l e m e n t , d e faire le « s i g n e d e la c r o i x . L e s c r i s e s d e v i n r e n t m o i n s , «violentes,

ses g é m i s s e m e n t s d i m i n u è r e n t ;

il

« p a r u t p e r d r e t o u t e c o n n a i s s a n c e et il s'éteignit « p r e s q u e sans bruit. » T r o i s j o u r s a u p a r a v a n t , le P . R i n g o t était m o r t


351

CAYENNE.

à l'île

R o y a l e , d e l a m ê m e m a l a d i e , p l u s fou-

d r o y a n t e e n c o r e e t a u s s i i m p r é v u e . L a fièvre j a u n e é c l a t e e n effet p a r f o i s t o u t à c o u p , e t elle s ' a b a t s u b i t e m e n t s u r ses v i c t i m e s , a u m o m e n t o ù l ' o n y p e n s e le m o i n s , a u m i l i e u d ' u n é t a t s a n i t a i r e e x c e l l e n t . Le P . R i n g o t , il e s t v r a i , était souffrant d e p u i s q u e l q u e s s e m a i n e s ; m a i s ses m a l a i s e s p a r a i s s a i e n t s a n s g r a v i t é , et a u c u n s y m p t ô m e n ' a n n o n ç a i t la t e r r i b l e m a l a d i e à l a q u e l l e il s u c c o m b a . La veille d e sa m o r t s e u l e m e n t il s ' a b s t i n t d e c é l é b r e r l a m e s s e e t g a r d a le lit. L e l e n d e m a i n il p a r a i s s a i t assez b i e n ; il se t r o u v a i t m i e u x l o r s q u e , v e r s u n e h e u r e d e l ' a p r è s - m i d i , il fut tout à c o u p saisi d e d o u l e u r s v i o l e n t e s . Les m é d e c i n s ,

ap-

p e l é s a u s s i t ô t , d e m a n d è r e n t q u ' o n lui a d m i n i s t r â t l e s s a c r e m e n t s ; à six h e u r e s e t d e m i e il r e n d a i t sa

b e l l e â m e à D i e u . Il é t a i t v e n u r e -

j o i n d r e à C a y e n n e s o n f r è r e , le P . L o u i s R i n g o t , u n d e s c i n q p r e m i e r s m i s s i o n n a i r e s d e la t r a n s p o r t a t i o n . On lui fit d e

magnifiques

o b s è q u e s . Le

c o r p s fut, s e l o n l ' u s a g e , p o r t é d e l'île R o y a l e à c e l l e d e S a i n t - J o s e p h . Le s i l e n c e , l ' o r d r e , le r e cueillement

furent

parfaits d u r a n t celte

céré-

m o n i e f u n è b r e . Le c o r p s é t a i t p o r t é p a r les t r a n s p o r t é s ; il é t a i t p r é c é d é d e la c r o i x q u e s u i v a i t la t r a n s p o r t a t i o n r a n g é e s u r d e u x l i g n e s . La m u s i que précédait. Les premières autorités des pénit e n c i e r s t e n a i e n t les g l a n d s d u d r a p m o r t u a i r e . Derrière

le c o r p s

marchait

l'état-major,

suivi


352

CAYENNE.

d ' u n e c o m p a g n i e d e s o l d a t s . On s ' e m b a r q u a . Le canot

d e l'anmônier, s u r l e q u e l s e d r e s s a i t la

c r o i x , n a v i g u a i t le p r e m i e r . L e c o r p s d u d é f u n t avait é t é p l a c é d a n s u n a u t r e c a n o t q u e suivaient c e u x d e l'état-major. T o u s les c a n o t s p o r t a i e n t le d r a p e a u n a t i o n a l . A l'île S a i n t - J o s e p h la t r a n s portation attendait ce triste cortége et accomp a g n a l e c o r p s d u b o n P è r e j u s q u ' à sa d e r n i è r e demeure. In cruce salus,

disait le P . G o n n e t

en annon-

ç a n t à s o n s u p é r i e u r c e t t e m o r t e t e n l u i donnant c e s d é t a i l s ; In cruce

salus,

c'est la devise d e s

m i s s i o n n a i r e s d u r a n t l e u r vie e t l e u r s t r a v a u x : c o m m e c'est l e u r c o n s o l a t i o n à la m o r t . L'esprit p u b l i c , en F r a n c e , n'est p l u s assez élevé

pour

goûter et c o m p r e n d r e cette sainte et grande par o l e ; les diverses autorités q u i , depuis dix a n s , se s u c c è d e n t à la pas su t o u j o u r s

Guyane n ' a u r a i e n t p e u t - ê t r e

e n m e s u r e r la p r o f o n d e u r et

l ' i m p o r t a n c e ; d u m o i n s elles o n t toujours a p p r é c i é et a d m i r é l e s d é v o u e m e n t s q u ' e l l e i n s p i r a i t . Elles c o m p r e n a i e n t q u e l e s p e r t e s d e la Mission é t a i e n t c e l l e s d e la c o l o n i e . Ces p e r t e s sont aussi d e s a v a n t a g e s . Ces m o r t s bénies d e s t r a n s -

prospérités. D a n s l e s rangs d e c e s derniers l e s v i d e s

portés et des missionnaires sont des gages de

d'ailleurs sont bientôt r e m p l i s : les dévouements n e font p a s d é f a u t ; l e s m o r t s s o n t a u s s i t ô t r e m p l a cés p a r d e n o u v e a u x v e n u s ; l e s m a l a d e s e u x -


353

CAYENNE.

mêmes

trouvent

d e s s u c c e s s e u r s et s o n t parfois

rappelés en France. T o u s , en mourir

effet,

auprès

i r o n t p a s la c o n s o l a t i o n

de leurs chers

transportés.

de Le

frère d u d e r n i e r m o r t d o n t n o u s v e n o n s d e p a r ler,

le P è r e L o u i s

Ringot,

qui, pendant

neuf

a n n é e s e n t i è r e s , a s u p p o r t é les f a t i g u e s d e la t r a n s p o r t a t i o n , v i e n t d e m o u r i r il y a

quelques

s e m a i n e s à A n g e r s . Qu'il m e soit p e r m i s e n t e r m i n a n t c e travail d e c o n s a c r e r q u e l q u e s p a r o l e s à la m é m o i r e d e c e t e x c e l l e n t P è r e . Il a v a i t é t é u n d e s m i s s i o n n a i r e s d u b a g n e d e B r e s t . Il avait l o n g t e m p s r é s i d é à A n g e r s , et, a v a n t de q u i t t e r la F r a n c e , il é t a i t c o n n u d a n s t o u t l'Ouest p o u r sa charité envers abandonnés.

les p a u v r e s Sa v o c a t i o n

pécheurs

les

spéciale a u p r è s

plus des

c o n d a m n é s s'était s u r t o u t r é v é l é e d a n s p l u s i e u r s r e t r a i t e s q u ' i l p r ê c h a à la p r i s o n d ' A n g e r s . S o n travail a u b a g n e d e Brest a v a i t e n c o r e e n f l a m m é s o n z è l e ; d è s le d é b u t ,

il avait é t é e n v o y é à

la G u y a n e . Il e n é v a n g é l i s a t o u s les p é n i t e n c i e r s . L e s d é s a s t r e s d e la c o l o n i e , les m é c o m p t e s et les d o u l e u r s ravivaient son a r d e u r , p o u r a i n s i d i r e et a n i m a i e n t s o n c o u r a g e . Il avait d e s a c c e n t s de tendresse

incomparables pour célébrer

les

m a l h e u r e u x confiés à s e s s o i n s ; et p l u s l e u r a b j e c t i o n é t a i t g r a n d e , p l u s s o n affection s e m b l a i t c o r d i a l e e t vive. S e s forces é t a i e n t é p u i s é e s , il a v a i t s o i x a n t e a n s ; il y avait p l u s d e t r e n t e a n s 20.


354

CAYENNE.

q u ' i l a p p a r t e n a i t à la C o m p a g n i e d e J é s u s , o ù il a v a i t é t é a d m i s e n 1 8 2 7 ; s e s s u p é r i e u r s le r a p p e l è r e n t e n F r a n c e . Il n'y c h e r c h a p o i n t le r e p o s : il r e p r i t ses a n c i e n n e s m i s s i o n s d a n s les c a m p a g n e s d e l ' A n j o u . C'est à l ' i s s u e d ' u n d e c e s e x e r c i c e s q u ' i l t o m b a m a l a d e ; il m o u r u t le 1

er

sep-

t e m b r e 1 8 6 1 , le c h a p e l e t e n t r e l e s m a i n s et le s o u r i r e s u r les l è v r e s , h e u r e u x s a n s d o u t e d ' a l l e r retrouver

a u ciel t a n t

d'âmes

de pauvres

pé-

c h e u r s q u ' i l a v a i t a i m é e s s u r la t e r r e e t d r e s s é e s p o u r le p a r a d i s .

VIVE JÉSUS!


TABLE.

P r é f a c e

v TOULON.

I. Le bagne IL Le Culte au bagne. — Préliminaires de la Mission III. Premiers exercices de la Mission IV. Premiers résultats. — Consécration à la sainte Vierge V. Sentiments des condamnés VI. Augmentation du nombre des missionnaires.— Reconnaissance des condamnés. — Conversion d'un juif et d'un protestant VIL Sincérité des condamnés. — Pardon des injures. Amende honorable VIII. Œuvres diverses.— Catéchismes IX. Dernières préparations. . X. Clôture de la Mission XL Fruits de la Mission BREST I. II. III. IV.

et

1 22 33 42 51

61 73 82 91 102 111

ROCHEFORT.

Les Pères Jésuites Premiers accommodements Le Bagne de Brest Difficultés de la Mission

123 131 138 149


356

TABLE. V. L'Abondance. — Le Borda. — Le R. P. Marie Ratisbonne. — La ville de Brest VI. L'hôpital de Clermont-Tonnerre.— Cérémonies. — Exécution d'un condamné à mort . . . .

VII. Les Cantiques. — Générosité des résolutions des condamnés VIII. Sentiments et lettres des galériens IX. Clôture de la Mission — Adieux. — Dernières nouvelles X. Rochefort XI. Persévérance

165 170 182 191 206 217 229

CAYENNE. 1. La Guyane. — Premier départ. — Les îles du Salut. — L'îlet la Mère. — L'île du Diable.— Les condamnés politiques. — Le P. Herviant. IL Les galériens. — La Montagne-d'Argent.— Le

241

P. Morez.— Saint-Georges. — Le P. L. Bigot. 252 III. L'Oyapock. — Souvenirs de la France. — V e s tiges des anciennes Missions des Indes. . . . 271 IV. La Comté. — La fièvre. — L'hôpital. — Les sœurs de charité. — Richesses et espérances de la colonie. — Régime des transportés. — Les camps. — Vie des aumôniers V. La colonisation. —Endurcissement et résistance des condamnés. — Les évasions. — Missions. VI. Fêtes et cérémonies religieuses. — Enterrements aux îles. — Conversions, abjurations. — Sentiments des condamnés VII. Comment on sait mourir dans les pénitenciers de la Guyane VIII. Le prix des âmes

P a r i s . I m p r i m e r i e DIVRY e t Ce, r u e N o t r e - D a m e d e s

Champs.

280 295

308 319 338


Les jésuites au bagne : Toulon - Brest - Rochefort – Cayenne  

Auteur : Léon Aubineau / Ouvrage patrimonial de la bibliothèque numérique Manioc. Service commun de la documentation Université des Antilles...

Les jésuites au bagne : Toulon - Brest - Rochefort – Cayenne  

Auteur : Léon Aubineau / Ouvrage patrimonial de la bibliothèque numérique Manioc. Service commun de la documentation Université des Antilles...

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